Ontvoerde verpleegster leeft vermoedelijk nog

Islamitische Staat Een Nieuw-Zeelandse verpleegkundige en twee Syrische chauffeurs van het Rode Kruis zijn vijf jaar geleden ontvoerd in Syrië.

De ontvoerde Louisa Akavi.
De ontvoerde Louisa Akavi. Foto ICRC/EPA

Als ze nog leven zijn ze de langst ontvoerde medewerkers in de 156-jarige geschiedenis van het Internationale Rode Kruis. De Nieuw-Zeelandse verpleegkundige Louisa Akavi (62) en de Syrische chauffeurs Nabil Bakdounes en Alaa Rajab werden in 2013 gekidnapt in de Syrische stad Idlib. Zondag maakte de hulporganisatie na ruim vijf jaar zwijgen hun namen bekend.

Het drietal reisde in oktober 2013 van Damascus naar Idlib om er medische hulpmiddelen af te leveren en werd op de terugweg met nog vier andere collega’s staande gehouden en ontvoerd door gewapende mannen. De andere vier werden een dag later weer vrijgelaten, Akavi en de twee chauffeurs verdwenen. Na enkele maanden namen de ontvoerders contact op om losgeld te eisen, vertelt Yves Daccord, directeur van het Internationale Rode Kruis, aan The New York Times. Toen werd duidelijk dat ze in handen waren van terreurgroep Islamitische Staat.

Samen met de Nieuw-Zeelandse regering besloot het Rode Kruis de ontvoering stil te houden, om de kans op een goede afloop niet onnodig te verkleinen. In augustus 2014 onthoofdde IS de Amerikaanse journalist James Foley en zond opnames daarvan de wereld over, waarna meer gruwelijke executies volgden. Nu IS territoriaal is verslagen, hoopt Daccord dat de drie gevonden kunnen worden en kiest hij daarvoor juist de publiciteit.

Dit is tegen de wens van de Nieuw-Zeelandse premier Jacinda Ardern. „De regering blijft van mening dat het beter is als deze zaak niet in het publieke domein is”, zei zij maandag.

Akavi, geboren op de Cookeilanden, is sinds 1988 in dienst bij het Rode Kruis, als verpleegkundige en verloskundige. Ze heeft in tal van oorlogsgebieden gewerkt, waaronder Bosnië, Afghanistan en Irak. In Tsjetsjenië overleefde ze een aanslag op de kliniek waar ze werkte.

Begin 2014 hield IS Akavi vast in hetzelfde gebouw als James Foley, samen met ruim tien andere westerlingen, onder wie de nog altijd vermiste Britse journalist John Cantlie. Ze deelde er een cel met de in 2015 omgekomen Amerikaanse hulpverleenster Kayla Mueller. Veel gevangen westerlingen kwamen vrij door losgeldbetalingen, maar het Rode Kruis, evenals de Britse en Amerikaanse regeringen, weigeren dat principieel.

In december zou Akavi nog gezien zijn in een kliniek in een dorp aan de Iraakse grens. Een jaar eerder al meldden gevluchte Syriërs dat Akavi hen had behandeld in een kliniek elders in het land. Nieuw-Zeelandse special forces reizen af en aan naar Syrië om haar te traceren. Van haar Syrische collega’s Bakdounes en Rajab ontbreekt ieder spoor.