De warme banden van Trump met roddelblad de National Enquirer

Verenigde Staten Trump betaalde een roddelblad om een amoureus verhaal over een Playboymodel niet te publiceren. Het roddelblad beschermde vaker de bevriende politicus.

David Pecker, uitgever van de National Enquirer, met fotomodel Petra Nemcova.
David Pecker, uitgever van de National Enquirer, met fotomodel Petra Nemcova. Foto Mireya Acierto/AFP

Voorpaginanieuws van de National Enquirer op 7 oktober 2015. „Hillary: 6 maanden te leven”. „Tanende gezondheid en een dodelijke dorst naar macht drijven Hillary Clinton het graf in”, schreven verslaggevers Steve Herz en Sharon Churcher over de Democratische presidentskandidaat. Ze dichtten haar hoofdpijn, geheugenverlies, extreme vermoeidheid, blackouts en gezichtsproblemen toe. Daarnaast zou ze lijden aan endometriose, weefselvorming in de buikholte, volgens de verslaggevers een indicatie voor een hersentumor. Ze vertoonde bovendien de eerste symptomen van multiple sclerose. En ze dekte een alcoholverslaving toe, een aandoening die bij haar had geleid tot depressies en achtervolgingswanen. „Ze zal het Witte Huis niet halen”.

Een maand eerder was het weekblad begonnen aan een driedelige special over een andere presidentskandidaat, Donald Trump. „De man achter de legende!” luidde hier de kop. „Op de lagere school was ik al een zelfbewust, agressief jochie. In de kleuterklas stompte ik de muziekleraar in zijn oog, omdat ik vond dat-ie geen verstand van muziek had.”

Geen twijfel mogelijk aan wiens kant roddelblad National Enquirer stond tijdens de presidentsverkiezingen van 2016. In de loop van de campagne werd ook op kansrijke Republikeinse tegenkandidaten het vizier gericht. Carly Fiorina vertelde in een voorverkiezingsdebat op 16 september 2015 dat zij en haar man hun dochter hadden verloren aan de gevolgen van een drugsverslaving. De volgende week stond ze op de voorpagina: „Manafpakker Carly Fiona loog over drugsdochter”. Verslaggevers schreven dat de overledene de stiefdochter van Fiorina was, en dat de presidentskandidaat de vader had ‘afgepikt’ van de echte moeder.

Zo ging het steeds. Lag Ben Carson, voormalig hersenchirurg, op kop in het Republikeinse kamp? In het blad verscheen „Klungelchirurg Ben Carson liet spons achter in hersens van patiënt” – met een foto van de arts én van een negenjarige patiënt met een halfzijdige verlamming.

Catch and kill

Nooit had het blad zo’n onthulling over Trump. Sterker, volgens The Washington Post gingen Enquirer-artikelen die van belang konden zijn voor Trump, vóór publicatie eerst naar diens persoonlijke advocaat, Michael Cohen. Bij American Media Inc (AMI), de uitgever van National Enquirer, werd het bericht tegengesproken door hoofdredacteur Dylan Howard: „Wij zijn rond uitgekomen voor onze steun aan Trump. Het zou dan ook niet gek zijn als ik mijn verslaggevers achter zijn tegenstanders had aangestuurd – en dat deed ik ook. Ik deed het niet op aanwijzing van kandidaat Trump of iemand uit zijn entourage. Ik deed het omdat we altijd uit zijn op goeie verhalen.”

Lees ook: Drie jaar celstraf voor Trumps ex-advocaat Michael Cohen

Vorige week stonden de National Enquirer en AMI zelf op de voorpagina’s. De officier van justitie in New York maakte bekend dat de uitgeverij had toegegeven 150.000 dollar te hebben betaald aan een voormalig Playboymodel. De vrouw had met journalisten gesproken over een affaire die zij zou hebben gehad met Trump in 2006 en 2007. Het blad had de rechten op het verhaal gekocht. Niet om het te publiceren, maar om het te begraven – catch and kill noemen ze dat, en ze deden het vaker voor Trump. Toen Stormy Daniels, een pornoactrice die een korte affaire met Trump zou hebben gehad, haar verhaal bij het blad aanbood, tipte de uitgever Trumps advocaat, Michael Cohen. Die betaalde daarop 130.000 dollar aan de vrouw in ruil voor haar zwijgen.

Vriend met bezemsnor

In het geval van het Playboymodel, zo verklaarde de uitgever tegenover justitie, geschiedde het afkopen om te voorkomen dat het verhaal de verkiezingen negatief voor Trump zou beïnvloeden. In 2016 was dat een ultieme daad van bijstand. Nu komt het toegeven ervan neer op een dolksteek in de rug van Trump. Tot dusver kon de president volhouden dat zijn voormalige advocaat Michael Cohen een miezerig mannetje was, dat loog om uit de gevangenis te blijven. Nu is er een tweede getuige die Cohen ondersteunt. Door de link met de verkiezingen te leggen, valt het afkopen binnen de wetten voor campagnefinanciering, en die zijn hier overtreden.

Uitgever David Pecker, met zijn kenmerkende achterovergekamde grijze haar en bezemsnor, is de grote man achter AMI. De voormalig accountant bevond zich jarenlang in de kleine cirkel rond Trump. Toen die zich kandidaat stelde, zag Pecker dat Trump op de cover een opleving in de losse verkoop van soms wel 15 procent opleverde, zo zei hij in 2017 tegen The New Yorker. Maar volgens persbureau AP daalt de oplage van het blad sinds het begin van de verkiezingen, vorig jaar met 15 procent en dit jaar met 18 procent, naar 265.000 exemplaren. Volgens AP heeft de uitgever hierdoor 72 miljoen verlies gedraaid en zou ze niet genoeg geld hebben om de rente op een schuld van 882 miljoen dollar te betalen.

Undercover bij begrafenis

Over en weer bewezen Trump en Pecker elkaar diensten. In 2011 stond Omarosa Manigault Newman op het punt het blad aan te klagen. De ster uit Trumps reality-programma The Apprentice was woedend dat het blad een verslaggever undercover naar de begrafenis van haar broer had gestuurd en uit haar grafrede een ‘exclusief interview’ had gefabriceerd. In haar boek Unhinged (2018) schrijft Omarosa dat Trump haar belde en zei: „Je moet die zaak tegen de Enquirer laten vallen. David Pecker is een goede vriend van mij. Ik heb hem gesproken en hij is bereid je tegemoet te komen.” Zo werd Manigault Newman de ‘westkust hoofdredacteur’ van de National Enquirer.

In juli dit jaar sloot Pecker een overeenkomst met justitie, die een einde maakte aan zijn vriendschap met Trump. Hij zou meewerken aan het onderzoek naar de afkoopdeals en in ruil zou justitie hem niet vervolgen voor zijn aandeel in de mogelijke strafbare feiten. Een van de afspraken binnen de overeenkomst is volgens The New York Times dat medewerkers van de Enquirer les krijgen in de wetgeving aangaande verkiezingen. Daar hoeven ze eigenlijk alleen maar hun eigen ‘Code of ethics and Corporate conduct’ erop na te slaan. Daarin staat immers dat medewerkers politiek actief mogen zijn, „zolang die activiteiten maar geen invloed hebben op je werkzaamheden”.

Deze week lichtte het openbaar ministerie die overeenkomst toe voor de rechtbank. Zo maakte het onder meer bekend dat Pecker en Cohen in augustus 2015 al overlegden over het afkopen van vrouwen met belastende verhalen over Trump. Bij dat gesprek was volgens het OM „ten minste een ander lid van de Trump-campagne” aanwezig. The Wall Street Journal en NBC News onthulden wie de derde persoon in de kamer was. Donald Trump.