Wie durft de gok aan met Blokker?

Overname Bij Blokker is nogal wat ‘achterstallig onderhoud’. Een koper zal niet veel willen betalen en hard ingrijpen.

Een jaar of tien geleden zouden de geïnteresseerden over elkaar heen zijn gebuiteld om Blokker te kopen, zo stelt een zakenbankier. Inmiddels ligt dat compleet anders. Foto Simon Trel

Terwijl de ene Nederlandse winkelketen nog maar net uit de etalage is, staat de volgende er al weer in. Na Hema is nu Blokker op zoek naar een nieuwe eigenaar. Volgens de familie achter het bedrijf is het tijd om de keten „vanuit een andere optiek te benaderen”, zei president-commissaris Michiel Witteveen maandagochtend in Het Financieele Dagblad. Het 122 jaar oude familiebedrijf heeft „een frisse wind” en „nieuwe ideeën” nodig.

Op dit moment bevinden de verkoopgesprekken zich volgens Witteveen nog in een vroeg stadium: geen enkele mogelijkheid wordt uitgesloten. De familie kijkt naar strategische kopers, maar ook naar durfinvesteerders. Naar binnenlandse én naar buitenlandse partijen. Toch wordt het allerminst een gemakkelijke zoektocht, zo denken investeerders en kenners van de wereld van fusies en overnames, die alleen op anonieme basis met NRC wilden spreken.

Een jaar of tien geleden zouden de geïnteresseerden over elkaar heen zijn gebuiteld om Blokker te kopen, zo stelt een zakenbankier. Inmiddels ligt dat compleet anders. Door de opkomst van online winkelen zijn traditionele winkelketens de laatste jaren steeds minder aantrekkelijk voor investeerders. Dat Lion Capital jaren heeft moeten leuren om Hema te verkopen, zegt volgens hem veel.

Een belangrijk verschil met Blokker is bovendien dat Hema een duidelijke „identiteit” heeft, operationeel aardig draait en vol inzet op de verkoop via internet, stelt een andere bankier. Bij Blokker daarentegen „gaat het met name om de winkels”. Ook investeert Hema in uitbreiding naar het buitenland, merkt een overnameadviseur op. „Dat is bij Blokker ook niet zo. Er is heel veel werk aan de winkel.”

‘Hard ingrijpen’

Door de hoeveelheid „achterstallig onderhoud” is het volgens zakenbankiers niet aannemelijk dat Blokker (1,6 miljard euro omzet, 4.700 werknemers) in handen komt van een ‘gewone’ private-equityfinancier. Zulke partijen kopen doorgaans bedrijven die behoorlijk functioneren en laten het management daarna redelijk vrij om hun plannen uit te voeren, om ze na een paar jaar weer te verkopen met winst. Bij een bedrijf als Blokker is volgens de bankiers eerder een turnaround-specialist nodig, een investeerder die niet bang is voor vieze handen.

Nederland telt een handvol van dat soort partijen. Het gaat dan bijvoorbeeld om investeerders zoals H2, Nimbus en Waterland. Een beletsel zou echter kunnen zijn dat zij vrij weinig ervaring hebben met detailhandel, aldus een zakenbankier. Een logischer koper vindt hij het Britse Alteri, dat vorig jaar al de speelgoedwinkels van Intertoys uit de Blokker Holding kocht. Ook OpCapita, Aurelius en HIG zijn namen die voorbij komen.

Precies in de crisisjaren van winkelbedrijven legt een machtsstrijd Blokker lam

De vraag is alleen of dat eigenaren zijn waar Blokker en zijn personeel op zitten te wachten, zo merkt een adviseur op het gebied van fusies en overnames op. „Zulke partijen zijn veel meer hands-on. Ze gaan er met de botte bijl in. Hun doel is om zo snel mogelijk break-even te draaien.” Dat doen ze door in te zetten op omzetgroei, maar ook door te snijden in de kosten. „Dan heb je het onder meer over het sluiten van winkels en ontslagen.”

Toch kan een nieuwe eigenaar bijna niet anders dan hard ingrijpen, aldus de adviseur. „Om te overleven heb je een houdbaar verdienmodel nodig.” En houdbaar zijn de financiën van het overkoepelende Blokker Holding op dit moment niet. Vorig boekjaar werd een operationeel verlies geleden van 133 miljoen euro. En het eigen vermogen liep in een jaar tijd terug van 363 miljoen euro naar 19 miljoen. „We kunnen ingrijpen allemaal wel heel vervelend vinden”, aldus een zakenbankier, „maar er moet wel iets gebeuren. Anders kunnen we er sowieso een streep onder zetten.”

Lees ook over de lange aanloop naar het afscheid van de familie Blokker bij het bedrijf: Het is mooi geweest, vindt de familie Blokker

Een onverwachte redder

Een andere mogelijkheid is volgens kenners dat Blokker in handen komt van een branchegenoot. Voor een buitenlandse winkelketen die nu nog niet in Nederland actief is, zou dat een snelle manier zijn om in één klap 550 winkels in Nederland en België te kopen. Die mogelijkheid is minder waarschijnlijk, verwachten ze. Zo veel winkels overnemen en ombouwen is „een hele kluif”, aldus een zakenbankier. De vraag is ook of je überhaupt nog „zo groot” in de winkelstraat aanwezig wil zijn, stelt een ander.

Vast staat dat een nieuwe koper niet veel voor Blokker zal willen betalen

Tot slot zou Blokker nog kunnen hopen op hulp uit onverwachte hoek, opperen twee kenners. Ze doelen op een Nederlandse investeerder die het bedrijf „vanwege de naam en het erfgoed” overneemt en weer wil laten bloeien. „Ik denk dan aan een oud-ondernemer die zijn bedrijf ooit voor een flink bedrag heeft verkocht. Een soort Marcel Boekhoorn, ja. Maar dan niet Marcel Boekhoorn, want die heeft Hema al.”

Maar wie de koper ook wordt, vast staat volgens de bankiers en adviseurs in elk geval dat hij niet heel veel zal willen betalen. Want met de juiste ingrepen zijn er wel degelijk nog kansen voor Blokker, zo verwacht een overnameadviseur. De voorwaarde is alleen wel dat je „de gok aandurft” en het bedrijf voor „een schappelijk prijsje” kunt kopen.

    • Joost Pijpker