De kleine Afghaanse Messi op de vlucht voor de Talibaan

Murtaza Ahmadi kreeg online bekendheid door zijn geïmproviseerde Messi-shirt en mocht zelfs zijn idool ontmoeten. Maar hij kreeg ook de verkeerde aandacht – en bedreigingen door de Talibaan.

Murtaza Ahmadi in het huis in Kabul waar zijn familie naartoe is gevlucht. Hij moest zijn voetbaltenue en zijn bal achterlaten. Foto Noorullaj Shirzada/AFP

Het Afghaanse jongetje dat in 2016 zijn grote idool Lionel Messi mocht ontmoeten, leeft twee jaar later als vluchteling na bedreigingen door de Talibaan. Journalisten van persbureau AFP vonden hem begin deze week terug in Kabul.

Een wit-blauw gestreepte plastic zak en een zwarte viltstift: schrijf op het hesje het nummer 10, en meer heb je niet nodig om het klassieke Argentijnse shirt van sterspeler Lionel Messi na te maken. Een foto van de destijds 5-jarige Afghaanse jongen Murtaza Ahmadi in dat geïmproviseerde voetbaltenue zorgde in 2016 voor een stroom vertederde reacties op sociale media.

Messi reageerde zelf door, in samenwerking met de ngo Unicef, een stapel gesigneerde shirts naar Afghanistan te sturen. En het werd nóg beter toen Murtaza later dat jaar - na een reeks hachelijke bedreigingen door lokale gangsters - zijn idool kon ontmoeten. Tijdens een vriendschappelijke wedstrijd tussen Barcelona en het Saoedische team Al-Ahli leek de stralende Murtaza geen minuut te willen wijken van Messi’s zijde. Hij klampte zich zo vol overgave vast aan de sterspeler dat die amper aan de wedstrijd kon beginnen. Nóg meer online vertedering, eind goed al goed.

De ontmoeting tussen Murtaza en Lionel Messi had nog heel wat voeten in de aarde

Vijand van de Talibaan

Hier pakt persbureau AFP de draad weer op, twee jaar later dus. De goodwill en het voetbalgeluk die Murtaza ten deel vielen zijn van korte duur gebleken. AFP-journalisten vonden de familie Ahmadi in Kabul, waar zij werden opgevangen als vluchtelingen. Eerder dit jaar werd de provincie Ghazni, waar de familie vandaan komt, bestookt door de Talibaan. Militanten zouden, buiten het uitvoeren van militaire acties, ook specifiek op zoek zijn naar Murtaza. Zij wilden geld zien en bedreigden Murtaza’s ouders, zegt zijn moeder: “Ze zeiden: ‘Als we je zoon te pakken krijgen, snijden we hem aan stukken.’ Hij is een vijand voor de Talibaan, maar ik snap niet waarom.”

De reportage van AFP uit Kabul

In november verlieten de Ahmadi’s hun woning midden in de nacht, toen ze naderende geweerschoten hoorden: “We konden niets meenemen, we vertrokken halsoverkop. We hebben alleen onze levens nog.” Het gesigneerde shirt moest Murtaza ook achterlaten.

De familie behoort tot de Hazara’s, een shi’itische bevolkingsgroep die veel te vrezen heeft van de soennitische Talibaan. Net als de familie van Murtaza onvluchtten zo’n 4.000 gezinnen de oostelijke provincie. In gevechten met de Talibaan vielen daar honderden slachtoffers: soldaten en militanten, maar ook veel burgers.

Het is nu rustiger in Ghazni, zegt de Afghaanse overheid. De Talibaan zouden weer zijn teruggedrongen. Maar vooralsnog weigeren Murtaza’s ouders met het gezin terug te keren naar het district. Ze zijn te bang, schrijft AFP. Maar Murtaza, nu zeven jaar oud, mist de voetbalspullen die hij heeft laten liggen in Ghazni, vertelt hij. En: “Ik mis Messi. Ik wil bij hem in de buurt wonen, hij zou me hier vandaan moeten halen. Dan kunnen we samen spelen.”

De 5-jarige Murtaza draagt op deze foto het geïmproviseerde Messi-shirt dat zijn broer voor hem maakte, over een Barcelonatenue. Foto Jawad Jalali/EPA

    • Lisa Dupuy