Boeing ziet 737 MAX weer vliegen met nieuwe software

Luchtvaart Woensdag presenteerde Boeing een update voor het geplaagde MAX-toestel. Nu is het aan de autoriteiten of de 737 weer mag opstijgen.

Reportage bij Boeing Renton in Seattle waar de Boeing 737 geproduceerd wordt.
Reportage bij Boeing Renton in Seattle waar de Boeing 737 geproduceerd wordt. Lex van Lieshout

Boeing heeft nieuwe software ontwikkeld voor de Boeing 737 MAX: het veelbelovende vliegtuig dat na twee crashes in vijf maanden door luchtvaartautoriteiten wereldwijd aan de grond wordt gehouden.

Boeing maakte de sofware-update woensdag bekend in een telefonisch gesprek met journalisten. Mike Sinnett, een hooggeplaatste ontwikkelaar, zei dat de vliegtuigbouwer „diep geraakt is door het tragische verlies” van mensenlevens en dat de update de software „meer robuust” maakt.

Eind oktober stortte een haast fonkelnieuwe 737 MAX van de Indonesische luchtvaartmaatschappij Lion Air neer (189 doden). Op zondag 10 maart stierven 157 mensen bij de crash van een 737 MAX van Ethiopian Airlines.

Enkele dagen daarna besloot het ene na het andere land het Boeing-model uit zijn luchtruim te weren. Voor Boeing was het een nachtmerrie. Tot voor kort gold de 737 MAX, goedkoop en zuinig, als hét nieuwe paradepaardje van de Amerikanen in de strijd met Europese concurrent Airbus. Met ruim 4.600 MAX-toestellen puilde het order book in Seattle uit.

Maar na de tweede crash raakte Boeing snel in crisis. De 737 MAX kreeg een vliegverbod. De aandelenkoers daalde met 20 procent en plots werden bestellingen geannuleerd: luchtvaartmaatschappij Garuda zei 49 MAX-modellen niet langer te willen.

Lees ook hoe Boeing opeens in het defensief is geraakt

Boeing kondigde na de crash van het Ethiopian Airlines-toestel aan druk bezig te zijn met nieuwe software. Woensdag bleek dat de software getest is en klaar om te installeren op alle 737 MAX-vliegtuigen .

Erkennen dat de twee dodelijke vliegtuigcrashes verband houden met slechte software, deed Boeing trouwens niet. Een anonieme hooggeplaatste Boeing-medewerker stelt desgevraagd wél dat de update „ongelukken zoals deze moet voorkomen”.

De nieuwe software heeft betrekking op het MCAS-systeem, bedoeld om de stabiliteit te behouden. In de concurrentiestrijd met Airbus is de MAX relatief snel ontwikkeld. Met de dure ontwikkeling van de Boeing Dreamliner in het achterhoofd kozen de Amerikanen ervoor om hun succesvolle 737-model te tweaken en onder meer aerodynamischer te maken.

Het nadeel was dat het vliegtuig verhoudingsgewijs zware motoren heeft op een andere plek op de vleugel. Het MCAS-systeem werd ontworpen zodat een MAX voor piloten hetzelfde zou voelen als een conventionele 737.

Het MCAS-systeem activeert zichzelf als het vliegtuig zich in een bepaalde scherpe hoek bevindt. Mogelijk houden de twee crashes hiermee verband. De software-update zorgt er onder andere voor dat enkel twee sensoren (in plaats van één) het systeem kunnen activeren en dat het systeem niet meer tegenkracht kan geven dan de piloten met hun handmatige besturing kunnen.

Met de update is niet gezegd dat de MAX morgen weer vliegt. Dat is afhankelijk van goedkeuring van de wereldwijde luchtvaartautoriteiten. Reuters meldt dat het tot juli of augustus kan duren voor de vliegtuigen weer de lucht in mogen. Dat levert voor luchtvaartmaatschappijen én passagiers de nodige problemen op. Zo maakte American Airlines deze week bekend dat het voor de komende weken 3.000 vluchten met de MAX schrapt.

Lees ook dit verhaal over het toezicht op Boeing