Niemand kan winnen van de populaire game Fortnite

Games De concurrentie is de wanhoop nabij: niemand kan op tegen het succes van Fortnite. Maker Epic sluit nu een deal rond Avengers.

Slimme deal: Fortnite-spelers kunnen straks wapens uit de Marvel-films gebruiken.
Slimme deal: Fortnite-spelers kunnen straks wapens uit de Marvel-films gebruiken. Foto Marvel

Binnen acht uur na de introductie van de game Apex Legends in februari had de kloon van het populaire Fortnite 1 miljoen spelers. In ijltempo schoot dat aantal omhoog: 2,5 miljoen spelers na 24 uur, 25 miljoen na een week. Apex Legends leek onstuitbaar. Massaal verlieten spelers andere Fortnite-achtigen, battle royale-games, waarin honderd man tegen elkaar vechten in een steeds kleiner wordend strijdtoneel.

Even leek het alsof Apex Legends – meer gericht op volwassenen en met een beter doordacht systeem waarmee spelers onderling kunnen communiceren – Fortnite zou evenaren.

„Apex Legends was vers bloed in het genre”, zegt Tom Wijman van de deels Nederlandse gamemarktanalist Newzoo. „Maar daarna hadden ze geen plan.” Inmiddels zijn veel gamers hun interesse in Apex al weer kwijt. Dat gebeurde vaker dit jaar: geen enkele gamemaker wist een ‘Fortnite-killer’ te lanceren. De wanhoop staat soms letterlijk in het jaarverslag. „We hadden eerder moeten inzetten op een battle royale-modus”, verzuchtte een topman van marktleider Electronic Arts over zijn eigen schietgame Battlefield.

Achter Fortnite zat juist meteen een sterk plan, aldus analist Wijman. „Dat houdt spelers op de lange termijn geïnteresseerd.” Blijven veranderen en slim kopiëren blijken het geheim van de game.

Meteoor

Fortnite verandert sinds 2017 elke twee maanden drastisch. Elk ‘seizoen’ heeft een ander thema, geeft de spelers nieuwe wekelijkse uitdagingen en neemt de spelwereld op de schop. Een meteoor vernietigde het terrein, een vulkaan sloeg een gat in het bos, spelers kregen hoverboards.

Fortnite speelt slim in op de actualiteit: producent Epic Games hield al digitale concerten van bekende artiesten en sloot onlangs een deal met Marvel voor een speciale actie rond de nieuwe film Avengers: Endgame. Fortnite-spelers kunnen straks beroemde wapen uit de Marvel-films, zoals het schild van Captain America, in de game gebruiken.

Leentjebuur spelen deed Epic niet altijd even braaf. De succesformule keek het af van het populaire PlayerUnknown’s Battlegrounds, volgens Wijman nog steeds marktleider buiten de westerse wereld.

Afgelopen jaar liepen meerdere rechtszaken tegen Epic, onder meer over de dansjes die spelers kunnen kopen voor hun digitale alter-ego’s. Die zijn afgekeken van tv, film en popmuziek. Het was ook geen verrassing dat Fortnite binnen een paar weken het innovatieve communicatiesysteem van Apex had overgenomen.

‘Creative mode’

Eind 2018 loste Epic een schot voor de boeg van concurrent Minecraft, dat al sinds 2011 populair is in dezelfde doelgroep als Fortnite (12-18 jaar). In Minecraft kun je dingen bouwen, dus kreeg ook Fortnite een ‘creative mode’. Spelers kunnen er eigen gebieden bouwen en zelf spelletjes ontwerpen – goed voor honderd miljoen spelers in de eerste maanden.

Epic heeft inmiddels veel macht in de industrie, ziet Wijman. Deels door het succes van Fortnite. „Dat geeft veel daadkracht.” Maar de studio, opgericht in 1991, is zeker geen nieuwkomer. Epics software Unreal Engine is de technische basis, het motorblok, van veel grote games. Epic heeft een droom, zei topman Tim Sweeney dit jaar tegen website Business Insider: een virtuele, sociale wereld creëren die alle eigen producten omvat.

De opbrengsten van Fortnite en Unreal steekt het bedrijf sinds dit jaar in de Epic Store, een webwinkel gelinkt aan het programma waarmee je Fortnite opstart. Die moet het monopolie van digitale gameverkoper Steam doorbreken. Epic zit in een gunstige positie om exclusieve deals te sluiten. Wijman: „Ze kunnen zeggen: ‘Als je bij ons komt en niet op Steam gaat, hoef je geen vergoeding voor de Unreal Engine te betalen.’ Dat is voor gameontwikkelaars heel aantrekkelijk.”

E-sports

Epic wil ook groot worden in e-sports, professionele gamewedstrijden. Maar ondanks de hulp van bekende Fortnite-spelers en flinke investeringen – dit jaar 89 miljoen euro – blijft succes in e-sports voorlopig uit.

Epic boekte in 2018 een winst van 2,6 miljard euro. Ter vergelijking: Nintendo haalde in 2017 een winst van 1,5 miljard. Wijman schat de gecombineerde inkomsten van Fortnite en concurrent PUBG op zo’n 3,5 miljard wereldwijd. „Dat is nog steeds maar een paar procent van de hele markt – die is dit jaar 130 miljard – maar voor slechts twee games is dat heel veel.” Fortnite wordt nu door zo’n 250 miljoen mensen gespeeld.

Net als bij veel andere grote games heeft het succes van Fortnite een keerzijde, bleek dinsdag. De journalistieke gamesite Polygon schreef op basis van anonieme bronnen dat personeel van Epic lijdt onder structureel overwerk, met werkweken van soms 70 uur. Tijdelijke medewerkers die niet in het weekend willen werken, krijgen geen verlenging van hun contract. „Fortnite heeft veel meer succes dan we hadden verwacht”, aldus Epic in een reactie.