Impressie van vakantiepark De Kempervennen te Valkenswaard, een van de zeven parken waarin Center Parcs stevig investeert.

Foto Merlin Daleman

In vernieuwd Center Parcs heeft het bos wifi

Vakantieparken Center Parcs introduceerde overdekte zwemparadijzen en betaalbare huisjes met open haard. Nu moet het een stuk moderner. Maar van het golfslagbad blijven ze af.

Mark Giethoorn staat voor het steakrestaurant Fuego, in de Market Dome van Center Parcs De Kempervennen. „Ik zou die winterjas uitdoen.” De deputy managing director Center Parcs Nederland opent een deur naast de met Mayabeelden versierde Adventure Grill. De klamme warmte van het subtropisch zwemparadijs komt je via de medewerkersingang tegemoet. In de verte klinkt geplons.

Giethoorn geeft blauwe hoesjes voor de schoenen. „Ik was laatst in de VS, daar doen ze dit niet. Terwijl ze wel heel erg van de hygiëne zijn.”

Pascal Ferracci, de Franse baas van Center Parcs Europe, schudt zijn hoofd. Non, dat kan niet.

Het is nog vroeg, maar de eerste gasten in het zwemparadijs nemen al een duik. In het dampende buitenbad ontspant een familie terwijl het miezert. Een enkele snorkelaar bekijkt het koraalrif.

Luxe

Over een jaar is alles hier anders, zegt Ferracci, wijzend naar het grote bad. „We zullen lichteffecten creëren. En de glijbanen worden ook voorzien van interactieve licht- en geluideffecten. Het buitenbad gaat veel meer op een lounge lijken.”

De Amerikaanse investeringsmaatschappij Blackstone kondigde begin dit jaar aan 200 miljoen euro in zeven villages te steken: de Nederlandse parken Het Heijderbos, Het Meerdal, De Huttenheugte en De Kempervennen, Bispinger Heide (Duitsland), Erperheide en De Vossemeren (België).

Blackstone bezit sinds 2006 het onroerend goed in deze parken en laat de exploitatie aan Center Parcs over. De investering van Blackstone gaat gepaard met een verlenging van het leasecontract van vijftien jaar – het huidige contract zou aflopen in 2033.

De andere parken van het bedrijf in continentaal Europa vallen onder een vergelijkbare constructie, en ook daarin investeren de eigenaren. Voor alle 27 parken daar gaat het om zo’n 620 miljoen euro, inclusief de 200 miljoen euro van Blackstone.

Het geld moet van Center Parcs een luxer concept maken, met veel meer focus op wellness en moderne huisjes. Maar: mét behoud van de eigen identiteit. Want het golfslagbad, daar kom je niet aan. „Net als de wildwaterbaan”, zegt Ferracci. „Dat hóórt bij Center Parcs.”

Wederopbouwflat

De renovatie is hoognodig. In 1968 kocht de Rotterdamse ondernemer Piet Derksen een kampeerveldje bij het Limburgse Reuver van zo’n 20 hectare. Hij verving de tentjes door bungalows, die waren ontworpen door de architect Jaap Bakema, een aanhanger van het brutalisme.

Het waren kleine, uit betonsteen opgetrokken huisjes met glazen schuifdeuren waardoor je zo in de natuur stond. De bungalows van wat toen nog Sporthuis Centrum heette, stonden haaks op elkaar, zodat iedere gast in de tuin volledige privacy had. Daarnaast waren ze voorzien van ‘grootbeeldtelevisieschermen’, centrale verwarming én open haard. Want een fikkie stoken in die krappe wederopbouwflat thuis, dan kon niet.

Derksen zag daarnaast dat Nederlanders steeds meer vrije tijd kregen. Waar veel concurrenten maar één moment hadden dat je kon inchecken – altijd op vrijdag – bedacht hij de midweek. Wel zo flexibel.

Meest kenmerkend was de introductie van het subtropisch zwemparadijs, in De Eemhof in 1980. Een met koepel overdekt zwembad bracht de tropen dichterbij. Het park was in één klap winterproof.

Foto Merlin Daleman
Foto Merlin Daleman
Foto Merlin Daleman

Tuinmeubels

Zo vernieuwend als Center Parcs was, is het niet meer. De glans is er wat af. Vliegtickets daalden in prijs waardoor de échte subtropen bereikbaar werden. En de behoefte aan luxe nam met de stijgende welvaart toe.

Center Parcs werd een herinnering aan een knusse tijd waarin de knuffelmuur nog het summum was. Steeds meer werden de parken geassocieerd met lege disco’s, verwassen gordijnen en tuinmeubels in de woonkamer.

„Je kunt het vintage noemen,” zegt Ferracci op het terras van de Italiaanse koffiebar in de Market Dome, „maar de huisjes zijn gedateerd, en daar zijn we ons volledig van bewust. 80 procent van de investering gaat daarom naar de cottages.”

Lees ook: ‘Mijn man mist soms de tropen, maar in Center Parcs tref je eigenlijk hetzelfde aan

De kenmerkende huisjes van Bakema blijven staan, maar worden van binnen volledig gerenoveerd. „En er komt een nieuwe klasse huisjes bij”, zegt Giethoorn. „Ze zijn op wellness gericht, met sauna’s buiten en jacuzzi’s. En we veranderen de mix van de huisjes.”

Comfort, de goedkoopste klasse, is nu goed voor 54 procent van het aanbod. Dat zal straks nog maar 34 procent zijn. Een aantal van die huisjes wordt verbouwd tot luxere onderkomens. „En er worden themacottages geïntroduceerd voor families met kinderen”, vult Ferracci aan.

Daarmee komt het bedrijf tegemoet aan een andere klacht: de parken leken wel héél erg op elkaar. Dezelfde soort bungalows, kriskras gebouwd in een bosrijke omgeving, met altijd een subtropisch zwemparadijs als kloppend hart. De Huttenheugte of De Eemhof; het leek om het even.

Giethoorn: „De kern blijft hetzelfde, want families met kinderen blijven onze doelgroep. Maar er zijn wel degelijk verschillen en die gaan we versterken. De Kempervennen heeft meer activiteiten voor oudere kinderen, terwijl Het Meerdal écht voor de jonge kinderen is.”

Center Parcs moet ook wel; de markt in Nederland is verzadigd en de concurrentie met Landal en Roompot is moordend. Uit een in opdracht van Het Financieele Dagblad uitgevoerd onderzoek bleek vorig jaar dat zo’n 34 procent van alle campings en recreatieparken geen toekomstperspectief heeft, omdat ze niet of nauwelijks investeren. Dat zijn er al gauw zo’n 1.500. Nieuwe locaties van Center Parcs komen dus niet in Nederland.

Wie omzet en marge nog wil verhogen, moet het in een hoger segment zoeken. Nederlanders hébben ook meer te besteden, en er is een groeiende groep kapitaalkrachtige ouderen die de hele familie in luxe willen fêteren.

In Frankrijk en Duitsland worden wél nieuwe parken gebouwd. En ook China lonkt; Center Parcs adviseert bij parken die vanaf 2020 openen. Ferracci: „Niet als een Center Parcs, maar als een Sunparks, omdat het woord ‘zon’ zo’n positieve betekenis heeft. De naam Center Parcs betekent daar niks.” Giethoorn: „Verder is alles gewoon Center Parcs.”

Center Parcs
Impressie van de vernieuwde huisjes.
Center Parcs

Wifi

Buiten ronkt in de verte een kettingzaag. Met huisjes die kriskras in zo’n bosrijke omgeving staan, gaat veel tijd en energie zitten in landschapsonderhoud. En dat betreft niet alleen de bomen. De Kempervennen biedt ook een thuis aan otters en een meerval van 2,80 meter, liefkozend Big Mama genoemd. En er is natuurlijk de kinderboerderij, waar de chauffeur van Piet Derksen tot aan zijn pensioen nog heeft gewerkt. Zijn oude baas betrok hier een ruime bungalow en bleef er tot aan zijn dood in 1996 wonen.

Eerder deze maand trok een storm over het park. Aan de rand van het meer waar Big Mama zwemt, ligt een stapel boomstammen. Die gaan niet in de open haard van de huisjes, verzekert een medewerker, daar is naaldhout niet geschikt voor.

Minder zichtbaar, maar net zo belangrijk in de modernisering van Center Parcs is de enorme operatie om overal in deze bossen goede wifi te hebben. Bezoekers lopen straks rond met armbandjes waarmee ze zowel hun cottages als kluisjes in het zwemparadijs kunnen openen. Geen gedoe meer met sleutels aan een polsbandje, die steevast op de bodem van het golfslagbad belanden – bij de afvoer, als je écht een rotdag hebt. De creditcard kan er ook aan gekoppeld worden. Ferracci: „Dan kan je bijvoorbeeld 50 euro op het bandje van je kind zetten en ’m naar de bowlingbaan te sturen.”

Hij laat op zijn smartphone de app van Center Parcs zien. Een scherm met activiteiten zoals een massagecursus, de escaperoom en een fotografiecursus duikt op. „Het is net een webshop.”

Grote bonus zijn de data die het bedrijf daardoor verwerft. Zo weet je wat klanten willen en kan je erop inspelen. Dat geldt ook voor boekingen. Met alle gegevens over drukke en minder drukke dagen kan Center Parcs flexibel met prijs en aanbod variëren. Zes dagen per week inchecken, behalve op zondag – al wordt zelfs daarmee geëxperimenteerd. „We waren de eerste die met midweken werkte, en nu zijn we de eerste die ermee stopt”, zegt Ferracci.

Enige voorwaarde is dat een boeking in een Center Parcs voor een minimum van twee dagen is. Want, zegt Ferracci, „wij bieden een ervaring. Je komt hier om bij te komen en om als gezin weer dichter bij elkaar te komen, in de natuur. Wij zijn happy family makers.”

Foto Merlin Daleman
Merlin Daleman
Het subtropisch zwemparadijs mag blijven.
Merlin Daleman