Ryan (7) pakt al vier jaar elke dag speelgoed uit

YouTube Ryan is zeven jaar en de best betaalde YouTuber van het moment. Met zijn ‘unboxing’ video’s verdient hij 22 miljoen dollar per jaar. Wat doet dat met een kind? „Danny de Munk is toch ook goed terecht gekomen?”

YouTuber Ryan heeft zijn eigen speelgoedlijn.
YouTuber Ryan heeft zijn eigen speelgoedlijn. Foto AP

De best bekeken video van YouTuber Ryan heet HUGE EGGS Surprise Toys Challenge with Inflatable water slide . De titel geeft goed weer waar het in het voor volwassenen doodsaaie filmpje om draait. Eerst opent Ryan zo snel mogelijk een aantal grote plastic eieren met speelgoed erin. Dan speelt hij ermee op een opblaasbare waterglijbaan.

De zes minuten durende video is 1,6 miljard keer bekeken.

1,6 miljard keer.

De zevenjarige Ryan (zijn Amerikaanse ouders filmen hem elke dag maar houden zijn achternaam en woonplaats uit privacyoverwegingen geheim) is de best betaalde YouTuber van het moment. Met een jaarinkomen van 22 miljoen dollar (19,3 miljoen euro, berekend van juni vorig tot juni dit jaar) heeft hij bekendere YouTubers als PewDiePie (jaaromzet: 15,5 miljoen dollar) en Logan Paul (14,5 miljoen dollar) ruimschoots gepasseerd, berekende Forbes vorige week.

Sinds zijn derde wordt Ryan gefilmd door zijn ouders terwijl hij speelgoed uitpakt en ermee speelt. Elke dag zetten ze een nieuw filmpje op zijn YouTubekanaal, Ryan Toys Review. In tegenstelling tot wat de naam van het kanaal doet vermoeden doet Ryan weinig aan ‘reviewen’ (beoordelen): elk cadeautje wordt met hetzelfde kritiekloze enthousiasme uitgeprobeerd om daarna, vermoedelijk even gemakkelijk, te worden afgedankt.

Techsite The Verge noemde het kanaal „een kruising tussen onschuldige, jeugdige capriolen en meedogenloos, vaak overweldigend consumentisme”. Het is een vreemde mix tussen twee populaire YouTube-genres, de unboxing-video waarin spullen worden uitgepakt, en kijken hoe een ander speelt, dat we vooral kennen van gaming-video’s. Het voornaamste verschil met andere populaire YouTubers is de doelgroep: Ryans filmpjes zijn gericht op kinderen van pakweg 4 tot 8 jaar. Blijkbaar hebben de altijd vrolijke Ryan en zijn felgekleurde speelgoed, dat met veel ‘oh’s’ en ‘ah’s’ van papa en mama in beeld wordt gebracht, een onweerstaanbare aantrekkingskracht op zijn leeftijdsgenoten.

Het jongste succes ooit

Dat blijkt bijvoorbeeld uit de speelgoedverkopen in de Verenigde Staten. „Als een product 10 miljoen, 20 miljoen keer wordt bekeken, en je ziet dat Ryan ervan geniet, heeft dat een gigantische impact op de verkoopcijfers”, zei de directeur van beoordelingswebsite Toys, Tots, Pets, and More, tegen The Verge toen Ryan nog vijf jaar was. „Hij is het jongste succes dat we ooit gezien hebben. De meeste kinderen [die op YouTube zitten] zijn boven de zes, omdat ze dan pas het vocabulaire en de intelligentie hebben om een beoordelingsvideo te doen.”

Analisten verwachten dat Ryan pas aan het begin staat van zijn commerciële succes. Hij heeft onlangs een contract getekend bij agentschap Pocket.watch, dat begonnen is zijn naam en beeltenis aan grote merken te verkopen. Zo lanceerde het zevenjarige jongetje onlangs zijn eigen speelgoedlijn bij WalMart. Pocket.watch moet uitgroeien tot een groots media-imperium, geheel bestaand uit jonge YouTubers die volgens het Trump-model hun naam verkopen aan allerlei merken, en misschien wel in films en Netflix-series gaan spelen. „Ryan is onze Mickey Mouse”, zei directeur Chris Williams van Pocket.watch onlangs tegen techblad Wired. Met als verschil natuurlijk dat Ryan geen tekenfilmfiguur is, maar een jongetje van vlees en bloed.

Dat er goed valt te verdienen aan YouTubefilmpjes met peuters en kleuters in de hoofdrol hebben weten ook een aantal Nederlandse ouders. Neem de familie Koet uit Sittard. Ooit vlogde vader Ruben over pretparken, zwembaden en vuurwerk, maar toen hij vier jaar geleden het eerste filmpje over zijn drieling online zette, merkte hij dat zij veel meer kijkers trokken. Ruben en moeder Melanie plaatsen nu dagelijks een video van de 7-jarige Jayden, Jayson en Djalychia op YouTube. Ze bezoeken pretparken, gaan op bezoek bij oma of verkleden zich als Sinterklaas. Hun absolute hits ‘VET GAAF COOL ZWEMBAD IN DE TUIN!!!!’ en ‘Plezier maken in het ziekenhuis! (Operatie Jayden 4jr )’ zijn respectievelijk 2,4 miljoen en 1,7 miljoen keer bekeken.

Het kanaal levert het echtpaar Koet genoeg inkomsten op om niet meer te hoeven werken. „Het verschilt van maand tot maand, maar we verdienen bovenmodaal”, vertelt Ruben Koet aan de telefoon. Hoeveel precies wil hij niet zeggen. Maar als je de vaak gehanteerde vuistregel aanhoudt dat 1.000 views in Nederland tussen één en vier euro aan advertentie-inkomsten opleveren, dan draaide het gezin in september een omzet van 3.600 tot 18.000 euro.

Vader Ruben Koet over zijn kinderen: „Ze zijn de helden van de klas.” Foto YouTube

Het commerciële succes van Ryan, Jayden, Jayson en Djalychia en andere jonge YouTubers roept allerlei vragen op over de positie van het kind in het digitale tijdperk. Los van de vraag of het – in het geval van Ryan – gezond is voor een kind om elke dag nieuw speelgoed te krijgen, weet niemand precies welk effect elke dag gefilmd worden heeft op opgroeiende kinderen. Er bestaat geen historisch vergelijkingsmateriaal. Ryan en de Koetdrieling worden dag in dag uit door duizenden ogen bekeken, zo nu en dan ook op kwetsbare moment, als papa of mama bijvoorbeeld een huilbui of paniekaanval vastlegt.

Vader Koet maakt zich er weinig zorgen om. Tot nu toe heeft het kanaal alleen maar een positief effect op de kinderen, zegt hij. „Ze zijn de helden van de klas.” Hij vergelijkt ze met Nederlandse kindsterren. „Danny de Munk is toch ook goed terecht gekomen?”

Huilend op YouTube

Hij filmt zijn kinderen ook als af en toe ze huilen. Bijvoorbeeld in het filmpje ‘KINDERMISHANDELING?!’, waarin de tranen over de wangen van dochter Djalychia biggelen als ze gaatjes krijgt voor haar oorbellen. Wat vindt zij ervan dat ze nu huilend op YouTube staat? „Ze vindt het goed. Het is tegenwoordig voor kinderen niet meer zo raar als je jezelf filmt. En als ze er op latere leeftijd ongelukkig mee is dan halen we het filmpje er gewoon af.”

Misschien wel het vreemdste aspect aan de populariteit van de extreem jonge YouTubers is dat YouTube helemaal niet bedoeld is voor jonge kinderen. „YouTube is in Nederland voor 16 jaar en ouder. Kinderen mogen de app niet gebruiken. Specifiek voor jonge kijkers hebben we YouTube Kids, dat begin volgend jaar naar Nederland komt”, zegt een woordvoerder van Google Nederland. Maar Ryan, de Koetkinderen, plus een onvoorstelbare hoeveelheid tekenfilms, kinderliedjes en speelgoed-uitpakfilmpjes, zijn gewoon te zien in Nederland.

Hoe dat kan? „YouTube is een open platform waar iedereen content kan uploaden die voldoet aan de communityrichtlijnen”, zegt de woordvoerder.

De leeftijdsgrens heeft te maken met strenge privacyregels in de VS en Europa voor kinderen. Bedrijven mogen geen gegevens van jonge kinderen verzamelen zonder expliciete toestemming van hun ouders. En voor het tonen van gerichte advertenties aan kinderen moet je een dataprofiel van ze samenstellen. Wie YouTube Kids wil gebruiken moet wel expliciete toestemming van zijn of haar ouders vragen. Een coalitie van consumentengroepen in de VS heeft eerder dit jaar een klacht ingediend bij toezichthouder Federal Trade Commission omdat de hoofdsite van YouTube ouders geen toestemming vraagt.

„Adverteerders mogen inderdaad geen advertenties ‘targetten’ op mensen onder de 16 jaar”, zegt de woordvoerder. „Onze advertentiesystemen laten dat ook niet toe.” Dat klopt: je kunt als adverteerder geen leeftijd onder de zestien selecteren. Maar daar valt makkelijk omheen te werken. Wie bijvoorbeeld als interessegebied van zijn doelgroep ‘speelgoed’ selecteert, heeft grote kans dat zijn advertentie voor een kinderfilmpje terecht komt.

Tegelijk kun je je afvragen of kinderen als Ryan niet gewoon arbeid leveren voor hun ouders, en als zodanig bescherming horen te genieten. Volgens de Nederlandse regels mogen kinderen van zeven tot dertien jaar maximaal 24 dagen per jaar meewerken aan een tv-productie, en maximaal drie dagen per week. Maar de Koetkinderen worden elke dag gefilmd. De Kunstenbond, de organisatie die onder meer opkomt voor de belangen van kindacteurs, heeft geen beleid voor jonge YouTubers.

„We zijn geen slavendrijvers”, zegt Ruben Koet. „We vragen altijd toestemming aan de kinderen, al kun je je natuurlijk afvragen of een jong kind helemaal begrijpt waar hij toestemming voor geeft. De kinderen vinden het nu in ieder geval nog leuk om gefilmd te worden. Ze zijn helemaal gewend aan de camera.”

„Je hebt altijd mensen die het er niet mee eens zijn”, zegt hij. „Maar bedenk dat er genoeg ouders zijn die hun kinderen weinig zien omdat ze altijd aan het werk zijn. Dat lijkt me een stuk schadelijker dan wat wij doen. Bovendien: wie wil er nou niet zeven dagen per week met zijn kinderen spelen en daarvoor betaald krijgen?”

Correctie (11 december 2018): In een eerdere versie van dit artikel werd Ryan ‘vlogger’ genoemd. Dat klopt niet helemaal. Vloggers maken een videodagboek. De bredere term ‘YouTuber’ wordt gebruikt voor internetberoemdheden die bekend zijn geworden op online videoplatform YouTube.

Reageren

Reageren op dit artikel kan alleen met een abonnement. Heeft u al een abonnement, log dan hieronder in.