Online competitie moet fans naar voetbalstadions trekken

Voetbalgame Deze week begint eDivisie: een landelijke competitie voor spelers van voetbalspel FIFA. Nederlandse topclubs vaardigen elk hun eigen gamers uit.

De wedstrijden uit het afgelopen seizoen werden 16,3 miljoen keer bekeken. Foto Tris tan Melano

Het was even wachten, maar na het fysieke voetbal volgt deze week ook de aftrap van het digitale voetbalseizoen. De Nederlandse topclubs vaardigen vanaf dinsdag elk hun eigen gamers – e-sporters – uit voor het derde seizoen van de eDivisie, de landelijke competitie voor spelers van voetbalspel FIFA. De wedstrijden worden uitgezonden via YouTube en televisiezender Fox Sports.

De Nederlandse FIFA-competitie begint „volwassener” te worden, vindt hoofdverantwoordelijke Marc Rondagh, business development manager bij de eredivisie. „In het begin wist niemand hoe serieus ze de eDivisie moesten nemen. Bij het kiezen van gamers waren de clubs in het eerste seizoen ook wat snobistisch: ‘Ik ken nog wel iemand in de familie, hebben we nog een gamer bij de fanclub?’”

Die instelling is inmiddels veranderd, zegt Rondagh. „Clubs krijgen het nu te horen als hun e-sporter onderaan staat.” Wat ook helpt, is dat verschillende eredivisieclubs inmiddels hun eigen e-sports-sponsoren hebben aangetrokken. Sommige clubs voegden zelfs e-sports-faciliteiten toe aan de voetbalstadions: daar kunnen ouders met kinderen eerst een potje FIFA spelen voordat ze naar het fysieke voetbal gaan kijken.

Jongeren trekken

Het heeft ook zijn weerslag op het type gamers dat de eDivisie aantrekt, volgens Rondagh. De connectie met de topclubs uit de eredivisie trekt gamers aan, maar ook de integratie van de eDivisie in de internationale competitie van Electronic Arts (EA), de maker van FIFA.

Rondagh vertelt dat ze met eDivisie jongeren aan de eredivisie willen binden. „Het blijkt nu dat 25 procent van de jongeren die naar de eDivisie kijken niet de eredivisie volgen, en de bereidheid van eDivisie-fans om kaartjes voor voetbalwedstrijden te kopen is hoger.”

Zestien miljoen views

De 153 wedstrijden in het eerste, halve testseizoen van de eDivisie werden vorig jaar 4,9 miljoen keer bekeken. Afgelopen seizoen schoot dat cijfer omhoog: de 308 wedstrijden uit 2017-2018 konden rekenen op in totaal 16,3 miljoen views.

Toch wordt de opzet van de eDivisie dit seizoen volledig overhoop gegooid. De e-sporters spelen niet langer volgens het eredivisiemodel, waarbij de verschillende spelers elkaar om de beurt treffen en degene met de meeste overwinningen de schaal in ontvangst mag nemen. In plaats daarvan wordt nu gekozen voor een Champions League-opzet, met drie poules van zes teams waarbij de beste twee doorgaan naar een knock-outfase. Waarom?

„De oude opzet duurde te lang. Bovendien kon er maar één winnaar zijn. Als je de eerste drie wedstrijden verloor, dan speelde je de volgende veertien potjes eigenlijk voor spek en bonen. We vonden dat niet flitsend genoeg, we wilden meer spanningsmomenten”, zegt Rondagh.

Daarnaast zijn er nieuwe afspraken gemaakt met Electronic Arts: elke speler in de eDivisie krijgt dit seizoen punten toebedeeld en krijgt daarmee een plek op de internationale ranglijst. De spelers die aan het einde van het seizoen bovenaan die ranglijst staan, mogen meedoen in een internationale play-off voor de ‘eWorld Cup’.

    • Len Maessen