Voor hem was Leicester meer dan een speeltje

Vichai Srivaddhanaprabha De Leicester City-eigenaar is omgekomen bij een helikoptercrash. De miljardair had zich erg geliefd gemaakt in de stad.

Vichai Srivaddhanaprabha (midden) na het kampioenschap van Leicester City in 2016 Foto Adrian Dennis/AFP

Echt gewoon was het nooit, een voetbalclubeigenaar die zich bij elke thuiswedstrijd per helikopter liet afzetten op de middenstip. Maar als het ergens te verwachten was, dan wel in de meest prestigieuze competitie ter wereld. De Engelse Premier League.

De Premier League is een miljardenbusiness. Een droompodium dat niet alleen voetballers maar ook zakenmensen van overal ter wereld aantrekt. Gefortuneerde mannen die zich graag willen afficheren met de competitie waar het voetbal het allersnelst is, de salarissen het allerhoogst zijn en de clubkassen het best gevuld. Russen, Chinezen, Amerikanen. Ze komen van overal. En doorgaans alleen voor hun eigen plezier. Een voetbalclub als ‘speeltje’ voor de jetset.

De bekendste van allemaal is de Rus Roman Abrahamovitsj van Chelsea. Maar in Engeland deed Vichai Srivaddhanaprabha inmiddels niet veel meer voor hem onder. De 60-jarige Thai werd ooit rijk via zijn dutyfree-imperium op Thaise vliegvelden (King Power) en richtte eerder al een eigen club op in de door hem zo geliefde Polosport. In 2010 kwam daar een voetbalclub bij: Leicester City.

Leicester was indertijd een matige club op het tweede niveau in Engeland. Waarom zijn oog op hun club is gevallen, hebben supporters van Leicester nooit geweten. Hij was niet van de publieke optredens. Interviews gaf hij amper. Wat ze wel wisten, was dat de op vier na rijkste man van Thailand er een levensstandaard op nahield die alleen voor de allerrijksten was weggelegd.

Zoals supporters op de tribune een pint drinken, zo was het voor Srivaddhanaprabha traditie om bij elk thuisduel te arriveren in zijn eigen heli, een AgustaWestland AW169 uitgevoerd in de kleuren van de club: blauw en wit. Wie na afloop nog even bleef zitten, hoorde meestal binnen een halfuur het geklapwiek voordat het toestel in de middencirkel zou landen. En daar ging hij weer, op weg naar zijn landgoed in Berkshire, honderd hectare groot en goed voor zestig man personeel.

Niet anders was dat afgelopen zaterdag, na de wedstrijd tegen West Ham United. Met één verschil: nu gaat het volledig mis.

Zondagavond weet de politie nog altijd niet waarom, maar feit is dat de AgustaWestland opstijgt vanaf het veld, boven het stadion begint te tollen en neerstort op een parkeerplaats naast het stadion. Daarna: een explosie. Overal vuur. Hulpdiensten snellen toe en zijn meer dan twintig minuten bezig met blussen voordat ze het voertuig kunnen inspecteren.

Het is een onheilspellend decor, gadegeslagen door de spelers van Leicester City, die in tranen vrezen voor het lot van een van de meest geliefde clubeigenaren in Engeland.

Ongenode gasten

Mannen als Srivaddhanaprabha worden doorgaans verwelkomd als ongenode gasten op het feestje van een ander. Hun beweegredenen blijven vaak schimmig. Komen ze zichzelf verrijken? De clubcultuur veranderen? Een Maleisische zakenman veranderde het blauw van Cardiff City in rood (dat zou tegenstanders intimideren) en werd persona non grata. Bij Manchester United wordt de Amerikaanse familie Glazer al jaren weggekeken, omdat ze zichzelf zouden hebben verrijkt.

Onder Srivaddhanaprabha was in Leicester het omgekeerde het geval. Want daar gebeurde in 2016 iets unieks. Iets wat volgens Engelse bookmakers net zo onwaarschijnlijk was als de mogelijkheid dat Elvis Presley plots levend zou opduiken: het kansarme Leicester City werd kampioen van Engeland.

De spelers oogsten wereldwijd aanzien, maar de credits gingen ook naar de Thaise eigenaar, die het fundament voor het succes neerzette. Hij gaf trainers het voordeel van de twijfel als het minder ging en stelde de juiste directeuren aan op belangrijke posities in de organisatie. Hij was een gelovig man. Meermaals liet hij monniken invliegen om de wedstrijden van Leicester te zegenen.

Hij werd meer en meer gewaardeerd. Supporters maakte hij blij met gratis bier als er wat te vieren was. De spelers met een knalblauwe BMW i8 voor ieder van hen nadat ze de titel hadden veroverd. De stad won hij voor zich met een investering van meer dan twee miljoen euro om een nieuw ziekenhuis te bouwen. Ook doneerde hij meer dan 120 duizend euro voor de herbegrafenis van koning Richard de Derde wiens resten onder de kathedraal van Leicester lagen.

Zondagmiddag kwam het nieuws waar iedereen voor vreesde. Srivaddhanaprabha zat aan boord toen de helikopter neerstortte. Hij zal hoe dan ook worden herinnerd als een modeleigenaar.

Dit artikel is geactualiseerd nadat officieel bekend is gemaakt dat Srivaddhanaprabha aan boord van de helikopter was.

    • Fabian van der Poll