Retailman en investeerder die graag in de luwte blijft

Michiel Witteveen Hij maakte naam in de retail, om vervolgens het vastgoed in te gaan. Nu stapt Michiel Witteveen met Blokker weer in de retail.

Ludo Bijvoet (l), de nieuwe bestuursvoorzitter, en Michiel Witteveen (r), de president-commissaris.
Ludo Bijvoet (l), de nieuwe bestuursvoorzitter, en Michiel Witteveen (r), de president-commissaris. Foto Olivier Middendorp

Op de dag dat bekend wordt dat Michiel Witteveen (65) winkelketen Blokker overneemt, inclusief discountformule Big Bazar, is hij onbereikbaar voor commentaar. Witteveen wil „nadrukkelijk niet in de schijnwerpers staan en geciteerd worden”, laat hij via een pr-bureau weten. Want: „Het draait om Blokker (...), niet om hemzelf.”

De keuze voor de luwte past bij de nieuwe eigenaar van het Blokker-concern, die in november 2017 aan boord kwam als president-commissaris en sinds mei vorig jaar ‘waarnemend bestuursvoorzitter’ is. Witteveen komt qua publiek profiel niet in de buurt van Marcel Boekhoorn, sinds kort eigenaar van Hema, die andere bekende Nederlandse winkelketen in problemen. „Hij is geen showman”, zegt marketingexpert Ernst-Jan Smids, die veel met Witteveen samenwerkte.

Dat wil niet zeggen dat Blokker met Witteveen een minder ervaren eigenaar heeft binnengehaald. Witteveen heeft een stevige staat van dienst als retailondernemer, manager én investeerder. Bovendien heeft hij volgens Smids „een krachtige persoonlijkheid”, een scherp analytisch vermogen en gaat hij pijnlijke beslissingen niet uit de weg. Denk aan het ontslag van voormalig bestuursvoorzitter Casper Meijer. „Bij een degradatie (...) gaat de coach eruit. Zo gaat het in het leven”, zei Witteveen daarover tegen NRC.

Hij heeft daarbij het voordeel dat hij het vertrouwen geniet van de familie Blokker, die hij van vroeger kent. Als telg uit de familie achter damesmodeketen Witteveen belandt Michiel Witteveen begin jaren tachtig op het hoofdkantoor van Blokker, na kortstondige functies op de vastgoedafdeling van C&A en bij een makelaarskantoor in winkelpanden. Volgens Smids is Witteveen op dat moment al een goede bekende van de in 2011 overleden voorman Jaap Blokker.

Net als bij C&A wordt Witteveen bij Blokker verantwoordelijk voor het vastgoed. Al na twee jaar stapt hij over naar het bedrijf van zijn eigen familie, Witteveen Holding. Mocht Michiel Witteveen de ambitie hebben gehad er de baas te worden, dan wordt die snel in de kiem gesmoord. We International, de onderneming van de Amsterdamse modefamilie De Waal, neemt Witteveen Mode in 1986 over.

Michiel Witteveen houdt een onbekend bedrag over aan de verkoop. Hij blijft nog even aan als lid van de raad van bestuur van We International, maar kiest al snel zijn eigen weg.

Lees ook: Blokkerketen verkocht aan ‘goede huisvader’

Ondernemer

Witteveen wordt ondernemer. Met zakenpartner Michiel Herter – de latere oprichter van radiozender BNR en in 2017 veroordeeld voor beleggingsfraude – komt hij in 1993 voor het eerst landelijk in het nieuws met de overname van de noodlijdende stomerijketen Palthe. Vervolgens koopt Witteveen retailformules McGregor, Adam en La Ligna. Daarnaast bouwt hij zijn eigen variant van Witteveen Damesmode, met 68 filialen. „Ik ben gewoon een winkelier, zou ook niets anders willen zijn”, zegt hij in 1995 in gesprek met de Volkskrant, waarin zakenpartner Herter het hoogste woord voert.

Toch verkoopt Witteveen nog voor de eeuwwisseling zijn retailbezittingen aan investeringsmaatschappij Euretco. Hoeveel hij eraan verdient, is onbekend. Maar het is genoeg om een nieuwe weg in te slaan. Hij stapt in het vastgoed.

Nog altijd is Witteveen via investeringsmaatschappij Investore mede-eigenaar van winkelpanden in onder meer Amsterdam, Rotterdam, Rijswijk, Heerlen en Doetinchem, blijkt uit het kadaster. Ook heeft hij commissariaten bij modeketen Scotch & Soda en zonnebrillenmerk Ace & Tate.

Wat Witteveen precies van plan is met Blokker durft marketingman Smids niet te zeggen. Maar het zal snel duidelijk worden, denkt hij: „Witteveen is geen man van omtrekkende bewegingen. Als je een paar woorden teveel in je zin stopt, is zijn spanningsboog al weg. Hij gaat vaart maken.”