Trump voelt zich de morele winnaar na ‘nepnieuws’ van BuzzFeed

Nieuwssite BuzzFeed schreef dat Trump zijn advocaat Cohen zou hebben opgedragen te liegen tegen het Congres over een bouwproject in Rusland. Maar het bericht klopt niet, aldus speciaal aanklager Mueller in een ongebruikelijke verklaring.

De Amerikaanse president Donald Trump tijdens een kabinetsvergadering in het Witte Huis.
De Amerikaanse president Donald Trump tijdens een kabinetsvergadering in het Witte Huis. Foto Nicholas Kamm/AFP

Robert Mueller heeft gesproken – en president Trump was er blij mee. „Een heel droevige dag voor de journalistiek”, twitterde hij. „Maar een geweldige dag voor ons land.”

Een dag na een explosief bericht van nieuwssite BuzzFeed over het Rusland-onderzoek gaf het doorgaans zwijgzame bureau van de speciaal aanklager Mueller een korte verklaring waarin het nieuws werd weersproken, zij het niet eenduidig.

BuzzFeed schreef donderdag dat Trump zijn persoonlijk advocaat Michael Cohen zou hebben opgedragen te liegen tegen het Congres over een bouwproject in Rusland. De Trump Organization had plannen voor een Trump Tower in Moskou, en is die plannen blijven ontwikkelen tot in de zomermaanden van 2016, toen Trump de enig overgebleven presidentskandidaat van de Republikeinse Partij was.

Opgewonden reacties

Het bericht bracht meteen opgewonden reacties teweeg. Democratische afgevaardigden zagen er een reden in voor de president om af te treden. „Als het BuzzFeed-verhaal klopt, moet Trump aftreden of worden afgezet”, schreef afgevaardigde Joaquin Castro uit Texas. Adam Schiff, namens de Democratische Partij voorzitter van de parlementaire commissie voor de inlichtingendiensten, liet weten dat zijn commissie al bezig is getuigen en documenten te verzamelen rond deze en andere kwesties. Voorzitter Jerrold Nadler zei dat de justitiecommissie de zaak tot op de bodem zou uitzoeken. Het Witte Huis ontkende de berichtgeving categorisch.

Vrijdagavond gaf de woordvoerder van het Mueller-onderzoek, Peter Carr, wegens zijn standaardantwoord bijgenaamd Mr. No Comment, deze verklaring aan de media: „De beschrijving van BuzzFeed, van bepaalde verklaringen die zijn gedaan bij het bureau van de speciaal aanklager, en de omschrijving van documenten en getuigenissen die dit bureau heeft verkregen inzake Michael Cohens getuigenis voor het parlement, zijn niet accuraat.”

In het nieuwsbericht dat BuzzFeed donderdagavond publiceerde, staan vijf beweringen die betrekking hebben op de kwestie van het bouwproject in Moskou:

  1. Michael Cohen hield Donald Trump op de hoogte van de ontwikkelingen rond het bouwproject.

    Hij vergaderde ten minste tien keer over het project met Trump zelf, toen nog kandidaat voor het presidentschap. Ook zou hij Trumps dochter Ivanka en zijn zoon Donald jr. op de hoogte hebben gehouden.

  2. Trump wilde dat Cohen in het kader van de onderhandelingen een ontmoeting tussen Trump en de Russische president Poetin zou regelen.

    ,,Make it happen”, zou Trump hem hebben gezegd.

  3. Trump gelastte Cohen, toen hij later in het Congres moest verschijnen om hierover te worden gehoord, te liegen over de duur van de besprekingen met Moskou.

    De advocaat moest verklaren dat de onderhandelingen maanden eerder waren afgeketst dan ze in feite waren – ze liepen namelijk nog door toen Trump de enige overgebleven Republikeinse kandidaat was.

  4. Lekkende ambtenaren.

    BuzzFeed zegt deze informatie te hebben gekregen van „twee federale justitie-ambtenaren die zijn betrokken bij een onderzoek naar deze kwestie”.

  5. Bewijzen over Trumps opdracht aan Cogen.

    Volgens BuzzFeed heeft het bureau van speciaal aanklager Robert Mueller bewijzen voor Trumps opdracht aan Cohen om het congres voor te liegen uit „interviews met verscheidene getuigen werkzaam bij de Trump Organization en interne emails van het bedrijf, tekstberichten en een archief van andere docmenten”. Met die informatie geconfronteerd zou Cohen tijdens verhoren door het team van Mueller hebben toegegeven dat hij deze opdracht had gekregen.

  6. High crimes and misdemeanors

    Als het bericht had geklopt, dan zou de handelwijze van de president inderdaad kunnen worden geschaard onder de ‘high crimes and misdemeanors’ zoals ze in de impeachment-procedure worden genoemd. Ironisch genoeg had de door Trump voorgedragen kandidaat-minister van Justitie dit precies zo verklaard tijdens zijn verhoor in de Senaat. William Barr, ervaren jurist en onder president George Bush sr. al eens minister van Justitie, had in 2017 op eigen initiatief een lijvig memo geschreven voor president Trump. Daarin zette hij uiteen dat het feit dat Trump FBI-directeur James Comey had ontslagen, niet kon worden opgevat als belemmering van de rechtsgang. Trump zelf had dit ontslag in verband gebracht met het Rusland-onderzoek waar FBI-agenten aan werken. Barr meende dat het ontslaan van de directeur binnen de normale bevoegdheden van de president lag.

    Lees ook: Kandidaat-minister van Justitie Barr belooft pal voor Rusland-onderzoek te staan

    Hierover ondervraagd in de Senaat, zette Barr uiteen op welke gronden een persoon wel schuldig kan worden bevonden aan belemmering van de rechtsgang: bijvoorbeeld het aanzetten tot een valse getuigenis, het veranderen of verdoezelen van bewijsmateriaal. Deze vragen werden in het Senaatsverhoor voor de benoeming van Barr niet uit juridisch-theoretische nieuwsgierigheid gesteld. Speciaal aanklager Mueller diende in november een memo in bij de rechtbank, waarin werd gesteld dat Trumps toenmalige persoonlijk advocaat Michael Cohen had gelogen in zijn getuigenis voor het parlement over het Trump Tower-project.

    Niet aangezet tot meineed

    Nergens in dat memo van Mueller wordt gesuggereerd dat president Trump zijn toenmalige advocaat zou hebben aangezet tot meineed. De suggestie van BuzzFeed dat dit wel zo is, bracht Mueller in een netelige situatie. Vooral het feit dat de nieuwssite dit schreef te beweren op grond van verklaringen van twee medewerkers van „een onderzoek” – de verslaggevers hebben zelf geen documenten gezien, schrijft de website in een nadere verklaring – brengt de integriteit van het Rusland-onderzoek in gevaar. Mueller heeft in de afgelopen jaren nauwgezet toegezien op de radiostilte rond zijn werk, het is de enige manier om uit politiek vaarwater te blijven.

    Op zaterdag plaatste Trump nog een tweet over Buzzfeed: