Rechter: geef memo’s over Damen vrij

Scheepsbouwer Damen Shipyards wil het openbaren van memo’s over een corruptie-affaire tegenhouden, maar het ministerie mag ze vrijgeven.

Damen Shipyards in Gorinchem.
Damen Shipyards in Gorinchem. Foto Lex van Lieshout / ANP

Het ministerie van Buitenlandse Zaken mag zes interne memo’s vrijgeven die informatie bevatten over de corruptie-affaire van scheepsbouwer Damen Shipyards uit Gorinchem in Sierra Leone. Dat blijkt uit een dinsdag gepubliceerd vonnis van de Rechtbank Rotterdam.

NRC vroeg de memo’s een jaar geleden op met een beroep op de Wet openbaarheid van bestuur (Wob), naar aanleiding van een inval van de fiscale opsporingsdienst FIOD bij Damen in 2017. Het Openbaar Ministerie vermoedt dat Damen „via tussenpersonen steekpenningen heeft betaald aan buitenlandse overheidsambtenaren”.

De grootste scheepsbouwer van Nederland verzet zich met hand en tand tegen openbaarmaking, vanwege mogelijke schade aan zijn wereldwijde commerciële belangen. Topman René Berkvens bezocht de directie Internationaal Ondernemen van Buitenlandse Zaken om tegen vrijgave te pleiten en Damen stapte naar de rechter om vrijgave te verhinderen.

Intern overleg

Tevergeefs, blijkt uit het vonnis. Dat openbaarmaking „nieuwe publicaties kan opleveren die voor Damen ongunstig zijn, is geen reden om te weigeren”, aldus de rechter. Daarmee is niet gezegd dat de memo’s nu openbaar worden. De scheepsbouwer heeft zes weken om tegen het vonnis in beroep te gaan. Los van deze procedure heeft GroenLinks-Kamerlid Isabelle Diks het ministerie gevraagd de memo’s naar de Tweede Kamer te sturen voor een debat.

De memo’s beschrijven intern overleg op het departement in 2016 over de affaire in Sierra Leone. In de stukken staat volgens de rechter onder meer „om hoeveel onregelmatigheden het gaat, en waarin deze globaal gezien bestonden”. Ook beschrijven de memo’s de milde opstelling van de Nederlandse overheid. Damen mocht als straf voor mogelijke corruptie anderhalf jaar lang niet deelnemen aan Wereldbank-projecten, terwijl Nederland in de affaire geen reden zag om het bedrijf uit te sluiten van exportkredietverzekeringen.

Met medewerking van Jorg Leijten