Build that paywall

Mediatrends Lang gaven media hun artikelen gratis weg online. Nu moet de omzet juist daar gehaald worden. Zes mediatrends onder de loep.

Hoe kom ik langs de betaalmuur van The New York Times? Hoe kan ik gratis artikelen lezen van The Wall Street Journal? Wat is Unpaywall?

In zijn nieuwe rapport over de trends in de nieuwsindustrie van 2019 noemt Nic Newman van het Reuters Institute for the Study of Journalism drie populaire zoekvragen aan Google. Blijkbaar zoeken internetgebruikers manieren om betaalde kopij van populaire nieuwssites gratis te lezen. Unpaywall is software, een browser-plugin, om ‘betaalmuren’ te omzeilen.

Paywalls, betaalde kopij en digitale abonnementen vormen een belangrijke ontwikkeling in de (online)journalistiek. Het is een van de trends in het overzicht dat het Reuters-instituut van de Universiteit van Oxford jaarlijks publiceert.

Voor Journalism, Media, and Technology Trends and Predictions 2019 ondervroeg Newman, die zelf lang bij de Britse omroep BBC werkte , tweehonderd hoofdredacteuren, uitgevers en managers van nieuwsorganisaties in 29 landen, waaronder Nederland, Duitsland en de VS. Hun antwoorden tonen de plannen van de verschillende media voor het komend jaar. Hun investeringen ook, in digitale abonnementen dus, maar ook in audio (bijvoorbeeld dagelijkse podcasts) en kunstmatige intelligentie. Bovendien laten ze zien wat nieuwsconsumenten kunnen verwachten in 2019. Zes belangrijke trends voor de makers en de consumenten van nieuws in 2019, volgens het Reuters Institute.

  1. Digitale abonnementen

    Abonnees en betalende ‘leden’ zijn de belangrijkste prioriteit voor veel nieuwsbedrijven. Meer dan de helft van de door Newman en collega’s ondervraagde kenners verwacht dat de omzetgroei dit jaar zal komen van lezers. Traditionele reclame en gesponsorde kopij (‘native advertising’) is voor slechts 27 en 8 procent de belangrijkste focus. „Dit is een grote verandering voor de industrie”, schrijft Newman. Lang verdienden veel nieuwsorganisaties het meeste geld met reclame en gaven ze hun artikelen gratis weg online.

    Een succes is bijvoorbeeld The New York Times. De krant had in 2018 4 miljoen abonnees, van wie 3,1 miljoen digitaal, en afkomstig uit meer dan tweehonderd landen. Ook in Zweden, Finland en Frankrijk willen lezers betalen voor digitale kopij.

    De opkomst van betaalde kopij heeft een nadeel, aldus Reuters. Meer mensen worden hiermee uitgesloten van kwaliteitsnieuws. Dat dreigt zo een privilege te worden van de rijken. „Betaalmuren maken het lastiger om vrijelijk te surfen op internet.” De irritatie van consumenten zal dit jaar toenemen, en dat leidt tot meer nieuwsmijders en een toenemend gebruik van software om paywalls te ontwijken (zoals Unpaywall).

  2. Financiering

    Volgens Nic Newman raken meer leidinggevenden in de nieuwsindustrie overtuigd van de noodzaak dat hun werk moet worden gesubsidieerd. Niet zo zeer van de overheid – dat denkt slechts 11 procent – maar van onafhankelijke stichtingen en fondsen (29 procent) en tech-platforms (18 procent). Google strooit met miljoenen in zijn Digital News Initiative en Facebook stelde vorig jaar onder meer de Britse regionale pers 4,5 miljoen dollar in het verschiet voor (digitale) trainingen.

    Bijna één derde wil echter geen geld van externe partijen. In het onderzoek wordt een anonieme Britse uitgever geciteerd: „Overheden hebben geen geld, de nieuwsindustrie is geen zaak van liefdadigheid, en platformen geven alleen geld als het een investering is. Ik ben niet hoopvol. De industrie moet meer doen om zichzelf te redden.”

    Het is opmerkelijk, stelt Reuters, dat juist veel autoritaire landen meer dan ooit direct investeren in media (en propaganda). China bijvoorbeeld opent begin 2019 een nieuw, state-of-the-art Europese tv-knooppunt en distribueert daarvandaan nieuws vanuit Chinees perspectief in meerdere talen.

  3. Tech-platformen

    Facebook, Twitter en YouTube liggen onder vuur vanwege haatzaaien, privacyschendingen, en andere schandalen. Dat raakt de nieuwsindustrie die lange tijd samenwerkte met de tech-platformen. Denk aan Facebooks Instant Articles, een speciaal ontwikkelde vormgeving voor nieuwsverhalen op het sociale netwerk.

    „De nieuwsindustrie verliest het geduld met Facebook en uitgevers richten hun aandacht op andere platformen”, schrijft Newman. Minder dan de helft van de respondenten (43 procent) verwacht dat het platform dit jaar nog (zeer) belangrijk zal zijn voor uitgevers. Apple – met onder meer het nieuwe Texture, Apple’s ‘Netflix voor tijdschriften’ – en YouTube vinden de ondervraagden inmiddels net zo belangrijk als Facebook. Veel uitgevers kijken ook naar Instagram Stories. Dat is een van de nieuwe vormen om jongeren te bereiken.

    Google is voor 87 procent nog belangrijk, ook al zou de nieuwe Europese copyright-richtlijn de relatie tussen het zoekbedrijf en de pers kunnen verstoren. Google heeft gedreigd zijn dienst Google News te schrappen als het daarvoor moet betalen voor nieuwsfragmenten van dagbladuitgevers.

    Reuters verwacht dat de sociale-mediabedrijven meer zullen doen tegen desinformatie maar dat het probleem zich verschuift naar gesloten netwerken zoals WhatsApp en Messenger. Die zijn lastiger te volgen en te controleren.

    Consumenten zouden zich meer bewust worden van de tijd die ze doorbrengen op internet. Ze verlaten sociale netwerken, onderwerpen zich aan een ‘digital detox’ en richten zich op wat de auteurs noemen „meer betekenisvolle informatie”.

    Newsguard over Fox News

    Maar hoe weet je als internetgebruiker wat betekenisvolle, kwalitatief hoogstaande kopij is? Daartoe probeert het Amerikaanse initiatief Newsguard een keurmerk voor nieuwsorganisaties op te tuigen. Een groen vlaggetje is oké (de site brengt de feiten, past hoor en wederhoor toe, et cetera); een rood vlaggetje is niet oké. De Amerikaanse rechtse site Breitbart krijgt bijvoorbeeld een rode vlag, omdat de site „soms feiten verdraait of weglaat ten behoeve van zijn eigen agenda.” (De afbeelding toont de beoordeling van Newsguard voor Fox News)

    Newman verwacht dat we meer van dergelijke initiatieven zullen zien, maar het wordt lastig om die actueel te houden en om waardevrij te blijven. Wie rode vlaggetjes plaatst wordt ook zelf doelwit van ideologische tegenstanders.

  4. Personeelsbeleid

    Bijna tweederde van de respondenten is bezorgd of extreem bezorgd over mogelijke burnout van zijn journalisten. Het behouden en aantrekken van personeel wordt als een serieus probleem gezien door driekwart. „Het salaris is relatief laag, het werktempo hoog en de druk op een moderne redactie is hoog.”

    Sommige uitgevers meldden spanningen tussen enerzijds hun journalisten en anderzijds hun ICT’ers. Die zijn gewilder, ook in andere bedrijfstakken, en krijgen meer betaald.

    Radiozenders zeiden dat het moeilijk is om talentvolle medewerkers vast te houden nu dankzij de opkomst van podcasts nieuwe beroepsmogelijkheden ontstaan voor presentatoren en producenten.

  5. Kunstmatige intelligentie

    Meer dan driekwart van de ondervraagden vindt het belangrijk om meer te investeren in kunstmatige intelligentie (artificiële intelligentie, AI). „AI kan helpen om de toekomst van de journalistiek veilig te stellen”, schrijft Newman. „Maar niet als een alternatief voor het aanstellen van redacteuren.” AI kan assisteren om nieuws te vinden in grote gegevensbergen (‘big data’) en om meer gepersonaliseerd, op individuele lezers afgestemd nieuws te brengen.

    Het Britse persbureau Reuters heeft kunstmatig intelligente software gebouwd die journalisten helpt om grote hoeveelheden gegevens te analyseren en suggesties voor verhalen te doen. Het persbureau zegt dat de software niet is bedoeld om mensen te vervangen door robotschrijvers.

    Ook het nieuwe Amerikaanse bedrijfje Vigilant helpt journalisten om nieuws te vinden in grote dataverzamelingen. De onderneming, die vorig jaar een Amerikaanse prijs won voor beste nieuws-startup, maakt openbare databases op een slimme manier toegankelijk.

  6. Audio

    The Daily is het grote voorbeeld voor veel dagbladuitgevers. De dagelijkse nieuwspodcast van The New York Times trekt meer dan 5 miljoen luisteraars per maand (cijfer medio 2018). Grote kranten als The Washington Post en The Guardian volgden jaloers. En in maart begint NRC met een dagelijkse podcast met aandacht voor het verhaal van de dag.

    Uit het Reuters-onderzoek komt naar voren dat driekwart van de ondervraagden audio een belangrijker onderdeel van hun redactionele en commerciële strategie vinden. Ook driekwart ziet een belangrijke rol weggelegd voor slimme spraakgestuurde technologie zoals Google Assistant en Amazon Alexa.

    „Ik ben verrast door het potentieel van audio en spraak voor de journalistiek”, zei Stefan Ottlitz van Der Spiegel tegen de onderzoekers. „Mensen zullen nieuws consumeren door te praten en te luisteren, en minder vaak door te lezen. We moeten op tijd klaar zijn voor de veranderende verwachtingen van gebruikers.”

    Interessant is dat nieuwe bedrijfjes inspelen op de stijgende vraag naar nieuws in audio. Bijvoorbeeld de Londense startup Curio Labs. Voor 59 dollar per jaar levert Curio artikelen uit onder meer The Guardian, Financial Times en The Economist, voorgelezen door professionele stemmen.