EasyJet wil elektrisch naar Londen

Luchtvaart Elektrisch vliegen is de beste manier om de nadelen van luchtvaart te beperken, vindt easyJet. En het kan al in 2030.

Illustratie NRC studio

Amsterdam-Londen is een ideaal traject voor de eerste volledig elektrische vluchten. Vanaf 2030 zullen middelgrote elektrische vliegtuigen (circa 180 stoelen) commercieel tussen beide steden vliegen.

Johan Lundgren, bestuursvoorzitter van de Britse budgetmaatschappij easyJet, gelooft in elektrisch vliegen. Het is volgens hem het enige adequate antwoord op de keerzijde van de luchtvaart: CO2-emissies en geluidshinder. Op Schiphol sprak Lundgren maandag met de pers over zijn elektrische ambities. Hij werd bijgestaan door Jeffrey Engler, de jonge baas van de twee jaar geleden opgerichte startup Wright Electric. Het Californische bedrijf ontwikkelt een motor die geschikt is voor de omvang van een A320, het toestel dat easyJet nu veel gebruikt.

EasyJet verzorgt 22 van de 60 dagelijkse vluchten tussen Amsterdam en Londen. Afstand, frequentie, bezettingsgraad en het feit dat veel passagiers een dagretour boeken, maken de route volgens Lundgren ideaal voor de elektrische primeur. Concurrentie van de Eurostar, de trein die komend voorjaar een derde dagelijkse dienst opent, vreest hij niet. „Er zijn genoeg klanten voor verschillende soorten vervoer. Over vijf jaar hebben we nog steeds 22 vluchten per dag.”

Elektrisch vliegen, volledig of hybride, is een van de opties waarmee de luchtvaartsector hoopt te kunnen blijven groeien. Vooral de sterke groei die de komende dertig jaar in Azië wordt verwacht, maakt maatregelen tegen de klimaatschade door luchtvaart noodzakelijk. Vliegen (of taxiën op luchthavens) op duurzame stroom scheelt veel schadelijke emissies. De mate van geluidsreductie is onzeker.

Volgens consultancybureau Roland Berger neemt het aantal projecten voor elektrisch vliegen snel toe: van 48 in 2016 naar 130 dit jaar. Slechts enkele daarvan gaan over grotere vliegtuigen, 90 procent betreft ‘urban air taxi’s’ en kleine vliegtuigjes. Europa en de VS gaan gelijk op, China doet nauwelijks mee. Airbus ontwikkelt met Siemens en motorfabrikant Rolls Royce een groter toestel, Boeing werkt samen met start-up Zunum Aero. Noorwegen wijst de weg: vanaf 2040 moeten alle binnenlandse vluchten in dat land elektrisch zijn.

Lees ook: De grote vervuiler: hoe de luchtvaart wil blijven groeien

Zware batterijen

Buiten easyJet en Wright Electric geloven weinigen dat 2030 haalbaar is voor een groter vliegtuig, gezien de technologische hindernissen die nog moeten worden overwonnen. Vanwaar dit optimisme? Lundgren: „Zonder doelen bereik je niets. Verwachtingen over technische vernieuwing zijn te voorzichtig omdat we uitgaan van wat we kennen.”

Engler stapt vrij makkelijk over de grootste hindernis, het enorme gewicht van de batterijen die elektrische vliegtuigen moeten meenemen (en dat gedurende de vlucht niet afneemt, zoals bij kerosine). Engler: „Bij korte vluchten valt het gewicht mee. Batterijproducenten werken hard aan een hogere energiedichtheid.” Nu kan er in een kilo kerosine circa vijftig keer meer energie worden opgeslagen dan in een kilo accu.

Lundgren heeft veel vertrouwen in de stapsgewijze schaalvergroting van Wright Electric. Nu hebben ze een tweepersoons vliegtuigje met een elektrische motor, volgend jaar een negenpersoons vliegtuigje met een vier keer sterkere motor. Rond 2025 gaat het om een omvang van 50 stoelen, in 2030 om 180 stoelen en een afstand van 500 kilometer.

Naast nieuwe technologie is er volgens easyJet ook nieuw beleid nodig. Luchthavens moeten schonere en stillere vliegtuigen lokken en oude vliegtuigen weren door lagere en hogere tarieven. Regeringen moeten afzien van belastingen die slechts in naam ‘groen’ zijn.

In september sprak Lundgren met minister Cora van Nieuwenhuizen (Infrastructuur, VVD) over de vliegtaks die Nederland per 2021 wil invoeren. „Ik heb haar gezegd dat zo’n belasting de lokale economie schaadt. Het is geen goed instrument om de nadelen van luchtvaart te beperken. En als je dan toch een vliegtaks invoert, bouw er dan een prikkel in die verduurzaming stimuleert.”

    • Mark Duursma