Trump had wel Russische banden

Rusland-onderzoek

Trumps ex-vertrouweling Michael Cohen stelt nu dat hij tot ver in 2016 in Rusland lobbyde voor een Trump Tower in Moskou.

Michael Cohen verlaat donderdag de rechtbank in New York. Justin Lane/EPA

Donald Trump had wel degelijk zakelijke belangen in Rusland op het moment dat hij de Republikeinse presidentskandidaat was. Michael Cohen, oud-advocaat en vertrouweling van de president, heeft voor de rechtbank in New York verklaard dat hij tot zeker in juni 2016 pogingen deed om voor Trump vastgoedbedrijf van Trump toestemming te krijgen voor de bouw van een Trump Tower in Moskou.

Dat blijkt uit een document dat speciaal aanklager Robert Mueller donderdag voorlegde aan de rechtbank. Daarmee zet Mueller weer een grote stap in zijn onderzoek naar banden tussen de presidentscampagne met verschillende Russen.

Cohen verklaart dat hij Trump (Individual 1 genoemd in het document), in die tijd de Republikeinse kandidaat voor het presidentschap, ten minste driemaal op de hoogte heeft gesteld van ontwikkelingen rond een bouwproject in Moskou, evenals „familieleden” van Trump. Cohen, die destijds binnen het bedrijf van Trump de titel van executive vice president voerde, heeft in januari 2016 direct contact gehad over de kwestie met een perswoordvoerder van president Poetin. Trump heeft tijdens zijn presidentiële campagne steeds volgehouden dat hij geen zakelijke banden had met Rusland.

Cohen, ooit gekarakteriseerd als ‘de pitbull’ van Donald Trump, geeft nu toe dat hij heeft gelogen in verklaringen die hij in 2017 heeft afgelegd in het Congres. Daarin stelde hij dat het Trump Tower-project was afgeketst en stilgelegd vóór de eerste Republikeinse voorverkiezing in januari 2016. Uit het donderdag gepubliceerde document blijkt dat Cohen tot „om en nabij juni” dat jaar moeite heeft gedaan toestemming voor de bouw van de toren te verkrijgen van de Russische overheid. Op 9 juni 2016 hadden Trumps zoon Donald jr., schoonzoon Jared Kushner en toenmalig campagneleider Paul Manafort in Trump Tower een ontmoeting met de Russische advocaat Natalia Veselnitskaja, die informatie over Hillary Clinton had beloofd.

Donderdagochtend, vlak voor zijn vertrek naar Argentinië voor de G20-top, maakte Trump tegenover journalisten enkele opmerkingen over Cohens verklaring. „In grote lijnen denk ik dat we keken naar een optie, als ik het zo mag noemen” , zei de president over de Trump Tower in Moskou. Hij weersprak de opmerkingen van Cohen niet concreet, maar opperde dat zijn voormalige vertrouweling probeerde onder zijn gevangenisstraf uit te komen in ruil voor medewerking. Zelfs als het waar is wat Cohen zegt, zei Trump, en als zijn bedrijf de toren wel had laten bouwen, dan nog was er niks aan de hand geweest. „Dat was het werk dat ik deed. Ik was kandidaat én ik leidde mijn bedrijf.” Trump zei dat hij na 20 januari 2017, zijn inauguratie als president, afstand deed van zijn bedrijf.

Lees ook: Leiden de draadjes in de Rusland-affaire naar Trump?

Bij zijn pogingen de Trump Tower in Moskou van de grond te krijgen, voerde Cohen regelmatig overleg met Felix Sater, een aan de Russische maffia gelieerde vastgoedhandelaar uit New York. Eerder werden al mails van Sater aan Cohen uit 2015 gepubliceerd. Trump stelt Sater niet te kennen.

Liever de gevangenis in

Vorige week stuurde Trump antwoorden op vragen van Mueller. Dat kan de timing van Cohens onverwachte verschijnen voor de rechtbank saillant maken. Mueller heeft nu een verklaring onder ede van president Trump op zak, die hij kan afzetten tegen verklaringen die andere getuigen afleggen.

De informatie die Trump Jr. kreeg voorgelegd kwam via de Russische familie Agalarov die de Trumps al eerder het hof maakten. Lees ook: Russische popster als go-between

Eerder deze week verloor Mueller twee potentiële getuigen. Jerome Corsi liet weten dat hij weigert te getuigen en liever de gevangenis ingaat wegens liegen tegen de onderzoekers. Corsi zou een van de tussenpersonen zijn tussen de Trump-campagne en WikiLeaks, dat beschikte over de door Russen gehackte gegevens van de Democratische partij.

Maandag maakt Mueller bekend dat de overeenkomst met oud-campagneleider Manafort van de baan is, omdat hij herhaaldelijk heeft gelogen tijdens ondervragingen. Manafort kan nu alsnog voluit worden gestraft voor de belastingontduiking en bankfraude waarvoor hij in september werd veroordeeld.

    • Bas Blokker