‘Schrappen dividendbelasting was keiharde eis van Unilever’

In een interview met het AD zegt Unilever-topman Paul Polman het kabinet duidelijk te hebben gemaakt dat het hoofdkantoor van zijn bedrijf nooit naar Nederland zou verhuizen met dividendbelasting.

CEO Paul Polman van Unilever Foto: Robin van Lonkhuijsen/ANP

Unilever heeft het afschaffen van de dividendbelasting als keiharde voorwaarde gesteld voor het vestigen van het internationale hoofdkantoor in Rotterdam. Dat maakt topman Paul Polman van Unilever duidelijk in een interview met het AD.

“We hebben heel duidelijk tegen het kabinet gezegd: ‘Als je ooit wilt dat Unilever met zijn hoofdkantoor naar Nederland komt, kan dat nooit gebeuren met dividendbelasting.”

Premier Rutte bestempelde zijn gesprekken met multinationals als Unilever tijdens de slepende discussie over het schrappen van de dividendbelasting altijd als vertrouwelijk, maar Polman is nu heel expliciet over de eisen die Unilever stelde:

“We hebben dit altijd gezegd, al meer dan tien jaar. Niet alleen ik, maar andere mensen van Unilever ook.”

Lees ook: Sleutelrol voor Wiebes en lobby Unilever bij afschaffing dividendbelasting

Uiteindelijk bleken Britse aandeelhouders tegen de verhuizing naar Nederland en ging de vestiging van het hoofdkantoor in Rotterdam niet door. Kort daarna kondigde Mark Rutte aan dat de dividendbelasting in stand blijft. Hij zei daarbij dat ,,een belangrijke testcase” voor de maatregel niet goed was gegaan, maar bleef erbij dat afschaffing van de dividendbelasting niet alleen om Unilever draaide.

‘Mark was niet boos’

Op de ochtend begin oktober dat Unilever besloot de verhuizing af te blazen heeft Polman naar eigen zeggen een uur gebeld met Rutte. Hij zegt tegen het AD dat het een goed gespek was: “Mark was niet boos, niet tegen mij. Mark en ik zijn goede vrienden. Hij was teleurgesteld, net als ik.”

Polman verwijt Rutte dan ook niks, maar de oppositie des te meer: “Op zich is het goed dat er discussie is. Maar als je een oppositiepartij hebt die zegt ‘wij gaan het meteen weer afschaffen als wij aan de macht komen’ en je weet dat regeringen in twee seconden kunnen omslaan. Dat helpt niet mee, als je hier in Engeland maar een vrij krappe marge hebt om de verhuizing erdoor te krijgen.”

Vrijwel de hele oppositie was fel tegen het schrappen van de dividendbelasting en verwijt Mark Rutte en het kabinet ook de Tweede Kamer niet goed geïnformeerd te hebben over de wijze waarop het besluit in het regeerakkoord is gekomen. In april dit jaar diende de voltallige oppositie minus de SGP een motie van afkeuring in tegen premier Rutte.

Dat gebeurde nadat duidelijk was geworden dat Unilever en minister Wiebes tijdens de kabinetsformatie een belangrijke rol hebben gespeeld bij het besluit om de dividendbelasting af te schaffen. Uit kabinetsstukken bleek dat Wiebes in juni 2017 een persoonlijk gesprek had met Unilever-topman Paul Polman waarin afschaffing van de dividendbelasting ter sprake kwam.

    • Arjan Meesterburrie