Meeslepend Ajax is één keer naïef tegen Juventus

Champions League Ajax had lang het betere van het spel in de Johan Cruijff Arena, maar Juventus werd niet genoeg pijn gedaan. Het werd 1-1.

David Neres (derde van rechts) heeft vlak na rust de 1-1 gemaakt tegen Juventus en rent naar Lasse Schöne (links) en Hakim Ziyech (tweede van links) toe om de goal te vieren.
David Neres (derde van rechts) heeft vlak na rust de 1-1 gemaakt tegen Juventus en rent naar Lasse Schöne (links) en Hakim Ziyech (tweede van links) toe om de goal te vieren. Foto Martin Meissner/AP

Ajax is een luttel moment van onoplettendheid duur komen te staan in de thuiswedstrijd van de kwartfinale tegen Juventus, in een duel waar de thuisploeg alle initiatief naar zich toetrok maar slordig afrondde. De 1-1 geeft uitdrukking aan de wil van de ploeg van Erik ten Hag versus de sluwheid van Juventus: 1-1. Cristiano Ronaldo kopte vlak voor rust raak, vlak erna maakte David Neres gelijk. De return is dinsdag in Turijn.

De vrolijke vrijheid in het spel van Ajax kwam niet aan het oppervlak, logisch ook, maar het deugde wel aan alle kanten. Dat in zichzelf blijft opzienbarend: nooit is Ajax dit Champions League-toernooi in verlegenheid gebracht en we zitten al half april.

De avond waarnaar lang reikhalzend uitgekeken is door tout Amsterdam en omstreken begon met afzichtelijk taferelen om en rond het stadion, met ruim honderd arrestaties van met name Juventus-aanhangers die gewapend naar het stadion trokken. Waterkanonnen werden door de politie ingezet om vuurwerk van Ajax-supporters te doven. Charges door ME te paard brachten een chaos teweeg.

Lees ook over Juventus: De Oude Dame is alleenheerser in het Italiaanse voetbal

Een zone rond het stadion stond onder hoogspanning toen anderhalf uur voor aftrap de spelersbus van Ajax over de fly-over naar de Johan Cruijff Arena reed. Er was amper oog voor na het forse politie-optreden. Maar goed: voetbal en de Champions League. Binnen de betonnen constructie van de Johan Cruijff Arena heerste het europacup-sfeertje als vanouds.

Loeren op zwakte

In een steriele eerste helft bracht Ajax lang een volwassenheid aan de dag die de krachtproef met Juventus behoeft, maar een lichtzinnigheid bij Frenkie de Jong leidde kort voor rust tot een aaneenschakeling van tekortkomingen in de gang naar achteren. Ineens was daar, uit het oog verloren, Cristiano Ronaldo die vanaf rechts aangespeeld vrijstaand binnenknikte, via een hand nog van keeper André Onana: 1-0. Het was jammer, nergens voor nodig, doch gevoelsmatig ook weer niet volledig verbazingwekkend gezien het loeren van Juventus op zwakte.

Het eerste levensteken van de wedstrijd kwam met een schot in het zijnet van Ziyech, de eerste van een spervuur aan trappen. Hij werd vrijgespeeld bij een ingooi die diep op de Juventus-helft genomen mocht worden na een banale vrije trap van rechtsback João Cancelo, waarmee de slaap uit de ogen was gewreven bij de Italiaanse recordkampioen.

De springerige Ziyech was de Ajacied die het vaakst in balbezit rond de zestien zijn precieze prikjes kon uitdelen, vaak vanaf rechts trekt hij zijn linker uit de holster maar het bleef lang – tot zijn eigen groeiende frustratie – vruchteloos. Maar de nul op het scorebord bij Ajax bij rust was vooral een gegeven waar Donny van de Beek de verantwoordelijkheid voor droeg. Hij draaide zich vrij, halverwege de eerste helft in de zestien van Juventus. Met de bal wat ver van hem af had hij alsnog tijd genoeg om riant uit te halen. In al zijn hunkering schoot hij centimeters naast, gigantische centimeters in figuurlijke zin.

De laatste acht ja, die schier ondoordringbare toplaag van Europese topteams. Erik ten Hag had zijn ploeg, die voor niet kinderachtige salarissen bijeengehouden wordt tegenwoordig, in meeslepende stijl naar dit podium gebracht. Ieders aandacht werd getrokken door de club die zich, appellerend aan tijdperken van totaalvoetbal in het rijke verleden, zo manifesteert met een begroting van nog geen kwart van de Europese giganten.

Ajax schakelde Real Madrid uit in de tweede ronde, het was niemand ontgaan – zeker de manier waarop: 4-1 winnen in Santiago Bernabéu. Juventus is een kaliber minder, maar ook een kaliber wreder in de moedeloosmakende efficiëntie die in de persoon van Cristiano Ronaldo gestalte krijgt.

Gehoopt werd nog dat hij zijn hamstring niet op tijd klaar zou krijgen, al zei iedereen bij Ajax stoer dat ze Ronaldo er het liefst bij hebben omdat je ‘tegen de besten wil spelen’, in de woorden van Ten Hag. Hij heeft het geweten, de coach van Ajax. De heerschappen van de Oude Dame, lang lusteloos in de gang naar voren, hadden aan één omschakeling genoeg voor rust en de topscorer in de Champions League maakte zijn 125ste goal.

Momentenmens Neres

Met die knagende vraag waarom dit toch gebeurd was trokken elf Ajacieden richting kleedkamer. Eén keer te naïef instappen van De Jong en daarna onoplettendheid in casu Ronaldo: 1-0. Daar was die uitgoal, die dubbel telt – als de scores over twee duels in balans zijn. Een gele kaart was er nog voor Nicolas Tagliafico, die hierdoor de return gaat missen.

Maar de sof van die slotminuten voor rust werd weggevaagd met een series passes en onafgebroken balbezit vanaf de aftrap, culminerend in een rush vanaf links door momentenmens David Neres. Zijn schot, met het zwakkere rechterbeen, verdween in de verre hoek. Weer die Braziliaan die het op zijn heupen had, nadat hij de titelstrijd anderhalve week geleden in leven hield in de confrontatie met PSV.

De Johan Cruijff Arena, althans de 50.000 aanwezigen die Ajax liefhebben, had die ontbranding nodig. Gedragen door die aanhang trok Ajax ambitieus ten aanval, al was Juve dichtbij met een voorlangs hobbelende vrije trap die door niemand getoucheerd werd.

Neres stichtte steeds meer gevaar, onwaarschijnlijk zoals hij is ontbolsterd. Ten Hag liet doodleuk Jurgen Ekkelenkamp (19) invallen, die tien minuten voor tijd op de vuisten van Wojtek Sczcezny schoot. Toen de hoop op iets stoutmoedigs vervloog met het verstrijken van de minuten en de herwonnen greep van Juventus – binnenkort voor de achtste keer op rij kampioen van Italië – trof Douglas da Costa nog de paal. Ajax moet het volgende week klaren, in Turijn – het is in ieder geval nog een open strijd.

Correctie (11 april 2019): In een eerdere versie stond dat de rush van Neres van rechts kwam, bij de 1-1. Dat moet links zijn.