‘Virgin Galactic in maart klaar voor commerciële ruimtevaart’

Dat zei de oprichter van het bedrijf voor ruimtetoerisme, Richard Branson, nadat een toestel tijdens een testvlucht een hoogte van meer dan 50 mijl bereikt had.

Het toestel van Virgin Galactic, tijdens de testvlucht donderdag op weg naar de grens met de ruimte.
Het toestel van Virgin Galactic, tijdens de testvlucht donderdag op weg naar de grens met de ruimte. Foto Matt Hartman/AP

Het bedrijf Virgin Galactic is er naar eigen zeggen in geslaagd een toestel naar de grens van de ruimte te sturen. Donderdag voltooide de VSS Unity, een model van het ruimtevliegtuig SpaceShipTwo, een testvlucht. Het toestel bereikte daarbij een hoogte van 51 mijl of 82,7 kilometer - een punt waarop gewichtloosheid kan worden ervaren.

In oktober zei oprichter Richard Branson in een interview dat “het nog een kwestie van maanden, niet jaren” is, voordat passagiers met de SpaceShipTwo-toestellen een ruimtereis kunnen maken. Na de succesvolle vlucht van donderdag vertelde hij aan verslaggevers dat het bedrijf in maart wil beginnen met de vluchten. “Vandaag heeft Virgin Galactic bewezen dat het de ruimte kan openen voor de gehele wereld”, citeert persbureau Reuters. De negentig minuten durende rit met Virgin zal ongeveer 220.000 euro kosten.

Er zijn meer CEO’s met grote plannen voor de commerciële ruimtevaart, zoals Jeff Bezos met Blue Origin

De definitie van “ruimte” die het bedrijf hanteert volgt de lijn van de Amerikaanse overheid: tachtig kilometer boven de aarde ‘begint’ de rumimtevaart. Internationale organisaties houden een ondergrens van honderd kilometer aan.

De VSS Unity bereikte tijdens de vlucht ook een snelheid van 3.550 kilometer per uur. Er was een tweekoppige bemanning aan boord en één ‘passagier’: een grote pop met de naam Annie. Het ruimtetoestel keerde donderdagmiddag terug en landde in de Mojave-woestijn in de Amerikaanse staat Californië.

Race om ruimtereisjes

Virgin Galactic werd in 2004 opgericht. Ook de bedrijven SpaceX en Blue Origin willen commerciële ruimtereizen gaan aanbieden. Vier jaar geleden kwam een piloot om het leven toen een eerdere versie van de SpaceShipTwo tijdens een testvlucht neerstortte. Dat gebeurde ook in de Mojave-woestijn, waar een speciale vlieg- en ruimtehaven ligt.