Brandweer Californië weet niet hoeveel mensen er woonden in Paradise

Bosbranden Omdat een vast bevolkingsregister ontbreekt is het voor hulpdiensten in Californië moeilijk precies te weten hoeveel slachtoffers er eigenlijk zijn door de natuurbranden.

Bosbranden in Californië op 1 november 2018. Foto Noah Berger/AP

In de nasleep van de verwoestende bosbrand Camp Fire in Noord-Californië blijft het aantal doden en vermisten stijgen. Naast de 76 getelde doden werd zondag ook gesproken over ruim duizend vermisten. Niemand die evenwel precies weet om hoeveel mensen het gaat, want anders dan in Nederland schrijven inwoners van Californië zich niet in bij hun gemeente.

Het getal van 27.000 inwoners in de door Camp Fire weggevaagde stad Paradise is een inschatting gebaseerd op een cijfer uit 2010. Toen werden bij de tienjaarlijkse volkstelling 26.218 mensen in Paradise geteld.

Stadsmanager Cleve Morris van Placerville, tweehonderd kilometer ten zuidoosten van Paradise en ook aan de rand van een bosgebied, legt uit wat het protocol is bij noodsituaties. De tienduizend inwoners van de stad is gevraagd telefoonnummers op te geven voor noodgevallen.

„Die lijst geeft geen details, dus blijft het onbekend hoeveel mensen een huishouden telt waarvoor een noodnummer is gegeven. Bovendien meldt lang niet iedereen zich aan”, zegt Morris.

„Een andere methode die de gemeente kan gebruiken bij noodgevallen is het opvragen van energierekeningen, om te kunnen zien welke huizen continu bewoond worden.” De stadsmanager benadrukt dat privacy erg belangrijk is in Californië, waardoor er voor een bevolkingsregister zoals in Europa geen draagvlak is.

Bekijk ook deze fotoreportage van de verwoestende bosbranden in Californië

Voor de Californische brandweer, die momenteel zoekt naar vermisten in de verbrande gebieden in het noorden en zuiden van de staat, geeft het ontbreken van een register echter veel moeilijkheden. Scott McLean, woordvoerder van Calif Fire, vertelt dat de brandweer afgaat op informatie van opgegeven vermissingen. Hij zegt dat er drie hotlines zijn waar mensen naartoe kunnen bellen als ze vermoeden dat iemand slachtoffer is. Aan de hand van informatie van deze hotlines wordt in Amerikaanse media het aantal vermisten gemeld.

„Wanneer we de restanten van een huis doorzoeken, weten we door de hotlines meestal wat we kunnen verwachten”, vertelt McLean. „Of het alleen pa en ma waren, of dat bijvoorbeeld de kinderen nog thuis woonden.”

Dat het aantal vermisten dit weekend tot boven de duizend steeg, betekent niet dat er ook zo veel lichamen geborgen zullen worden. Ook hier speelt het ontbreken van een bevolkingsregister. „Er bellen mensen naar de hotline die hun vrienden of familie misschien al twintig jaar niet hebben gezien”, vertelt McLean. „Zij weten niet zeker of iemand daar nog echt woont. Bovendien zitten er ook dubbele meldingen tussen. Daarom kan het dat maar een fractie van deze vermisten ook echt slachtoffer zal blijken van het Camp Fire.” Sherriff Kory Honea van Paradise drong er zaterdag op aan dat mensen de autoriteiten ook bellen als hun geliefden weer terecht zijn, zodat de lijsten met vermisten accuraat blijven.

Zaterdag bezocht president Trump de getroffen stad Paradise. Ook vloog hij naar het zuiden van Californië, waar een brand de streek ten westen van Los Angeles teistert. „We hebben nog nooit zoiets gezien in Californië, we hebben überhaupt nog nooit zoiets gezien,” aldus Trump. „Het lijkt op totale verwoesting.”

Camp Fire had zondag bijna 10,000 huizen verwoest en 603 vierkante kilometer zwart geblakerd. Voor midden volgende week wordt in Californië regen verwacht, wat de bestrijding van het vuur vergemakkelijkt, maar het vinden van overblijfselen van slachtoffers kan bemoeilijken.

Dit artikel is zondag 18 november om 19.50 geactualiseerd
    • Jurriaan van Eerten