Amerikaan vervalste 1.700 Rodin-beelden van brons

Vervalsingen Na een proces van achttien jaar is een Amerikaanse kunsthandelaar in Parijs veroordeeld voor het vervalsen van bronzen Rodin-beelden, die hij in Italië liet gieten.

Reproducties van Rodins beroemdste beeld De Denker (geen vervalsingen)
Reproducties van Rodins beroemdste beeld De Denker (geen vervalsingen) Toussaint Kluiters

De Amerikaanse kunsthandelaar Gary Snell is door een rechtbank in Parijs veroordeeld voor het op industriële schaal vervalsen van bronzen beelden van de Franse impressionistische beeldhouwer Auguste Rodin. Snell kreeg een voorwaardelijke gevangenisstraf van een jaar opgelegd en moet een boete van 15.000 euro betalen.

Volgens de officier van justitie heeft Snell in het Italiaanse Vicenza zo’n 1.700 illegale bronzen afgietsels laten vervaardigen, met een geschatte waarde van zo’n 68 miljoen euro.

Rodin (1840-1917) liet al zijn werk na aan de Franse staat, dat de rechten op zijn kunstwerken laat beheren door Musée Rodin in Parijs.

Snell liet de beelden maken met behulp van zestien originele gipsen gietmallen van Rodin, afkomstig van zijn vaste bronsgieterij. Snell kocht deze mallen van de Parijse kunsthandelaar Robert Crouzet, die gelijk met de Amerikaan werd veroordeeld. Crouzet kreeg vier maanden voorwaardelijk opgelegd. Samen met Snell moet hij bovendien 500.000 euro schadevergoeding betalen aan Musée Rodin. Het museum klaagde beide handelaren achttien jaar geleden al aan.

Volgens de rechtbank had Snell de beelden van Rodin wel als ‘reproducties’ mogen verkopen. Maar sommigen van zijn kopieën waren gesigneerd en hadden het gietmerk van Rodins oorspronkelijke bronsgieterij. Kopers konden daardoor denken dat ze een originele Rodin kochten voor een spotprijs.

Snell beschuldigde Musée Rodin van misbruik van zijn monopolie. Met het stempel ‘reproductie’ had hij de beelden nooit in de Verenigde Staten kunnen verkopen, zei zijn advocaat. Die voerde eveneens aan dat de Franse auteursrechtregels in de VS niet gelden.

Bij Snells bronsgieterij in Vicenza en bij een galerie in Toronto waren honderden beelden in beslag genomen. Een specialist die de bronzen had bestudeerd, klaagde tijdens de rechtszitting over de povere kwaliteit. De missende handen en hoofden en onzuivere vormen omschreef de expert als „verraad aan de geest van Rodin”.

Of de zaak van de ‘valse echte’ Rodin-beelden na achttien jaar definitief gestreden is, staat nog niet vast. Snell kan nog in beroep bij het Franse hooggerechtshof.