Google werkt aan Project Stream, een soort Netflix voor games

Cloud-gaming Met streamingdienst Project Stream heeft de gamer geen zware spelcomputer of grote opslag meer nodig. Spelen kan ook op de telefoon in de trein.

Om Project Stream te testen speelt een groep Amerikanen nu de game Assassin’s Creed Odyssey via de browser van Google. Ubisoft

Stel je voor: je opent je browser, klikt op een link, en plotseling ren je rond in het virtuele landschap van een zware blockbustergame. Het maakt niet uit of je op een fikse gamecomputer speelt, een mobiele telefoon, of een simpele laptop die eigenlijk kortsluiting zou moeten krijgen van zo’n grote game: het werkt. Dat is de droom achter Project Stream, het nieuwe streamingplatform voor games dat Google momenteel test in samenwerking met gamebedrijf Ubisoft.

Enkele gelukkige Amerikanen mochten de afgelopen maand Ubisofts nieuwste Assassin’s Creed spelen via de browser van Google. Het is een experiment dat zich nog in een vroeg stadium bevindt, zei Ubisoft-topman Yves Guillemot dinsdag tegen investeerders. Maar: „We zijn erg blij met de vooruitgang die we al in samenwerking met Google geboekt hebben.”

Google stapte met de aankondiging van Stream begin oktober vrij onverwacht in op ‘cloud gaming’. Dat is een toverwoord dat doelt op een soort Netflix voor gamen: je games staan niet meer op je computer thuis, maar op een server. Die registreert wat jij op je computer – of televisie, of telefoon - doet, voert dat door in de game, en stuurt het beeld van de game vervolgens weer naar je scherm.

Guillemot maakte op dinsdag duidelijk waarom de techniek de game-industrie aanspreekt: „Gamen wordt dankzij dit soort oplossingen laagdrempeliger. We kunnen straks onze blockbustergames niet alleen streamen naar PC en spelcomputers, maar ook naar mobiele telefoons. We kunnen daarmee op de middellange termijn meer spelers overhalen om onze blockbuster-games te spelen.”

Momenteel zijn er grofweg twee typen cloudgaming-diensten op de markt: de ‘Netflix-voor-games’ en de verhuur van virtuele computers. Netflix-achtige diensten als PlayStation Now bieden voor een vast bedrag per maand een selectie aan games die al op hun eigen servers geïnstalleerd staan. Nvidia’s GeForce Now hield lang hetzelfde model aan, maar op het moment test het een hybride vorm waarbij spelers ook bepaalde zelf aangekochte games kunnen streamen.

De virtuele cloud-PCs van diensten als Parsec en LiquidSky bieden juist de mogelijkheid om ruimte en speeltijd te huren op een server die uitgerust is met sterke gamehardware – je krijgt dan via een app toegang tot een extra PC. De games moet je zelf kopen en installeren. De rekening kan overigens hoog oplopen: voor tien dollar heb je maximaal 12 uur speeltijd. Parsec ontmoedigt op hun website dan ook gamers die meer dan tien uur per week spelen om gebruik te maken van hun servers.

Hapering verschil tussen leven en dood

Het zijn echter vooral de lage internetsnelheden die het grootste struikelpunt vormen voor de huidige generatie cloud-diensten. Voor een Netflix-serie betekent een hapering van een paar seconden niks – in een game betekent dat het verschil tussen leven en dood. En al huur je een krachtige cloud-pc in, een langzame stream maakt van de mooiste game nog steeds een korzelige pixelboel. Tenslotte is er een hoop serverruimte nodig om al die spelers aan te kunnen: dat blijft lastig voor cloudbedrijven.

De vraag is hoe lang deze problemen de opkomst van cloud-gaming nog in de weg zullen zitten. De gamegiganten zijn dit jaar een heuse wapenwedloop begonnen: in oktober kondigden Google, Microsoft en Electronic Arts (EA) kort achter elkaar allemaal hun eigen streamingdiensten aan. Ook het conservatieve Nintendo speelt met de technologie – de zware nieuwe game van Ubisoft is op de Nintendo Switch-spelcomputer niet speelbaar, maar in Japan kunnen Switch-bezitters het spel dit jaar via de cloud spelen.

Betekent dat op korte termijn het einde van de traditionele spelcomputers zoals PlayStation en Xbox? Waarschijnlijk niet. De game-industrie houdt op cijfergebied de kaken stijf op elkaar, maar Guillemot van Ubisoft spreekt van „diensten die pas over enkele jaren een merkbare impact zullen hebben op de game-industrie.” Vorig jaar beaamde ex-EA-topman Patrick Soderlund hetzelfde tegenover NRC.

Het duidelijkste signaal komt wellicht zelfs van de makers van PlayStation en Xbox – die lieten dit jaar doorschemeren dat er een nieuwe generatie spelcomputers aankomt. De perfecte cloud-gaming dienst? Daar wachten ze niet op.

    • Len Maessen