Voor favoriet McIlroy is het groene jasje niet langer een obsessie

Golf Rory McIlroy (29) begint als favoriet aan de Masters. Hij kan de zesde golfer worden met een titel op alle vier de majors. En hij is in vorm.

De Noord-Ier Rory McIlroy begint als favoriet aan de Masters.
De Noord-Ier Rory McIlroy begint als favoriet aan de Masters. Foto David Cannon/AFP

Er was een tijd dat de titel op de Masters het enige was dat nog telde in het leven van Rory McIlroy. Een obsessie, uit frustratie. Dat het hem met al zijn talent, zijn harde werken, op drie van de vier golfmajors was gelukt, maar steeds maar niet op de beroemde baan van Augusta. Twee jaar geleden nog zei de Noord-Ier dat zijn carrière niet compleet zou zijn zonder het groene jasje.

De nieuwe McIlroy is een stuk rustiger, realistischer, zo bleek begin maart tijdens een persconferentie: Abraham Lincoln verloor ook decennialang meerdere verkiezingen, zei hij. „En die werd president van de VS. Dus ik heb nog wel wat tijd.”

McIlroy (29) is in de vorm van zijn leven en de absolute topfavoriet voor de zege tijdens de Masters, die deze donderdag beginnen. Als hij die langgekoesterde titel wint, komt hij in een select gezelschap van golfers die alle vier de majors hebben gewonnen: Jack Nicklaus, Tiger Woods, Gene Sarazen, Ben Hogan en Gary Player.

Zeldzame vorm

Niemand van het deelnemersveld de komende dagen presteerde zo goed in 2019 als McIlroy: zeven toptienplekken op de PGA Tour, waarvan één overwinning. Volgens golfdatawebsite 15th Club deed maar één golfer sinds 1980 dat McIlroy ooit na, en dat was Tiger Woods in 2000.

Die ene overwinning dit jaar, tijdens het Players Championship in Sawgrass, was o zo belangrijk. Niet per se omdat die titel prestigieus is – het wordt vaak de vijfde major genoemd – maar omdat het ondanks zijn goede vorm de eerste titel voor McIlroy was in twaalf maanden.

Hij had de reputatie gekregen van een golfer die het niet meer kon afmaken. Een golfer die op zondag, wanneer het erom ging, zijn slechtste ronde speelde. Waar hij in het begin van zijn carrière grillig tussen enorme hoogtepunten en diepe dalen laveerde, was hij nu veel constanter, maar bleven de titels uit. Dertien van zijn vijftien titels op de PGA Tour en alle dertien zeges op de European Tour won hij voor 2017. Zo ook zijn vier major-zeges: het US Open in 2011, het Brits Open in 2014 en het PGA Championship in 2012 en 2014.

De band van McIlroy met de Masters is altijd een moeilijke geweest. De beste prestatie van de huidige nummer drie van de wereld is een vierde plaats in 2015. Wel eindigde hij de afgelopen vijf edities consequent in de toptien.

Vorig jaar brak een slechte slotdag hem ook in Augusta op. Hij begon de laatste ronde als nummer twee, op drie slagen van de uiteindelijke winnaar Patrick Reed. Maar na veel te veel gemiste fairways en putts, en een ronde van 74 slagen, twee boven par, eindigde hij op zes slagen van Reed teleurstellend als vijfde.

Lees ook over de nieuwe regels, die golf gemakkelijker, sneller en eerlijker moeten maken.

Andere instelling

Nu is McIlroy een andere golfer en vooral een ander mens, zo liet hij in de aanloop herhaaldelijk weten. „Het is volwassenheid. Het is een focus geweest op mijn houding de afgelopen zes, zeven maanden, in het bijzonder mijn houding ten opzichte van golf. Dat ik het golf niet laat bepalen wie ik ben als mens en om te proberen de twee gescheiden te houden”, aldus McIlroy na zijn overwinning op het Players Championship in maart.

Hij is ook nog maar 29, dat besef lijkt bij McIlroy te zijn ingedaald. De titel op de Masters is niet langer de obsessie die hij was. „Ik hoef geen majors te winnen om een leegte in mijn leven op te vullen”, zei hij in een interview met The Guardian. „Als je wint, win je. Zo niet, dan niet. Ik denk dat het even heeft geduurd voordat ik op dit punt kon komen. Ik zou hem heel graag winnen en ga mijn best doen. Onverschilligheid is niet het juiste woord, maar het is geen last voor me nu.”