Ajax’ vleesgeworden weerbaarheid

Champions League Ajax wordt tweede in de groep na een spectaculair gelijkspel tegen Bayern (3-3). De ongeslagen reeks in Europa duurt twaalf duels.

Thomas Müller (links) van Bayern raakt het hoofd van Ajacied Nicolas Tagliafico.
Thomas Müller (links) van Bayern raakt het hoofd van Ajacied Nicolas Tagliafico. Foto EMMANUEL DUNAND/AFP

Weerbaarheid, wat is het? In die tijd dat het Nederlands voetbal nog in een crisis zat was dat zo’n begrip dat opborrelde in de evaluaties over de grote gebreken in de ‘mindset’ van onze talenten. Het ontbrak volgens het KNVB-rapport Winnaars van Morgen, dat over van alles en nog wat ging, in de oefenstof van trainers aan coaching in winning mindset (mentale weerbaarheid)”.

Weerbaarheid was de rode draad was door deze Europese campagne. Erik ten Hag, gevraagd naar hoe hij traint op die wat ongrijpbare dimensie van het voetbal, kwam met standaardvoorbeeld van hoe de winnende partij op training „de kachel eerder mag op zoeken” terwijl teams die verliezen „worden gestraft”. Hoe? „Voetbal is een loopsport, maar de meeste spelers hebben een hekel aan lopen. In tempo, met korte richtingsveranderingen. Houden ze niet zo van, maar dan is het ook nog nuttig.”

Ongeslagen reeks

Ach, al helpt het een promille. De ongeslagen reeks van Ajax, twaalf duels, duurt voort. Groepshoofd worden zat er niet in, na een gelijkspel tegen Bayern. Het werd 3-3, in een gedenkwaardig gevecht tussen de reeds voor de achtste finales geplaatste ploegen. De werkelijke winnaar zat op de tribune, of thuis voor de buis. Dit, zei Ten Hag, maakt voetbal „zo’n geweldige tv-sport”. De Johan Cruijff Arena is sinds de herdoop een decor van midweekse spektakelstukken, zoals de betreurde het ooit allemaal bedoeld had.

Vooruit, als Nicolas Tagliafico het woensdagavond niet in zijn gehavende hoofd had gehaald om zich in de allerlaatste minuut naar voren te hijsen was het op deze plek niet gegaan over de veerkracht van Ajax. Feit is: hij stond er wel. Zindering in de slotfase als handelsmerk, en steeds viel het voor Ajax goede kant op.

Met de Ajax-carrière van Ten Hag begon een jaar geleden ook die van de Argentijn Tagliafico, de vleesgeworden weerbaarheid. Hij kreeg woensdagavond de noppen van Thomas Müller in zijn achterhoofd. Een paar hechtingen erin, opstaan en weer doorgaan. Penalty veroorzaken. Gelijkmaker maken. Geel krijgen nog voor het ruwe getrek aan de liggende doelman Manuel Neuer.

Met Tagliafico’s concentratieverslapping waarmee hij de problemen over Ajax afriep in het eerste kwartier. André Onana, wat een keeper toonde hij zich weer woensdagavond, redde nog toen Tagliafico per abuis Serge Gnabry één op één stuurde met de Ajax-doelman. Een corner voor Bayern volgde, die werd afgeslagen maar in de desoriëntatie die volgde was Lewandowski gauw gevonden door Gnabry: 1-0. De naïviteit, ook zo’n verschijnsel uit de voetbalcrisis van zo pas, werd Ajax halverwege de eerste helft bijna fataal, met een verdedigende desoriëntatie die tot de 2-0 had moeten leiden. Bayern werd in een razendsnelle uitbraak pas gestuit door Onana’s reactiesnelheid.

Maar goed, veerkracht dus. Al dat moois, al dat duurs bij Ajax – in marktwaarde is het elftal volgens de website Tranfermarkt.de de 300 miljoen euro voorbij – en nu ook met een wedstrijdinstelling van formaat. Ten Hag strijkt er credits voor op, dat mag. Hij wakkert het aan, zegt hij. Mekkeren bij de scheids, dat wil hij zien. Of dat wilde hij zien in plaats van wat hij zag tegen PSV, eerder dit seizoen toen Ajax met 3-0 weggevaagd werd in Eindhoven. Te mak, te lief. Ook in de beïnvloeding van de scheidsrechter niet geslepen. „Niet om een kaart aan te naaien”, zei hij. „Maar we hebben daar aandacht aan besteed”, bevestigde Ten Hag, met een stukje trots. Zie ook het gespeelde ongeloof van Frenkie de Jong als de scheidsrechter Max Wöber woensdagavond volledig terecht rood geeft.

De gelijkmaker na een uur spelen, toen Ajax Bayern weer overtuigend tegen het eigen strafschopgebeid plakte, was een teamgoal uit Ten Hags stoutste dromen. Gekker en gekker werd het. Na de dieprode kaarten, voor Wöber en Müller, kreeg Ajax een penalty, die Tadic benutte. Ajax gaf er ook één weg, dankzij de handelingsdomheid van Tagliafico. Net toen iedereen met 2-2 kon leven speelde Frenkie de Jong met vuur, met een pass middendoor die werd onderschept en zou leiden tot de 3-2.

En toen, niemand dacht nog dat het kon, kwam de bal via een gekraakt schot van Noussair Mazraoui tot bij Klaas-Jan Huntelaar, die de bal breed gaf op Tagliafico. Wat hij daar deed, doet er niet toe.