Oud-adviseur Obama verdacht van liegen over pr-werk in Oekraïne

Gregory Craig is de eerste hooggeplaatste Democraat die wordt vervolgd in het kader van het Ruslandonderzoek van speciaal aanklager Robert Mueller.

Gregory Craig in 2016 bij een rechtbank in Washington.
Gregory Craig in 2016 bij een rechtbank in Washington. Foto Pablo Martinez Monsivais/AP

Een oud-adviseur van de Amerikaanse president Barack Obama, de advocaat Gregory Craig, is donderdag aangeklaagd voor het geven van een valse verklaring over zijn werkzaamheden in Oekraïne in 2012. De aanklacht komt voort uit het Ruslandonderzoek van speciaal aanklager Robert Mueller, meldt The New York Times. De 74-jarige Craig is de eerste hooggeplaatste Democraat die zich in het kader van dat onderzoek moet verantwoorden.

Craig had zich volgens de aanklacht moeten registreren als ‘buitenlands agent’ toen hij namens Oekraïne onderzocht of de Oekraïense oud-premier Joelia Timosjenko in 2011 een eerlijk proces in het land had gehad. Zijn rapport paste in de strategie van een „Amerikaanse lobbyist” om het imago van het land in het Westen op te poetsen. Oekraïne werd in 2012 geleid door de twee jaar later verdreven pro-Russische president Viktor Janoekovitsj. Die had voor zijn lobby Paul Manafort ingeschakeld, de inmiddels veroordeelde oud-campagneleider van president Donald Trump.

Amerikaanse overheidsmedewerkers moeten zich volgens de Foreign Agents Registration Act (FARA) registreren als zij lobby- of pr-werkzaamheden verrichten voor buitenlandse politici, politieke partijen of overheden. Craig wordt ervan verdacht gelogen te hebben tegen het ministerie van Justitie en informatie te hebben achtergehouden zodat hij zich niet hoefde te registreren.

Craig stelt dat hij onschuldig is, geen lobbywerk heeft verricht voor de Oekraïense overheid en niemand heeft misleid. In een video heeft hij gereageerd op de beschuldigingen:

“Ik heb een team geleid met advocaten die een onafhankelijk rapport opstelden voor het [Oekraïense] ministerie van Justitie en de regering van Oekraïne, over de vervolging en rechtszaak van oud-premier Joelia Timosjenko. [...] Mij werd verteld dat het onderzoek werd gedaan namens de pro-westerse Oekraïense zakenman Viktor Pintsjoek, die het project hielp financieren. We hebben toen de voorwaarden voor FARA-registratie onderzocht en vastgesteld dat het advocatenkantoor zich niet hoefde te registreren.”

De oligarch Pintsjoek ontkende tegen The New York Times alle betrokkenheid bij het project.

Volgens de aanklacht hebben Craig en zijn collega’s zich niet geregistreerd omdat ze vreesden hierna moeilijker voor de overheid te kunnen werken. De regels daaromtrent waren net aangescherpt door president Obama, waardoor lobbyisten bij zijn regering voor minder werk in aanmerking kwamen.

De registratiewet FARA bestaat sinds 1938 maar er werd tot kortgeleden weinig op toegezien. In het onderzoek van Mueller speelt de wet wel een belangrijke rol. In 2017 werd oud-campagneleider Manafort al schuldig bevonden van het overtreden van FARA. Vorige maand werd de 70-jarige Manafort veroordeeld tot 7,5 cel wegens samenzwering tegen de VS, belemmering van de rechtsgang, belastingontduiking en bankfraude.