Ooit werd hij vergeleken met Messi, nu speelt hij bij Excelsior

Marcus Edwards Het Engelse supertalent Marcus Edwards (19) werd bij Tottenham Hotspur ‘Mini Messi’ genoemd. Nu speelt hij op huurbasis bij Excelsior.

Marcus Edwards, aan de bal voor Excelsior tijdens de wedstrijd tegen FC Groningen. Foto ANP Pro Shots

Eens werd hem in Engeland een grote toekomst voorspeld. „De jongen die de wereld zou kunnen veroveren”, zei Tottenham Hotspur-coach Mauricio Pochettino. Nu moet Marcus Edwards zich hier in het Van Donge & De Roo Stadion bewijzen op een vrijdagavond in het Rotterdamse Kralingen tegen FC Groningen. Negentien jaar is hij, de linksbenige rechteraanvaller van Excelsior, dat hem huurt van de Spurs. Rijpen in de eredivisie, is het plan, om zijn haperende carrière een impuls te geven.

Hij is de kleinste van het veld, met zijn 1,76 meter. Zijn voetbalshort komt bijna tot over zijn knieën. Hij heeft een opvallende tred, met kleine, felle, afgemeten pasjes. Hij is snel, licht, behendig. Een geboren dribbelaar. Als hij aan de bal komt, gebeurt er altijd wat. Dan slalomt hij vanuit het niets zomaar langs twee man. Om even later ook net zo makkelijk weer de bal te verspelen.

Sinds zijn achtste bij de Spurs

Edwards komt uit Camden, een wijk in Noord-Londen. Op zijn achtste kwam hij in de jeugdopleiding van Tottenham Hotspur, de Engelse topclub. Hij doorliep alle nationale jeugdelftallen van Engeland en behoorde tot de selectie van de onder negentien die in de zomer van 2017 Europees kampioen werd. Supertalent, voorbestemd voor de top.

In september 2016 zei Spurs-coach Pochettino dat Edwards – toen zeventien – hem „een beetje herinnerde” aan Lionel Messi in zijn beginjaren. Hij doelde op de vergelijkbare speelstijl – de dribbels, de balbehandeling, de manier van bewegen. En: de lengte en linkervoet. Bij de persafdeling van de Spurs waren ze niet blij met die woorden, schreef The Guardian: de angst was dat er te veel druk kwam op Edwards door de vergelijking met een van de beste spelers ooit.

Marcus Edwards met een aantal van zijn ploeggenoten van Excelsior. Foto ANP Pro Shots

Pochettino, een Argentijn, vertelde het in aanloop naar het debuut van Edwards tegen Gillingham, in de League Cup. Een kwartier voor tijd werd hij die septemberavond op White Hart Lane ingebracht voor de Nederlandse spits Vincent Janssen. Hij maakte direct indruk.

Zijn bijnaam bij Tottenham was al ‘Mini Messi’. Van belang, ter nuance: Pochettino zei niet dat Edwards de nieuwe Messi zou worden.

In zijn boek Brave New World: Inside Pochettino’s Spurs, van najaar 2017, vraagt de coach zich af of het slim was om de vergelijking met Messi te maken. Edwards is nog lang niet zo ver als Messi op die leeftijd al was en de Engelse belofte heeft er moeite mee om te leven als prof, schrijft Pochettino.

„Hij heeft autoriteits- en gedragsproblemen, we moeten naar het grotere plaatje kijken en uitzoeken wat de oorzaak is.”

Pochettino, ook in het boek: „De reden dat ik zei dat hij ‘onze Messi’ is, is omdat Leo het doel is.” Hij hoopt dat Edwards zelf de overtuiging krijgt dat hij op termijn een topspeler kan worden.

De doorbraak bij de Spurs, dat dinsdagavond PSV ontvangt in de Champions League, bleef de afgelopen twee seizoenen uit, mede door een enkelblessure. In januari van dit jaar werd hij verhuurd aan Norwich City, een club in de Championship, het tweede profniveau.

Na drie maanden en slechts zes minuten speeltijd werd de huur afgebroken vanwege ‘persoonlijke redenen’. Edwards kwam regelmatig te laat op trainingen en teambesprekingen, schreef The Telegraph.

Introverte jongen

Nu zit hij dus bij Excelsior, in de middenmoot van de eredivisie. Hij is zeer introvert, merken ze bij de club. Hij is geen prater, maakt niet snel contact, zo klinkt het.

Het is een van de redenen waarom Tottenham het belangrijk vond dat hij buiten Engeland verhuurd zou worden, zegt algemeen directeur Ferry de Haan. „Niet alleen op voetbaltechnisch gebied, maar ook op sociaal gebied zou dat hopelijk een goede ontwikkeling voor Marcus zijn.” Ze willen hem behalve als voetballer ook „als mens” verder brengen, zegt hij.

In de luwte bij Excelsior, een van de kleinste en rustigste clubs in de eredivisie, kan hij de persoonlijke aandacht krijgen die hij nodig heeft. De Haan: „We praten veel met hem, proberen hem zich op zijn gemak te laten voelen.”

Dat jonge, technische spelers in de eredivisie de tijd en ruimte krijgen om zich te ontplooien speelde ook mee in de keuze van de Spurs om Edwards hier in Nederland te stallen. Excelsior had hem al langer op een lijstje staan en werd afgelopen zomer getipt door het bureau Football Mix van zaakwaarnemer Humphrey Nijman dat huur een optie was. Zij bemiddelden ook bij het huurcontract.

Een vleugje Messi is soms zichtbaar, als je Edwards ziet spelen. Hij stond al een keer in het ‘Elftal van de Week’, een rubriek van Voetbal International. Soms is hij onnavolgbaar, maar veelal ook onzichtbaar. Tegen Groningen (2-4 verlies) zorgt hij in de beginfase voor de meeste dreiging en kansen, maar hij scoort niet.

Onvoldoende rendement

Zijn rendement is nog onvoldoende, met één assist in negen wedstrijden. „In de laatste fase verliest hij meestal het overzicht”, zegt ploeggenoot Mounir El Hamdaoui. Hij moet feller worden, zich meer laten gelden, volgens El Hamdaoui. „Heel vaak is hij een beetje slaperig, wat apathisch.”

Edwards speelt nog een beetje als een junior, beaamt El Hamdaoui. „Als hij de bal heeft gaat hij dribbelen en kijkt hij waar het strandt, er zit niet echt een idee achter.”

El Hamdaoui: „Hij moet wat volwassener worden. Af en toe moet je variëren, wat vaster aan de bal zijn, één keer raken en de diepte kiezen. Het begint bij hem pas als hij de bal heeft.”

Vrijdag na de wedstrijd wil Edwards de pers niet te woord staan, hoewel de teammanager en de clubwoordvoerder in de kleedkamer op hem hebben ingepraat om het toch te doen. Maar hij heeft „geen zin”, is de mededeling. Dit zou mede komen door ervaringen met de media in zijn thuisland.

Altijd op tijd

Het is een „uitdaging” om tot hem door te dringen zegt Excelsior-coach Adrie Poldervaart. Van discipline-problemen zoals bij Norwich City merken ze hier niks. „Hij moet er om half tien zijn, hij is altijd op tijd.”

Volgens El Hamdaoui heeft Edwards last van heimwee. „Als jonge jongen in een andere cultuur, in een ander land, is het moeilijk om je zo snel aan te passen. We proberen hem in de groep bij alles te betrekken.” De heimwee verklaart ook mede waarom hij zo stil is, denkt El Hamdaoui. Zijn vader komt regelmatig over naar Rotterdam om hem te steunen.

Poldervaart: „Hij is pas negentien jaar, dat moet je niet vergeten.”

Lees hier ook het verhaal over het geheim achter het succes van Excelsior
    • Steven Verseput