Een Frans hockeysprookje in India

WK hockey De Franse ploeg, gecoacht door Jeroen Delmee, speelt een sterk WK in India. De nummer 20 van de wereld verslaat China en staat verrassend in de kwartfinale.

De Fransman Victor Charlet (midden) ziet zijn Chinese tegenstander Guo Jin geblesseerd raken bij een strafcorner.
De Fransman Victor Charlet (midden) ziet zijn Chinese tegenstander Guo Jin geblesseerd raken bij een strafcorner. Foto Dibyangshu SARKAR/AFP

Hockey sur gazon. Een fraaie naam voor een onbekende sport. Dat hockey al decennia op kunstgras wordt gespeeld, zullen maar weinig van de bijna zeventig miljoen Fransen weten. Volgens de eigen website telt de Franse hockeyfederatie iets meer dan zeventienduizend licensés – betalende leden – van wie, naar verluidt, alleen nog niet eens de helft competitie speelt. Het officiële aantal clubs zou 174 zijn, maar de meeste ervan overstijgen de honderd leden niet.

Frankrijk speelde, tot dit jaar, ook pas op twee WK’s; bij de ouverture in 1971 in Barcelona en in 1990 in Lahore. Op beide toernooien was de zevende plaats het eindresultaat, in een beduidend kleiner deelnemersveld dan in Bhubaneswar. De Franse mannen zijn de nummer twintig van de wereld en daarmee het laagst geklasseerd van de zestien landen op het WK in India. Maar Frankrijk speelt woensdag mooi wel in de kwartfinale tegen Australië, de titelhouder en nog altijd de beste hockeyploeg van de wereld. In ieder geval op papier.

Geen stress

Met het bereiken van de kwartfinales krijgt „het jongensboek” van de Franse bondscoach Jeroen Delmee een vervolg. De 45-jarige Nederlander sprak vorige week emotionele woorden tegen hockey.nl, nadat Frankrijk tweede in de groep was geworden door een onverwachte maar volkomen verdiende 5-3 zege op olympisch kampioen Argentinië – dat al verzekerd was van rechtstreekse kwalificatie voor de laatste acht.

Na de 1-0 overwinning van maandag op China, zeker geen hockeygrootmacht, reageerde Delmee ingetogen. „De enige stress die ik vandaag had was of we die ene goal wel zouden maken.”

Het verschil met het groepsduel tegen de Argentijnen was volgens Delmee in de kleedkamer voelbaar. Toen vochten Les Bleus voor hun laatste kans, nu konden ze verwachten dat ze tegen China de betere ploeg zouden zijn. Het vertrouwen in het eigen spel is erg groot bij Frankrijk, dat zich beter dan ooit voorbereidde. Waar veel toplanden hun spelers een paar weken rust gaven in de zomer, trainde Delmee met zijn spelers door en stond er een bulk oefenwedstrijden op het programma. Acht, negen keer per week werd er, al dan niet via decentrale trainingen, gewerkt aan de WK-vorm.

De Nederlander Jeroen Delmee, de bondscoach van het Franse hockeyteam, na de 1-0 zege op China maandag. Foto KOEN SUYK/ANP

Zilver bij het WK voor junioren

Delmee zag in aanloop naar het WK wel twee goede aanvallers wegvallen met blessures. Maar het feit dat de winnende goal werd gemaakt door de achttienjarige Timothée Clément, lijkt aan te tonen dat Frankrijk als hockeyland in de breedte aan het groeien is. Deze WK-prestatie komt ook niet helemaal onverwacht. De positie van de Franse ploeg op de ‘FIH World Rankings’ staat in geen verhouding tot de potentie van de selectie. Die bestaat in Bhubaneswar uit een kern van spelers die vijf jaar geleden zilver pakte bij het WK junioren. Bovendien komt twee derde van de Franse internationals uit in de Belgische competitie.

Een van hen is Pieter van Straaten. De 26-jarige Nederlander met een Franse moeder verruilde afgelopen zomer het Haagse HDM voor Waterloo Ducks om zijn kans op deelname aan het WK te vergroten. Van Straaten doorliep alle nationale Franse selecties, samen met zijn tweelingbroer Niels, die zich in India als reserve op de tribune zit te verbijten. Aanvaller Pieter draait volop mee in het Franse wisselschema, ook tegen China.

Jongensboek

Waar gaat het eindigen voor Frankrijk? Een zege op Australië zou een verfilming van Delmees jongensboek dichtbij brengen, maar uitschakeling is een waarschijnlijker scenario. De aspiraties van de Franse federatie reiken ook verder dan dit WK. In het meerjarenplan ‘Ambition Hockey 2024’ – het jaar dat Parijs olympisch gastheer is – wordt gerept over een plaats bij de eerste vijf op die Zomerspelen in eigen land. Onbestaanbaar? Deze kwartfinaleplaats had buiten Frankrijk ook niemand voorzien.

    • Rogier van 't Hek