Bij ‘gezond’ Wessanen is de rek eruit

Levensmiddelen Voedingsbedrijf Wessanen praat met investeringsfonds PAI over een mogelijke overname. De Fransen staan bekend als vasthoudend.

De afgelopen maanden halveerde de beurskoers van Wessanen, eigenaar van vooral biologisch eten en drinken.
De afgelopen maanden halveerde de beurskoers van Wessanen, eigenaar van vooral biologisch eten en drinken. Foto ANP

Is het nou een hoog of een laag bod? Analisten zijn het niet eens over de avances van de Franse investeringsmaatschappij PAI Partners naar Wessanen, de Nederlandse producent van biologische voeding. Eind vorige week werd bekend dat PAI 11,50 euro per aandeel wil betalen voor Wessanen, 875 miljoen euro voor het hele bedrijf. Dat is bijna 24 procent hoger dan de slotkoers van 4 maart, daags voor het bod werd uitgebracht.

Een overname door PAI wordt gesteund door de Amerikaan Charlie Jobson, die ruim een kwart van de Wessanen-aandelen in handen heeft. Wessanen vond het bedrag dermate interessant dat het bedrijf vorige week aankondigde in gesprek te zijn met PAI en Jobson. Op dit moment worden de boeken onderzocht.

Het lijkt niet toevallig dat PAI zich nu bij Wessanen meldt. Nadat het ruim 250 jaar oude bedrijf een aantal jaar terug had besloten zich volledig te richten op gezond en biologisch – zo werden de kroketten van Beckers verkocht – ging het jarenlang uitstekend met Wessanen.

Maar inmiddels is de rek eruit bij de eigenaar van merken als Clipper-thee, Zonnatura en Whole Earth. De afgelopen acht maanden halveerde de beurskoers, omdat de prestaties van Wessanen meerdere malen tegenvielen. Biologisch eten is geen niche meer en Wessanen heeft aan alle kanten last van concurrentie: van voedingsreuzen als Unilever tot kleine nieuwkomers met een sympathiek verhaal.

Lees ook: ‘De bubbel moest een keer barsten’, zegt Wessanens topman Christophe Barnouin.

Refresco

Zo werd Wessanen een overnameprooi van PAI, een van de grootste private-equityfondsen van Europa, met een investeringsportefeuille ter waarde van ruim 12 miljard euro. PAI is eigenaar van uiteenlopende bedrijven als de vakantieparken van Roompot, het moederbedrijf van buitensportwinkel Bever, AS Adventure, en de Franse bordspellenmaker Asmodée, vooral bekend van Catan. PAI staat bekend als een partij die bedrijven vaak voor langere tijd (tot een jaar of zes) in eigendom heeft en ze liever uitbouwt dan opknipt.

Als de Fransen een bedrijf op het oog hebben, kunnen ze erg vasthoudend zijn. Zo verhoogden ze, samen met de Canadese pensioenbelegger bcIMC, tot tweemaal toe een bod op het beursgenoteerde Nederlandse frisdrankbedrijf Refresco. Het was niet de eerste blijk van interesse. Vóór de beursgang, in 2015, had de bottelaar en eigenaar van kinderdrankje Wicky PAI al afgewezen. Of beter gezegd: de toenmalige eigenaar 3i, ook private equity, deed dat. Maar PAI’s vasthoudendheid loonde. In het najaar van 2017 kwam de overname rond en vertrok Refresco na 2,5 jaar weer van de beurs in Amsterdam.

Hogere slotkoers

Mogelijk hopen Wessanen-beleggers ook op zo’n soort scenario, waarbij PAI met een nog hoger bod op de proppen komt. De slotkoers van maandag was in ieder geval ruim 30 cent hoger dan de 11,50 euro die PAI heeft geboden. Een deel van de analisten ziet een nieuw bod als mogelijkheid.

Het kan ook anders lopen. Bij Ontex, een Belgische maker van luiers en maandverband, kwam PAI vorig jaar ook herhaaldelijk aankloppen met een steeds hoger overnamebedrag. Maar toen PAI eindelijk de boeken mocht inzien, krabbelde het terug. Het bod werd flink verlaagd, waarna de directie van Ontex bedankte.

Met dit scenario wordt óók rekening gehouden door volgers van Wessanen. Zo zei ING-analist Reginald Watson tegen Het Financieele Dagblad dat hij PAI’s overnamebod te hoog vindt en denkt dat het na boekenonderzoek niet houdbaar blijkt.