Unilever-topman Paul Polman kondigt vertrek aan

Polman treedt eind december terug. Hij wordt opgevolgd door Alan Jope, de huidige president van de afdeling Persoonlijke Verzorging bij Unilever.

Paul Polman bij het Global Foods Innovation Centre in Wageningen. Foto Robin van Lonkhuijsen

Unilever-topman Paul Polman legt eind dit jaar zijn functie neer. Dat heeft het zeep- en voedingsmiddelenconcern donderdag gemeld. Polman wordt opgevolgd door de 54-jarige Schot Alan Jope, de huidige president van de divisie persoonlijke verzorging, de grootste divisie van het Brits-Nederlandse bedrijf.

De 62-jarige Polman blijft tot eind juli nog actief als adviseur van Jope. Polman is sinds 2009 topman bij Unilever. Via Twitter zegt hij het “een grote eer” te vinden dat hij de afgelopen tien jaar het bedrijf mocht leiden.

Lees het profiel van Polman uit 2017: Met Unilever wil hij de wereld verbeteren

De vertrekkend bestuursvoorzitter staat bekend als een aanjager van duurzaamheid bij Unilever, waarin hij niet altijd gesteund werd door de aandeelhouders. In de tien jaar onder Polman groeide Unilever evengoed sterk. Aandeelhouders zagen over die periode hun inleg met 290 procent groeien.

Afgeketste overnamepoging Kraft Heinz

Vorig jaar moest Polman toch een aantal toezeggingen aan de aandeelhouders doen, toen een vijandige overname dreigde door de Amerikaanse branchegenoot Kraft Heinz, dat 143 miljard dollar (126 miljard euro) overhad voor Unilever. Polman kon een verdedigingslinie optrekken om een nieuw bod te voorkomen.

Om aandeelhouders tevreden te houden schikte Polman in. Er werd een inkoopprogramma van eigen aandelen opgetuigd, de margarinedivisie van Unilever werd verkocht, de winstdoelstelling aangescherpt en het dividend verhoogd. Ook zou de duale structuur van Unilever – waarbij het concern formeel bestaat uit twee bedrijven, met hoofdkantoren in Londen en in Rotterdam – worden versimpeld: er zou één bedrijf komen, met één hoofdkantoor.

Dividendbelasting

Ook het afgelopen jaar was Polman veelvuldig in het nieuws. Na een geslaagde lobby om de afschaffing van de dividendbelasting in het regeerakkoord te krijgen, liet hij in oktober aan premier Mark Rutte (VVD) weten dat Unilever zijn hoofdkantoor toch niet in Rotterdam vestigt. Daar zei de topman afgelopen weekend in een interview met het AD over dat dat alleen kon als de dividendbelasting zou worden afgeschaft. “We hebben dit altijd gezegd, al meer dan tien jaar. Niet alleen ik, maar andere mensen van Unilever ook.”

In het interview legt Polman de schuld bij de oppositie, die met hun opstelling de medewerking van Britse aandeelhouders zou hebben gefrustreerd. Vanuit de politiek was juist weer veel kritiek op Polman; hem werd verweten dat hij de Nederlandse politiek voor zijn karretje probeerde te spannen.

Unilever had eind vorig jaar wereldwijd 161.000 werknemers. In 2017 behaalde het Brits-Nederlandse concern een nettowinst van 6,5 miljard euro.

    • Sjoerd Klumpenaar