Trumps ex-campagnechef Manafort veroordeeld tot bijna vier jaar cel

Manafort, een sleutelfiguur in het Ruslandonderzoek, maakte zich schuldig aan bankfraude en belastingontduiking. De straf is aanmerkelijk lager dan aanklagers wilden.

Paul Manafort verscheen in de rechtbank in een rolstoel, gekleed in een gevangenispak.
Paul Manafort verscheen in de rechtbank in een rolstoel, gekleed in een gevangenispak. Beeld Bill Hennessy/Reuters

Paul Manafort, voormalig campagneleider van president Donald Trump, is donderdag door een rechter in Virginia veroordeeld tot 47 maanden celstraf voor belastingontduiking en bankfraude - aanmerkelijk minder dan aanklagers wilden. Dat melden Amerikaanse media.

Manafort, een lobbyist met nauwe banden met Rusland en Oekraïne, werd in augustus vorig jaar door een jury schuldig bevonden aan financiële misdrijven. Deze misdrijven zijn aan het licht gekomen tijdens het onderzoek van aanklager Robert Mueller naar de Russische inmenging bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2016.

De gevangenisstraf van bijna vier jaar is de hoogste tot nu toe voor een voormalige medewerker van Trump in het kader van het Ruslandonderzoek. Toch valt de straf lager uit dan verwacht: aanklagers hadden de rechter gewezen op juridische richtlijnen waarbij de misdrijven van Manafort zouden moeten worden bestraft met 19,5 tot 24 jaar cel.

Lees ook: Paul Manafort: de man achter dictators, oligarchen en Trump

Rechter T.S. Ellis, die zich skeptisch heeft getoond over het Ruslandonderzoek, noemde die aanbeveling echter buitensporig. Hij wees erop dat Manafort “niet voor de rechtbank verschijnt wegens beschuldigingen dat hij, of iemand op zijn bevel, heeft samengewerkt met de Russische regering om de verkiezingen van 2016 te beïnvloeden.”

De misdrijven waarvoor Manafort is aangeklaagd houden niet direct verband met zijn werk als campagneleider van Trump tussen juni en augustus 2016, een periode die onder meer de Republikeinse Conventie omvatte. Ze hebben betrekking op zijn werk als lobbyist voor pro-Russische belangen in Oekraïne, waaronder zijn relatie tot oud-president Viktor Janoekovitsj, met wie hij miljoenen verdiende. Die inkomsten verborg hij voor de Amerikaanse fiscus. Naast de celstraf moet Manafort 24 miljoen dollar (ruim 21 miljoen euro) terugbetalen, en een boete betalen van 50.000 dollar.

Manafort verscheen in een rolstoel

Manafort, die sinds de jaren zeventig politiek organisator is bij de Republikeinen en vier presidenten heeft geadviseerd, verzocht de rechter voor de uitspraak van het vonnis om mildheid. De 69-jarige lobbyist, die bij de rechtbank aankwam in een rolstoel en een gevangenispak droeg, vreesde dat hij de rest van zijn leven in de cel zou blijven (hij heeft al negen maanden uitgezeten). Voordat het vonnis werd uitgesproken, zei hij dat hij “vernederd” was en zich “schaamt”. Hij omschreef zijn leven als een “professionele en financiële janboel.” Hij betuigde echter geen spijt voor zijn daden.

Manafort hoort volgende week in Washington het vonnis van zijn tweede proces wegens aanklachten met betrekking tot illegale lobby-activiteiten. Daarbij kan hij tot tien jaar celstraf krijgen. De rechter bij die zaak kan bepalen of hij de twee straffen gelijktijdig moet uitzitten, of na elkaar.

Kort na zijn veroordeling in augustus bereikte Manafort, een sleutelfiguur in het Ruslandonderzoek van Mueller, een akkoord met het team van de speciale aanklager. Door zijn medewerking toe te zeggen, hoopte Manafort op strafvermindering en wilde hij verdere vervolging voorkomen.

Dat akkoord viel echter in het najaar uiteen. Mueller deed in november aangifte tegen Manafort, omdat de oud-campagneleider tegen de onderzoekers zou hebben gelogen. Het lijkt erop dat Manafort uiteindelijk geen medewerking van betekenis heeft geleverd aan het onderzoek van Mueller. Mogelijk heeft Manafort geweigerd mee te werken in de hoop dat Trump hem, als beloning voor zijn loyaliteit, gratie zal verlenen.