De doorbraak van Alexander Zverev

Tennis Duits supertalent wint in Londen de prestigieuze ATP Finals door achtereenvolgens Roger Federer en Novak Djokovic te verslaan.

De 21-jarige Duitser Alexander Zverev versloeg in de finale van de ATP Finals de nummer één van de wereld, Novak Djokovic (foto rechtsboven). Foto’s AFP, EPA en Reuters

Hij deed wat door velen voor onmogelijk werd gehouden: Roger Federer en Novak Djokovic verslaan in achtereenvolgens de halve finale en de finale, wat slechts drie spelers eerder lukte. Het Duitse supertalent Alexander Zverev deed het zonder een set te verliezen en schreef zo de grootste titel in zijn carrière tot nu toe op zijn naam: de ATP Finals, het officieuze WK voor tennissers.

Met een schitterende backhandwinner sloot hij de partij zondagavond af tegen Djokovic in The O2 Arena in Londen, hij won met 6-4 en 6-3. Zverev, kind uit een Russische tennisfamilie maar geboren en getogen in Hamburg, is daarmee de eerste Duitser die het lucratieve eindejaarstoernooi wint sinds Boris Becker in 1995. Woensdag verloor Zverev in de groepsfase nog met 6-4 en 6-1 van Djokovic, de nummer één van de wereld.

„Het is vrij verbazingwekkend om deze titel te winnen door Roger en Novak back-to-back te verslaan. Dit betekent zoveel”, zei Zverev op de persconferentie. Rafael Nadal lukte dit drie keer, Andy Murray één keer, evenals David Nalbandian.

Zverev geldt al jaren als het boegbeeld van de Next Gen, een generatie jonge beloftevolle spelers die het tennis moeten dragen als Federer, Djokovic en Nadal gestopt zijn. Maar tot dusverre konden zij de verwachtingen onvoldoende inlossen. De ouderen verdelen nog altijd de grand slams. De afgelopen twee jaar werden deze toernooien gewonnen door Federer (drie slams), Nadal (drie) en Djokovic (twee).

Djokovic komt Zverev feliciteren. Foto GLYN KIRK/AFP

Analisten zien in Zverev al langer de grote ster van de toekomst – een nieuwe nummer één. „Hij is een talent van de buitencategorie”, zei oud-tennisser Richard Krajicek in 2016.

Maar op de grandslamtoernooien kwam Zverev steeds niet verder dan de vierde ronde. Dit jaar doorbrak hij die barrière, op Roland Garros bereikte hij de kwartfinale.

Zverev ging soms gebukt onder die verwachtingen. Dit jaar was hij zwaar aangeslagen nadat hij in de derde ronde van de Australian Open had verloren van de Zuid-Koreaan Chung Hyeon. Federer gaf hem daar in de kleedkamer het advies geduldig te zijn, zich niet te veel druk op te leggen en te leren van fouten.

Zverev is dit jaar seizoen constanter geworden, getuige de meeste wedstrijden die hij van alle spelers won op de tour: 58. En hij hield zich staande in de wereldtop; door deze toernooizege stijgt hij van plek vijf naar vier op de wereldranglijst.

Zverev is de eerste Duitser die de ATP Finals wint sinds Boris Becker in 1995. Foto Andrew Couldridge/Reuters

In augustus stelde hij oud-topspeler Ivan Lendl aan als nieuwe coach. Lendl leidde eerder succesvol Andy Murray naar meerder grandslamtitels en de nummer één positie. Zverev wordt ook nog begeleid door zijn vader.

Zaterdag versloeg hij Federer met 7-5 en 7-6. Het duel werd overschaduwd door een incident in de tiebreak: Zverev legde het spel stil toen een ballenjongen de bal losliet tijdens de rally. Het punt werd overgespeeld. Vervolgens won hij de partij, waarna bij het interview met Zverev op de baan boegeroep klonk.

    • Steven Verseput