Australische kardinaal Pell schuldig bevonden aan kindermisbruik

De Australische kardinaal, een invloedrijke adviseur van Paus Franciscus, is de hoogste geestelijke in de Katholieke Kerk die ooit schuldig is bevonden aan seksueel misbruik.

Kardinaal George Pell verlaat dinsdag de rechtbank van Victoria in Melbourne.
Kardinaal George Pell verlaat dinsdag de rechtbank van Victoria in Melbourne. Foto Asanka Brendon Ratnayake / AFP

De Australische kardinaal George Pell is door een jury in Melbourne schuldig bevonden aan misbruik van twee 13-jarige misdienaren in 1996. Dat meldt persbureau AP. De rechter zal woensdag zijn straf uitspreken.

De 77-jarige Pell, een invloedrijke adviseur van Paus Franciscus die diende als minister van Financiën van het Vaticaan, is de hoogste geestelijke in de Katholieke Kerk die schuldig is bevonden aan seksueel misbruik - een klap voor de kerk, die kampt met een reeks schandalen rond seksueel misbruik.

Pell, die zegt onschuldig te zijn, is door een jury van twaalf personen unaniem schuldig bevonden aan misbruik van de minderjarige jongens na afloop van een mis in Melbourne, toen hij aartsbisschop was. In totaal is hij schuldig bevonden aan vijf aanklachten, waaronder aanranding van een van de jongens, een maand later.

Lees ook: Paus belooft strijd op alle fronten tegen misbruik

Publicatieverbod

Het vonnis werd in december bereikt, maar kon pas dinsdag openbaar worden gemaakt omdat een einde kwam aan een publicatieverbod. Dat publicatieverbod liep af naar aanleiding van een besluit van aanklagers om geen tweede proces tegen Pell te starten wegens beschuldigingen van misbruik. Tientallen journalisten in Australië worden mogelijk aangeklaagd wegens het schenden van dit verbod, schrijft The Sydney Morning Herald.

Pell, die in 2017 zijn functie heeft neergelegd, kan maximaal vijftig jaar celstraf krijgen. Woensdag begint een hoorzitting voor de strafbepaling. Zijn advocaat heeft aangegeven dat hij tegen het vonnis in beroep gaat.

De Australische bisschoppenconferentie zegt dinsdag in een verklaring dat de veroordeling van Pell “velen in Australië en in de rest van de wereld geschokt heeft, inclusief de bisschoppen van Australië”. De kerkleiders zeggen dat “iedereen voor de wet gelijk is, en we respecteren de Australische rechtsstaat”.

De Australische ex-bisschop is de hoogste katholieke geestelijke die is aangeklaagd wegens seksueel misbruik. Pell, die als kardinaal heeft meebeslist over pausbenoemingen, is in december uit de Raad van Kardinalen gezet. De bekendmaking van het vonnis volgt op een historische driedaagse conferentie in Rome onder leiding van Paus Franciscus over het voorkomen van seksueel misbruik door priesters en de bescherming van kinderen.

Correctie (26 februari 2019): in een eerdere versie van dit artikel viel te lezen dat Pell is veroordeeld. Hij is nu alleen nog schuldig bevonden, een kenmerkende stap in jury-rechtspraak. Het oordeel wordt woensdag uitgesproken. Dat is hierboven aangepast.