‘Ex-advocaat Trump loog tegen Congres over Russische vastgoeddeal’

Michael Cohen had al toegegeven dat hij belastingregels heeft overtreden, nu zegt hij ook te hebben gelogen over een vastgoedproject in Rusland.

Michael Cohen heeft voor een tweede keer schuld bekend tegenover Amerikaanse justitie. Foto Mary Altaffer/AP

Michael Cohen, de ex-advocaat van president Donald Trump, heeft schuld bekend in het onderzoek van speciaal aanklager Robert Mueller. Dat is te lezen in een aanklacht tegen de vroegere raadsman die donderdag bekend werd gemaakt. Hij geeft toe dat hij tegenover het Amerikaanse Congres heeft gelogen over Trumps plannen voor een vastgoeddeal in Moskou, in de aanloop van de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2016. Cohen heeft de mate van contact met het Kremlin gemarginaliseerd en gelogen over de onderhandelingen, die uiteindelijk nergens toe leidden.

De advocaat gaf in augustus al toe dat hij de regels voor campagnefinanciering had overtreden en belastingfraude had gepleegd. Hoewel het strafrechtelijk onderzoek daarnaar voortkwam uit een tip van het Ruslandonderzoek van Mueller, werden de aantijgingen behandeld door federale aanklagers. Nu is Muellers team zelf verantwoordelijk voor een aanklacht tegen Cohen. De speciaal aanklager doet onderzoek naar de Russische inmenging in de laatste presidentsverkiezingen, en naar in hoeverre de Russen en Trumps campagneteam hebben samengewerkt. De vastgoeddeal van Trump in Moskou, waar de toenmalige presidentskandidaat een Trump Tower wilde bouwen, was al langer een belangrijk aandachtspunt van Mueller.

Lees ook: Het ingenieuze Russische plan achter Trumps presidentschap

‘Individu Een’

Cohen heeft tegen een Amerikaanse Senaatscommissie in 2017 heeft gelogen over dit project. Volgens project liep niet tot januari 2016, zoals hij eerder had gezegd, maar tot juni dat jaar. Hij zou gelogen hebben uit loyaliteit jegens Trump, in de aanklacht omschreven als “Individu Een”. In tegenstelling tot een eerdere verklaring, zou Cohen het project wel degelijk meermaals met Trump besproken hebben.

Toen er weinig vooruitgang werd geboekt, zocht de advocaat contact met Dmitri Peskov, de woordvoerder van de Russische president Vladimir Poetin. In een eerdere verklaring zei Cohen dat hij geen reactie had gekregen. Nu blijkt dat hij het wel degelijk met een medewerker van Peskov over het vastgoedproject heeft gehad.

Cohen werkte voor het plan samen met Felix Sater, een in Rusland geboren Amerikaanse zakenman met bruikbare connecties in Moskou. Die opperde onder meer dat de advocaat op uitnodiging van het Kremlin naar Sint-Petersburg kon komen voor een economisch forum in juni 2016. Daar zou hij president Poetin of premier Dmitri Medvedev kunnen ontmoeten en spreken over de vastgoedplannen.

Toen verdenkingen over eventuele samenwerking tussen Moskou en Trump rond de verkiezingen opspeelden, herhaalde de vastgoedmagnaat dat hij “geen deals in Rusland” heeft. Dat spreekt zijn vroegere raadsman nu dus verder tegen. Trump ontkent donderdag dat hij aan een project in Moskou heeft gewerkt, schrijft persbureau AP. Volgens de president is Cohen een “zwak persoon” die zou liegen om een lagere straf te krijgen.

Voormalig Trumpgetrouwe

De 52-jarige Cohen verscheen donderdag onverwacht in een rechtbank in Manhattan. Volgens ABC News is de voormalig raadsman van de president inmiddels meer dan zeventig uur ondervraagd door het team van Mueller. Daarmee hoopt Cohen, een van de belangrijkste vroegere Trumpgetrouwen die zich inmiddels tegen de president hebben gekeerd, strafvermindering te krijgen voor zijn misdrijven.

Over twee weken volgt de uitspraak in de rechtszaak over de eerdere bekentenis van Cohen. De advocaat zegt zich schuldig te hebben gemaakt aan valsheid in geschrifte, belastingfraude en het overtreden van regels rondom campagnefinanciën.

Muellers team maakte maandag bekend dat het een samenwerking met Trumps voormalig campagnemanager Paul Manafort beëindigt. De zakenman zou hebben gelogen tijdens gesprekken met de FBI en het team van Mueller.

    • Christiaan Paauwe