Verstappen wint wederom in Mexico, Hamilton pakt wereldtitel

Max Verstappen heeft net als vorig jaar de Grand Prix van Mexico gewonnen. De Nederlander controleerde in moeilijke omstandigheden de race. Lewis Hamilton pakte zijn vijfde wereldtitel.

Max Verstappen na de race op de Grand Prix van Mexico. Foto Mark Thompson/Getty Images

Mexico-Stad, een déjà vu in de ijle lucht. Lewis Hamilton reed op het Autodromo Hermano Rodríguez net als vorig jaar naar de wereldtitel, zijn vijfde, wederom na een rommelige stressrace. En net als vorig jaar won Max Verstappen de race, eveneens zijn vijfde, op overtuigende wijze. Bedwinger van moeilijke omstandigheden, meestercontroleur van slijtende banden. Zoals hij inmiddels bekendstaat.

Zoete wraak, die overwinning voor Verstappen. Het hele weekend in Mexico was hij in zijn Red Bull de snelste van het veld geweest. Normaal gezien was dat op een hogesnelheidscircuit als dat in de Mexicaanse hoofdstad onmogelijk voor een auto die rijdt met een matige Renault-motor. Maar de hoogte en de warmte maken de grote verschillen met Mercedes en Ferrari minder groot en de auto van Red Bull klikt met het circuit.

Verstappen reed naar de snelste tijd in alle drie de vrije trainingen en leek op weg naar de eerste pole position in zijn carrière, als jongste ooit. Totdat in de allerlaatste kwalificatiesessie notabene zijn eigen teamgenoot Daniel Ricciardo een fractie sneller was. Verstappen boos.

Meer op zijn auto overigens, want die werkte niet zoals hij wilde. Had hij tijdens één van de trainingen ook al gehad. Maar plek twee was met het oog op de racestart éigenlijk beter, zo bezwoer hij. Gunstiger in de eerste bocht, na een lang recht stuk. Net als vorig jaar, toen hij daar zijn slag sloeg en de rest van de race niet meer in beeld was onderweg naar zijn overwinning.

Controleren

Het bleek ook nu de eerste klap. Hamilton, als derde gestart, was duidelijk sneller richting de eerste bocht, maar Verstappen kneep vanaf zijn positie goed naar binnen en kon – wederom – wegrijden. Daarna volgde een wedstrijd banden sparen, die het hele weekend al zwaar leden onder de hoge luchtdruk en de warme omstandigheden. Verstappen, zoals wel vaker, ging daar nog het beste mee om. In zo’n geval is het een voordeel om voorop te rijden, dat is een stuk makkelijker je tempo bewaken om de banden te controleren.

Na 71 ronden was er die vijfde overwinning, die eigenlijk al het hele weekend in de lucht hing. Het moest ook nu wel, in de resterende races in Brazilië en Abu Dhabi zou de auto het ouderwets gaan afleggen tegen Mercedes en Ferrari. Het is een bekroning op een geweldige tweede seizoenshelft. Na de lading kritiek die de 21-jarige Nederlander over zich heen kreeg vanwege wat fouten – kleinere en grotere – in de eerste paar races, ging de knop om. Hij won in de zomer in Oostenrijk, hij boekte knappe podiumplaatsen in onder meer Frankrijk, België, Singapore en Japan. En hij reed twee onwaarschijnlijke inhaalraces in Rusland (vijfde) en vorige week nog in de Verenigde Staten (tweede). Dit jaar reed hij zijn Red Bull al negen keer naar het podium.

Vijfde titel Hamilton

Waar Lewis Hamiltons kampioenschapsfeestje in de Verenigde Staten nog tijdelijk werd uitgesteld, kon hij in Mexico wel wereldtitel vijf vieren. Met dat aantal komt hij op gelijke hoogte met de Argentijn Juan Manuel Fangio, die in de vijftiger jaren van de vorige eeuw zijn titels won. Alleen Michael Schumacher won er met zeven meer.

Lees ook: Lewis Hamilton, paradijsvogel die zijn kleurenpracht graag laat zien

De wereldtitel is meer dan verdiend voor Hamilton in een seizoen waar zijn grootste concurrent Sebastian Vettel (Ferrari) te veel fouten maakte en de Brit elke keer juist op die momenten toesloeg en excelleerde. Maar de race in Mexico zelf, waarin hij als vierde eindigde, zal hij net als vorig jaar snel willen vergeten. Hamilton had in zijn Mercedes constant problemen met de banden en even doemde tegen het einde van de race het scenario nog op dat hij geen nieuwe banden meer beschikbaar zou hebben. Maar het was genoeg. Hij had geen toprace nodig, geen podiumplek, om kampioen te worden.

    • Frank Huiskamp