‘Golden Boy’ De Ligt en de vrijage van Juventus met een toptalent

Champions League Grofweg elke topclub in Europa heeft een vacature voor iemand als Matthijs de Ligt, de pas negentienjarige aanvoerder van Ajax.

Matthijs de Ligt (rechts) in duel met Cristiano Ronaldo, tijdens de thuiswedstrijd van Ajax tegen Juventus vorige week.
Matthijs de Ligt (rechts) in duel met Cristiano Ronaldo, tijdens de thuiswedstrijd van Ajax tegen Juventus vorige week. Foto Martin Meissner/AP

De eigenaar had wat geld over en Tuttosport kon wat publiciteit gebruiken. „Waarom geen talentenprijs?”, zei Massimo Franchi, speciaal verslaggever in die tijd van de sportkrant uit Turijn.

‘Golden Boy’, zo noemde hij de trofee. Prijsuitreiker Franchi zag de supertalenten in de afgelopen jaren voorbij komen. Aanvallers, creatieve middenvelders. Het begon allemaal in 2003 bij Rafael van der Vaart en de beste van allemaal was Lionel Messi. Maar een stopper als de beste, dat is volgens Franchi „ zoiets als bij Fabio Cannavaro en Franz Beckenbauer”, twee verdedigers die de Gouden Bal wonnen als beste speler ter wereld. „Dan moet je echt van zo’n apart niveau zijn, anders stem je daar niet op. De meeste mensen kijken toch naar goals, naar assists, naar aanvallende acties.”

Dus de ‘Golden Boy’ voor Matthijs de Ligt, dat was wat. Afgelopen december werd de tiener uit Abcoude door journalisten van ruim dertig Europese (sport)kranten verkozen tot beste speler onder de 21. Met 224 punten liet hij de nummer twee ruim achter zich: Trent Alexander-Arnold van Liverpool, ook een verdediger, kreeg 149 punten. Aanvaller Justin Kluivert (AS Roma) werd derde met 101.

Dinsdagavond speelt De Ligt in Turijn, in het Juventus-stadion voor de return van de kwartfinale met Ajax. Na de 1-1 vorige week in Amsterdam wilde hij het shirtje van verdediger Leonardo Bonucci, maar daar moest niets achter gezocht worden. „Ik ruil graag met verdedigers”, zei hij.

De prijsuitreiking voerde De Ligt naar het Officine Grandi Riparazioni Torino, een voormalige werkplaats van de spoorwegen waar tegenwoordig kunstmanifestaties en chique beurzen zijn. „Een speciale plek”, zegt Franchi. Ajax toonde zijn aanvoerder als door Midas aangeraakt in de uitingen online. De trofee was „als doping voor Matthijs”, zei coach Erik ten Hag. In het land van het grendelslot, het ‘catenaccio’, was hij de eerste verdediger die er met een ‘Golden Boy’ vandoor ging. „Hij was echt zo vereerd, zo verheugd”, zegt Franchi. „Zijn vader was er, zijn moeder. Hele lieve mensen.”

Lees ook: Ajax staat op de grens van het ondenkbare

Van 50 naar 65 miljoen

Mooi ook voor De Ligts zaakwaarnemer Mino Raiola natuurlijk. Franchi weet ook dat een vernoeming tot Golden Boy een flinke stuwende werking heeft op de prijs. Kijk dat sprongetje in De Ligts marktwaarde, op de website Transfermarkt.de. Vijftig miljoen voor, en hop: 65 miljoen euro na de prijsuitreiking. Het moet gek lopen wil De Ligt de transfersom voor Frenkie de Jong – voor 86 miljoen euro met bonussen naar Barcelona – niet minimaal evenaren.

Ja, het heetste elftal van dit moment heet Ajax. De camera’s richtten zich bij de training op Frenkie de Jong, in een blauw hesje in een partijvorm. Hoe loopt hij? Hoe beweegt hij? Hoe houdt zijn hamstring het? Afgelopen zaterdag werd hij uit voorzorg gewisseld tegen Excelsior, dat handje op de hamstring voorspelde weinig goeds. Binnen no-time een Italiaanse journalist op de app van deze verslaggever: ‘How is De Jong’ ‘Ok for Juve?’

Zo’n afsluitende training „is geen test” voor De Jong, zei Ten Hag. „Hij is positief gestemd, wij allemaal.”

Foto Wolfgang Rattay/Reuters

De training in het Juventus-stadion was maandagavond aan zijn einde toen De Ligt zijn machtige benen nog eens rekte. Ze zouden hem wat graag hier graag hebben, de jonge Nederlander met dat vroegrijpe lijf en die vroegrijpe geest. Het moet het grootste compliment zijn voor een verdediger: het hof gemaakt worden door Juventus.

De Ligt is zo’n jongen waar je soms van gaat nadenken over wat je zelf deed op die leeftijd. Hij is negentien, aanvoerder van een kwartfinalist in de Champions League. Grofweg elke topclub in Europa heeft een vacature voor iemand als hij.

Veel dertigers op die posities, niet allen meer in de kracht van hun bestaan. Manchester City (Kompany), Bayern München (Hummels), PSG (Thiago Silva), Barcelona (Piqué) – maar Juventus spant de kroon met zijn ‘BBC’-defensie. Giorgio Chiellini is 34, Andrea Barzagli zelfs 37 – alleen Leonardo Bonucci (31) kan nog wel even mee.

Tuttosport is een Turijnse krant die dicht op Juventus zit. Franchi kent Raiola goed, de Nederlandse-Italiaan die een van de machtigste zaakwaarnemers is in het Europese voetbal. Hij noemt hem „my friend”.

Lees ook dit interview met Matthijs de Ligt, de vaste schakel in het vernieuwde Oranje.

De zakenrelatie tussen Raiola en de Italiaanse topclub voert terug tot de transfer van Zlatan Ibrahimovic en daarvoor al Pavel Nedved. In een interview met Tuttosport vorige maand zei De Ligt dat „mijn zaakwaarnemer bepaalt waar mijn toekomst ligt” – je kon zomaar denken: het moet wel Juventus worden.

De stille technisch directeur Fabio Paratici verdiepte zich al in de omgeving van De Ligt, zijn karakter. Zo doet hij dat altijd. Hij staat bekend als een informatiespons. Clubvoorzitter Andrea Agnelli liet de gelegenheid van De Ligt in Turijn vorig jaar ook niet aan zich voorbijgaan om even kennis te maken.

Een Turijnse transfer leek ophanden. Maar Frenkie de Jong koos Barcelona – en de berichten in Spanje zwollen aan dat het vizier nu ook heel serieus gericht was op dat tweede Hollandse supertalent. Veel berichten wijzen erop dat Juventus de hoop op de ‘Golden Boy’ uit Abcoude al heeft opgegeven. Barcelona ligt op pole-position. Niettemin wil een Italiaanse verslaggever weten of De Ligt extra druk ervaart nu hij dinsdag speelt in het stadion waar zijn toekomst mogelijk ligt.

„Nee”, zei Ten Hag. „Hij is nog jong, maar heeft heel veel ervaring met dit soort wedstrijden. Hij leeft in het heden en zal alles geven voor Ajax.”