Opinie

De opgaande lijn bij Oranje is de verdienste van Ronald Koeman

Voetbal

Het was een mooie foto, direct na de tweede treffer gemaakt van het Nederlands elftal tegen Frankrijk vorige week: de extatische doelpuntenmaker Memphis Depay wordt bij de hoekvlag omhelsd door zijn vrolijke ploeggenoten Frenkie de Jong, Daley Blind en Virgil van Dijk. Het is de vreugde van een groepje schooljongens dat op straat voetbalt. Bondscoach Ronald Koeman heeft spectaculaire vooruitgang geboekt met Oranje, en dat zou weleens te danken kunnen zijn aan het hervonden spelplezier.

Maandag plaatste Nederland zich met een stroef gelijkspel tegen Duitsland voor de finaleronde van de Nations League. Niemand had verwacht dat Nederland als eerste zou eindigen in een poule met de vorige twee wereldkampioenen. Tegen Duitsland was het niet om aan te zien, maar het siert het elftal dat het op karakter toch het gewenste resultaat haalde.

In de afgelopen jaren heerste er rond het Nederlands elftal vooral chagrijn. De ploeg wist zich niet te plaatsen voor het EK van 2016, noch voor het WK van 2018. De klacht luidde dat er geen goede generatie voetballers was. Maar niet te negeren valt dat diverse internationals de eer om voor hun land te spelen minder serieus namen dan gehoopt. Onder Koeman komt dit soort praktijken niet meer voor. De spelers hebben weer de sympathie van het publiek – en zingen zelfs het volkslied mee.

Ten opzichte van zijn voorgangers profiteert Koeman van de ontbolstering van twee toptalenten, verdediger Matthijs de Ligt en middenvelder Frenkie de Jong. Vooral de opmars van deze tweede Ajacied spreekt tot de verbeelding. Nog maar vijf interlands speelde hij tot op heden, maar uit de basis is hij niet meer weg te denken. Vorige week was de Franse bondscoach zo beducht voor De Jongs creativiteit dat hij speciaal voor de 21-jarige eredivisiespeler zijn tactiek aanpaste. Een groter compliment had De Jong niet kunnen krijgen. Al voeren vergelijkingen met Johan Cruijff vooralsnog veel te ver.

Gecombineerd met de al gearriveerde Virgil van Dijk, Georginio Wijnaldum en Memphis Depay is de as van het elftal ineens weer van internationale klasse. Maar deze laatste drie spelers waren de afgelopen drie jaar, in de donkere periode, toch ook al beschikbaar. En hetzelfde geldt voor Jasper Cillessen, Daley Blind, Marten de Roon en Ryan Babel.

De conclusie is gerechtvaardigd dat Koeman deels met hetzelfde spelersmateriaal een ploeg samengesteld heeft die wel presteert. Dat is het kenmerk van een goede coach. En zoals dat dan gaat wanneer de sfeer optimaal is, vallen de raarste ballen in het net en mist de tegenstander opgelegde kansen. Precies zoals Oranje eerder veel pech had, vooral in de kwalificatiecyclus voor het WK.

Komende zomer staat Nederland met Portugal, Engeland en Zwitserland in de finaleronde van de Nations League. De spelregels voor dit nieuwe toernooi zijn dermate gecompliceerd dat zelfs de kenners er lang op moeten studeren. Het voordeel van de winst in deze poule is dat Nederland groepshoofd is bij de loting voor de EK-kwalificatie en tevens geplaatst is voor de play-offs, tenzij het zich al op eigen kracht voor het EK kwalificeert, en dan is er nog de finaleronde zelf, een soort mini-EK waarvan de status nog onbekend is.

Toch is het knap dat Oranje zich plaatste. Voor hosanna is het te vroeg, en zijn de prestaties nog te wisselvallig. Maar de opgaande lijn is onmiskenbaar. In het Commentaar geeft NRC zijn mening over belangrijke nieuwsfeiten. De commentatoren schrijven deze artikelen in samenspraak met de hoofdredactie.