Besmeuren van reputatie Mueller voorlopig mislukt

Speciaal aanklager

Een poging van twee Trump-aanhangers om de reputatie van Robert Mueller te beschadigen implodeerde donderdag.

Robert Mueller in 2013, toen hij nog directeur was van de FBI. Jim Lo Scalzo/EPA

De vrouw die speciaal aanklager Robert Mueller van seksueel wangedrag zou beschuldigen kwam niet opdagen. De aanhangers van Trump die de persconferentie in een hotel buiten Washington belegd hadden, werden uitgelachen door de aanwezige journalisten. Ze konden het niet eens worden over de spelling van de naam van de vrouw in kwestie.

Daarmee lijkt een plotje om Muellers reputatie te besmeuren alweer leeggelopen alvorens het goed was opgeblazen. Niettemin had Mueller de FBI dinsdag verzocht onderzoek te doen naar het vermeende complot om hem valselijk te beschuldigen van seksueel wangedrag. Dit nadat Amerikaanse media berichtten dat zeker twee vrouwen door een onderzoeksbureau geld was geboden om met verklaringen te komen over grensoverschrijdend gedrag door Mueller. De speciaal aanklager leidt het onderzoek naar Russische inmenging in de verkiezingen van 2016 en banden tussen de Trump-campagne en Rusland. Om deze reden is hij vaker doelwit van Republikeinse verdachtmakingen. De president omschrijft het onderzoek steevast als „een heksenjacht”.

Dubieuze reputatie

De mannen achter het huidige plot hebben een uitermate dubieuze reputatie. De ene is de 20-jarige Jacob Wohl, een financiële oplichter die via zijn website The Washington Examiner anti-democratische complottheorieën verspreidt. De ander is Jack Burkman, een omstreden Republikeinse activist en lobbyist die via sociale media diverse samenzweringstheorieën heeft omhelsd.

Wohl en Burkman zeiden aanvankelijk niets te maken te hebben met vrouwen die meldden geld aangeboden te hebben gekregen in ruil voor het beschuldigen van Mueller. Maar ze hadden hun sporen op amateuristische wijze gewist.

Een van de vrouwen die benaderd is voor getuigenissen van seksueel wangedrag door Mueller is Jennifer Taub, een docent aan de Vermont Law School. Zij ontving vorige week wat ze tegenover persbureau Reuters een „griezelige” e-mail noemde van iemand die zich voordeed als een medewerker van onderzoeksbureau Surefire Intelligence. Wohl claimde eerst dit niet te kennen, maar bleek later eenvoudig te traceren als de oprichter en enige werknemer ervan. Jennifer Taub zegt Mueller nooit ontmoet te hebben. Ze stuurde de e-mail door naar Muellers onderzoeksteam, dat de zaak bij de FBI meldde.

Als het al het doel van de twee was met het plot een ‘frame’ op te tuigen dat op sociale media een eigen leven zou gaan leiden, dan is de vraag of ze in hun opzet zijn geslaagd. Fox News lijkt in de aanloop naar de midterms geheel in beslag genomen door de felle anti-migratieretoriek waarmee Trump zijn achterban tot stemmen probeert te bewegen. Eerder grepen conservatieve media en de Republikeinen juist hun kans om Mueller aan te vallen, bijvoorbeeld toen bleek dat een medewerker van zijn onderzoek, Peter Strzok, negatieve tweets over Trump verstuurd had.

    • Maartje Somers