Honda sluit Britse fabriek, 3.500 banen in gevaar

Autoindustrie De fabriek in Swindon, goed voor 10 procent van de Britse autoproductie, maakt vooral auto’s voor landen in de Europese Unie.

Honda sluit in 2021 een grote autofabriek in Swindon in het Verenigd Koninkrijk. De Japanse autobouwer bevestigt dat daardoor ongeveer 3.500 mensen waarschijnlijk hun baan verliezen. Het nieuws dat de Engelse fabriek zou sluiten, was maandag al uitgelekt. Volgens Honda heeft de sluiting van de fabriek niet met de Brexit te maken.

De fabriek in Swindon, een middelgrote stad op ruim honderd kilometer van Londen, produceert 150.000 auto’s per jaar; zo’n 10 procent van de totale Britse autoproductie. De productie van de Honda’s was dalend; ze lag vorig jaar 2,1 procent lager dan in 2017.

Als reden voor de sluiting noemt Honda de „ongeëvenaarde veranderingen in de wereldwijde auto-industrie”. De fabriek gaat dicht als de modellen die er nu worden geproduceerd, de Civic Hatchback en de snelle Civic Type R, aan het eind van hun ‘cyclus’ zijn. Ook de productie van de Civic Sedan in het Turkse Kocaeli wordt in 2021 gestaakt, maar die fabriek hoeft volgens Honda niet dicht. Deze locatie heeft met 1.100 werknemers en een productie van 38.000 voertuigen een omvang die ongeveer eenderde is van de fabriek in Swindon.

Mede door van de afnemende vraag naar dieselauto’s en strengere regels ging het de afgelopen jaren minder goed met Honda in Europa. Eerder deze maand maakte het autobedrijf al bekend zijn productie dit jaar verder terug te schroeven. Ook kondigde het een ontslagronde aan.

Des Quinn, een hoge functionaris van de grootste Britse vakbond Unite, sprak maandag tegen BBC zijn zorg uit over de sluiting in Swindon. Volgens hem zal die niet alleen „diepe impact” hebben op het personeel en hun gezinnen, maar „tast ze ook duizenden banen aan in de lange toeleveringsketen in het gehele land”. De autosector, volgens Quinn lange tijd „kroonjuweel” van de Britse industrie, is volgens hem in een dal gebracht door de „chaotische Brexit-onzekerheid”.

Honda-topman Takahiro Hachigo zei dinsdagochtend tijdens een persconferentie dat de Brexit niet de aanleiding vormde voor de sluiting. „We weten nog niet wat voor soort veranderingen de Brexit teweeg zal brengen”, zei hij.

Negen op de tien auto’s uit Swindon worden geëxporteerd naar EU-landen. De toegang tot die markt kan na de Brexit moeilijker worden. Verschillende autobedrijven hebben eerder gewaarschuwd dat een No Deal – een vertrek van het VK uit de Europese Unie zonder afspraken – grote gevolgen zou hebben voor de auto-industrie. Volgens The Guardian heeft Honda zelf voorspeld dat zo’n scenario het bedrijf „tientallen miljoenen ponden” zou kosten.

Eerder deze maand werd al bekend dat Honda’s concurrent Nissan afziet van het plan zijn X-Trail SUV in het VK te produceren. Ook Nissan benadrukte dat economische motieven aan de keuze ten grondslag lagen. Wel stelde het bedrijf dat „aanhoudende onzekerheid over de toekomstige relatie van het VK met de EU” niet hielp plannen voor de toekomst te maken.