Amazon-baas Bezos beschuldigt uitgever van afpersing

In een opzienbarend blog schrijft Bezos dat The National Enquirer heeft gedreigd met publicatie van “intieme foto’s” als hij geen “onjuiste openbare verklaring” zou afleggen.

Amazon-topman Jeff Bezos, gefotografeerd in september 2018 bij een evenement in Maryland.
Amazon-topman Jeff Bezos, gefotografeerd in september 2018 bij een evenement in Maryland. Foto Jim Watson / AFP

Jeff Bezos, de topman van Amazon, heeft de uitgever van het Amerikaanse roddelblad The National Enquirer donderdag beschuldigd van afpersing rond zijn vermeende buitenechtelijke relatie. Het is een explosieve aantijging aan het adres van David Pecker, een invloedrijke bondgenoot van president Donald Trump.

In een opzienbarend blog dat Bezos donderdagavond publiceerde op de website Medium, getiteld “No thank you, Mr. Pecker”, schrijft Bezos dat de uitgever van The National Enquirer, American Media Inc. (AMI), heeft geprobeerd hem te chanteren met “intieme foto’s” die hij zou hebben gestuurd naar de voormalige tv-presentatrice Lauren Sanchez.

Lees ook: De warme banden van Trump met roddelblad de National Enquirer

Om te voorkomen dat de foto’s zouden worden gepubliceerd zouden vertegenwoordigers van AMI hebben verlangd dat Bezos een openbare verklaring zou afleggen. Die zou erop moeten neerkomen dat verslaggeving over zijn vermeende affaire met Sanchez in The National Enquirer niet politiek gemotiveerd was. Bezos, ook de eigenaar van The Washington Post, meent echter dat er wél politieke redenen achter de publicatie zitten.

De 55-jarige Bezos, de rijkste man ter wereld, en zijn echtgenote MacKenzie kondigden vorige maand hun echtscheiding aan, na 25 jaar huwelijk. Kort daarna publiceerde The National Enquirer intieme sms-berichten tussen Bezos en Sanchez, en een relaas over hun affaire.

Privé-onderzoek

De Amazon-baas stelde op eigen kosten een onderzoek in naar de vraag hoe de tabloid aan de berichten was gekomen. Een privédetective, Gavin de Becker, verdenkt de broer van Sanchez van betrokkenheid, meldt persbureau AP op basis van een anonieme bron met kennis van het onderzoek. Michael Sanchez is een aanhanger van Trump en kennis van Trump-bondgenoot Roger Stone, de beruchte Republikeinse spindoctor.

Bezos en De Becker menen dat het lek was bedoeld om Bezos in diskrediet te brengen. Bezos wordt regelmatig gehekeld door Trump, onder meer wegens kritische verslaggeving over de president in The Washington Post. In januari nam Trump Bezos, die hij “Jeff Bozo” noemde, op de korrel naar aanleiding van de berichten over zijn privéleven:

De conclusie van De Becker viel verkeerd bij AMI, dat Trump gunstig gezind is. Bezos maakt in zijn blog berichten van AMI openbaar, waarin hij door middel van wat hij omschrijft als een “voorstel tot afpersing” wordt opgeroepen zijn onderzoek en de verdachtmakingen te staken.

“Zij zullen de persoonlijke foto’s publiceren, tenzij Gavin de Becker en ik een specifieke onjuiste openbare verklaring afleggen tegenover de pers dat wij ‘geen kennis of basis hebben om te suggereren dat de verslaggeving van AMI politiek gemotiveerd was, of beïnvloed door politieke krachten’.”

AMI heeft nog niet op de beschuldiging van Bezos gereageerd.

De topman van AMI, David Pecker, heeft erkend dat AMI voor de presidentsverkiezingen van 2016 de rechten van een verhaal over een buitenechtelijke affaire van Trump met voormalig Playboy-model Karen McDougal opkocht, met als doel het te verzwijgen tot na de verkiezingen. Zo wilde Pecker voorkomen dat Trump in moeilijkheden zou komen.

Pecker werkt sinds vorig jaar mee aan een strafrechtelijk onderzoek in New York naar die transactie en naar de betaling van zwijggeld aan de voormalige pornoactrice Stormy Daniels, eveneens om een affaire met Trump te verhullen in de aanloop naar de presidentsverkiezingen.