‘Onze aankopen overdenken we drie keer’

Spitsuur De Amerikaanse George Sonsel (73) en Nederlandse Sven Paardekooper (47) verhuisden vanuit de VS naar Nederland, om meer te gaan reizen. „We dachten dat het makkelijk zou zijn hierheen te komen. Dat viel tegen.”

Sven: „Ik zit de hele dag achter de computer, op zoek naar goede deals, totdat George het niet meer uit kan staan, haha. Ik kijk naar alle vlieghavens binnen een afstand van twee uur en naar alle data.” George: „Hij is hier zo goed in.”
Sven: „Ik zit de hele dag achter de computer, op zoek naar goede deals, totdat George het niet meer uit kan staan, haha. Ik kijk naar alle vlieghavens binnen een afstand van twee uur en naar alle data.” George: „Hij is hier zo goed in.” Foto David Galjaard

Sven: „Mijn hele leven had ik al de droom om in de Verenigde Staten te wonen. Ik ben op een vliegtuig gestapt toen ik twintig was. Ik heb in de entertainmentindustrie gewerkt in Californië, deed public relations. Daarna werkte ik twee jaar in de televisiewereld. Tot ik besmet raakte met het hiv-virus en werd ontslagen. Ik maakte de vergissing het mijn baas te vertellen, van wie ik dacht dat het een vriend was. Daarna heb ik 2,5 jaar geprocedeerd en gewonnen.”

George: „Hij leefde zonder inkomen in die tijd.”

Sven: Het waren de drie moeilijkste jaren van mijn leven. Ik raakte verslaafd aan crystal meth, verloor mijn vrienden. Hoe vaker ik uitging in het drugscircuit, des te vaker ik gebruikte. De drugswereld is erg aantrekkelijk voor een man die met hiv is besmet. Toen ik begon met therapie kon ik mijn echte problemen oplossen; daardoor verdween ook de behoefte aan drugs.”

George: „Negen maanden nadat hij de rechtszaak won, hebben wij elkaar ontmoet. We kennen elkaar van internet.”

Sven: „Ik kwam terecht in een kliniek in Los Angeles, waar de zorg gratis was. Ik vertelde de zuster daar dat ik iemand had ontmoet die heel aardig was, wat ouder. ‘George?’ vroeg ze. ‘George Sonsel’? Zij kende hem omdat hij voor de federale overheid werkte bij het departement dat over hiv ging. Degene die tien jaar daarvoor de laatste fondsen aan de kliniek had toegekend, was George.”

George: „Een ongelofelijk toeval. Ik was als sociaal werker actief vanaf het begin van de epidemie.”

Sven: „For the record: George is niet besmet.”

George: „ Inmiddels is de virus-lading van Sven bijna niet meer op te sporen.”

Sven: „Ik begon met acht pillen per dag in 2001. Nu neem ik nog maar éen pil per dag. Er zijn wat kleine bijwerkingen. Ik heb last van neuropathie in beide benen, de zenuwuiteinden zijn geïrriteerd.

George: „Soms doet het pijn als je wil bewegen.”

Sven: „Of als ik wil zitten. Verder heb ik echt veel geluk gehad.”

Strenge, religieuze opvoeding

George: „Ik had mijn coming-out toen ik 27 was. Mijn vrouw en ik waren destijds vier jaar getrouwd. Toen ik werd opgeleid tot therapeut moest ik zelf ook in therapie en kon ik eindelijk eerlijk zijn tegen mezelf. Eerder lukte dat niet, ik heb een vrij strenge religieuze opvoeding gehad. Het was heel moeilijk. Ik realiseerde me dat het niet eerlijk was tegenover mijn vrouw; zij was ook nog jong en we hadden twee kleine kinderen. We hebben het nog drie jaar geprobeerd. Gelukkig zijn we altijd vrienden gebleven.”

Sven: „Ze was op ons huwelijk en hielp het feest te plannen. We zijn getrouwd in 2014 in Californië en daarna verhuisd naar Nederland, naar Den Haag. Ik voel me meer Amerikaan dan Nederlander, al ben ik opgegroeid in de buurt van Den Bosch.”

George: „We zijn hierheen verhuisd omdat we wilden gaan reizen na ons pensioen. Ik had nog nooit buiten de Verenigde Staten gewoond. Hier kende Sven de taal, en bestemmingen zijn een stuk dichterbij in vergelijking met de VS.”

Sven: „We dachten dat het makkelijk zou zijn om hierheen te verhuizen. Dat viel tegen! Omdat ik geen Nederlands inkomen heb, kan ik George niet sponsoren en moet hij zelf werken. Nu kan hij nog steeds niet met pensioen.”

George: Ik heb nu een bedrijf waarmee ik Engels qua grammatica en structuur perfectioneer. Verder ben ik vrijwilliger bij het project ‘The world in your classroom,’ daar help ik mee bij Engelse taallessen. Daarnaast help ik af en toe als examinator.

Sven: „Het moeilijkste aan terug verhuizen vond ik de grijze luchten, die was ik helemaal vergeten. Are you kidding me, dacht ik toen ik het vliegtuig uitstapte.”

George: „Het eerste jaar kochten we een Museumkaart en een OV-jaarkaart en gingen we overal heen met de trein. Het was fantastisch. Daarna kochten we dit huis en zijn we naar Botswana, Zambia en Afrika geweest.”

Sven: „Portugal, Spanje, Italië, Duitsland, Luxemburg. En we gaan naar musea, lopen door parken. ”

George: „Het grootste offer dat we hebben gemaakt, is dat we van een huis van 300 vierkante meter met drie verdiepingen en tuin naar een appartement van 70 vierkante meter zijn gegaan.”

Op zoek naar goede deals

Sven: „Al onze aankopen overdenken we drie keer. Wil je echt een nieuwe afwasmachine? Realiseer je je dat dat vier dagen zijn in Berlijn?

George: „We besparen door buiten het seizoen te reizen.”

Sven: „We huren altijd appartementen, dan doen we daar boodschappen. We gaan niet uit eten. We plannen alles een jaar van tevoren. Ik zit de hele dag achter de computer, op zoek naar goede deals, totdat George het niet meer uit kan staan, haha. Ik kijk naar alle vlieghavens binnen een afstand van twee uur en naar alle data. Lastminute is duur.”

George: „Hij is hier zo goed in.”

Sven: „Het meeste is vooruit betaald, dus we doen niet veel lokale uitgaven. En je moet out of the box denken. Toen wij naar Australië gingen, heb ik een business class vliegticket gevonden via Stockholm voor 1.700 euro. Het klinkt verwend, maar ik ben 2.04 meter en dat past niet veel langer dan twee uur in economy class. Ik kan geen geld verdienen omdat ik niet werk, maar ik kan wel geld besparen.”