In deze vechtmodus is Serena Williams favoriet voor titel

Australian Open Serena Williams (37) zit weer dicht tegen haar oude niveau aan. „Fysiek” en ook „emotioneel” is ze gegroeid, zegt haar coach.

Serena Williams viert haar overwinning op Simona Halep.
Serena Williams viert haar overwinning op Simona Halep. Foto Kim Kyung-Hoon/Reuters

In een van de beste wedstrijden van de Australian Open tot nu toe, liet Serena Williams zien dat ze favoriet is voor de titel in Melbourne. De voormalig nummer één van de wereld versloeg maandag in de vierde ronde de huidig nummer één Simona Halep met 6-1, 4-6 en 6-4. Woensdag speelt Williams in de kwartfinale tegen de Tsjechische Karolina Pliskova.

Williams’ powerspel blijft onovertroffen in het vrouwencircuit. Ook op haar 37ste kan ze een van de beste verdedigers overbluffen: de eerste set won Williams in twintig minuten.

Na het verlies van de tweede set was de servicegame van Williams bij 2-3 in de derde set cruciaal. In die fase lieten beiden hoogstaand tennis zien. Halep leek de sleutel in handen te hebben: ze wist de zwakke plek van Williams – haar mindere loopvermogen – te benutten. De Roemeense kreeg drie breakpoints, maar Williams schakelde haar vechtmodus in en wist, met hulp van haar machtige service, te overleven. Even later brak ze Halep en trok de partij naar zich toe.

Laatste grandslamzege

Haar laatste grand slam won Williams twee jaar terug in Melbourne. Later bleek ze destijds al zo’n acht weken zwanger van haar eerste kind. Ze beviel in september 2017 van een dochter. In 2018 kwam ze, nadat haar rentree in het voorjaar nog mislukt was, tot twee finaleplaatsen, op Wimbledon en de US Open.

Maar ze was nog niet de Williams van vóór de bevalling. „Ik denk dat ze nu fitter is dan vorig jaar”, zei haar Franse coach Patrick Mouratoglou maandag. Hij vertelde dat ze „niet genoeg tijd” heeft gehad om na haar bevalling – met een nasleep met verschillende lichamelijke complicaties – op topniveau terug te keren. Mouratoglou denkt dat ze nu zowel „fysiek” als „emotioneel” weer de oude is.

De Australian Open is het eerste toernooi – op het landentoernooi van de Hopman Cup na – dat Williams speelt sinds haar veelbesproken finale op de US Open september vorig jaar. Die wedstrijd liep volledig uit de hand, door een conflict met de umpire. Williams, die haar emoties niet meer onder controle had en de scheidsrechter een „dief” noemde, verloor de finale van de Japanse revelatie Naomi Osaka.

Mogelijk treft Williams haar nu opnieuw, in de halve finale. Dan moet Williams eerst winnen van Pliskova en Osaka moet de Oekraïense Elina Svitolina verslaan.

Williams jaagt nog altijd op het record van de Australische Margaret Court, die in de jaren zestig en zeventig 24 grand slams won. Williams staat op 23. Ze lijkt er klaar voor om Court deze week te evenaren.

    • Steven Verseput