Breedste vliegtuig ter wereld getest

Foto Gene Blevins/Reuters

Honderden luchtvaartfanaten zagen zaterdag boven de Mojavewoestijn in Californië een wit vliegtuig met een spanwijdte van 117 meter vliegen. De ‘Roc’, het breedste vliegtuig ter wereld, maakte zijn eerste testvlucht.

Het gevaarte is ongeveer net zo groot als een voetbalveld, bestaat uit twee rompen en wordt voortgestuwd door zes motoren. Het vliegtuig steeg zaterdag rond 7.00 uur lokale tijd op en vloog ruim twee uur tot zo’n vijf kilometer hoogte om na enkele tests weer veilig te landen op de Mojave Air and Space Port.

Het vliegtuig is gebouwd door het Amerikaanse bedrijf Stratolaunch en moet dienen als lanceerbasis voor raketten met satellieten. Stratolaunch hoopt met de Roc raketten tot ongeveer tien kilometer hoogte te brengen, waar de lucht een stuk ijler is dan op aarde. De raketten hebben op die hoogte minder krachtige motoren nodig om de ruimte in gelanceerd te worden.

Dit zou satellietlanceringen flink goedkoper kunnen maken. Niet alleen hoeft een raket niet op eigen kracht door de eerste tien kilometer dikke lucht heen te komen, ook hebben de weersomstandigheden op deze hoogte minder invloed op de lancering. Ruimtevaartbedrijf Northrop Grumman werkt aan een raket die geschikt is voor een lancering vanaf de Roc.

Stratolaunch wil op zijn vroegst in 2020 de eerste raketten vervoeren. Het bedrijf is in 2011 opgericht door Paul Allen, de man die decennia eerder met Bill Gates Microsoft oprichtte. Allen overleed in oktober aan lymfeklierkanker. (NRC)