De paradijsvogel laat zijn kleurenpracht graag zien

Wereldkampioen F1 Lewis Hamilton (33) werd in Mexico voor de vijfde keer wereldkampioen in de Formule 1. De Britse glamourboy is een soms omstreden wereldster die geniet van zijn vrijheid en zijn eigen weg gaat.

Lewis Hamilton zwaait naar het publiek tijdens de ‘drivers parade’, voorafgaand aan de Grote Prijs van Mexico. Foto Dan Istitene/AFP

Tussen races door maakt hij met zijn knalrode privéjet geregeld een rondje om de wereld. Op zoek naar weer een nieuwe horizon in zijn grenzeloze bestaan. Van Dubai naar New York. Van Los Angeles naar Shanghai en Amsterdam. En passant even een tussenstop in zijn woonplaats Monaco. Allemaal residenties van het moderne leven, hotspots in een andere wereld waar hij graag verkeert. De catwalk, de set, de studio. Met diamanten in zijn oorlellen, tatoeages over zijn lichaam.

Hij is de paradijsvogel in zijn sport en laat zijn kleurenpracht graag zien op Instagram. Vierde de negentigste verjaardag van Nelson Mandela, ging langs bij Bill Clinton. Bezoekt straatkinderen in Manilla, Unicef-projecten in India. Hij is inmiddels veganist en zegt zich te bekommeren om het milieu.

Lees ook: Verstappen wint wederom in Mexico, Hamilton pakt wereldtitel

Formule 1-coureur Lewis Hamilton deed dit seizoen misschien wel meer buiten het circuit om dan ooit in zijn carrière, en kreeg daar ook kritiek op. Vooral de twee weken tussen de races in Italië en Singapore in september zaten vol met afspraken die niets met de sport te maken hadden. Vervolgens reed hij een weergaloos grand-prixweekend in Singapore. „Hij kwam hierheen, rock-‘n-roll, en blies iedereen weg. Hij weet wat het beste voor hem is”, zei Toto Wolff, zijn teambaas bij Mercedes, toen.

Singapore was een van de hoogtepunten in een ijzersterk seizoen dat Hamilton zondag in Mexico zijn vijfde wereldtitel opleverde. De kampioen van de ego-cultuur is volgens de experts in de paddock een van de grootste coureurs aller tijden. Met zijn vijf wereldtitels staat hij op een gedeelde tweede plaats, naast de Argentijn Juan Manuel Fangio, die in de vijftiger jaren een grootheid in de Formule 1 was. Alleen de Duitser Michael Schumacher, die zeven keer kampioen werd, staat nog voor hem.

Zelf zegt de coureur in het Duitse blad Socrates: „Ik, Lewis Hamilton, ben een merk.” Formule 1 is daar slechts een onderdeel van. Zijn concurrenten zijn toch vooral ernstige raceprofessionals. Sebastian Vettel bijvoorbeeld, zijn directe rivaal dit seizoen, schermt zijn privéleven af op het Zwitserse platteland. „Ik ben een sportman, geen celebrity”, zegt de Duitser vaak.

Hamilton is 33 jaar en in de vorm van zijn leven. Hij groeide op in het Engelse stadje Stevenage, in de buurt van Londen, als kind van een Britse moeder en een vader uit Grenada. Zijn ouders scheidden al vroeg. Er was weinig geld thuis, hij moest slapen op de sofa, halfbroertje Nicholas is lichamelijk gehandicapt.

Sjofel zwart gezin

Als zesjarige wint Hamilton zijn eerste races, met radiografisch bestuurbare autootjes. Op tv vergaapt hij zich aan de Braziliaanse coureur Ayrton Senna, zijn grote idool. Zijn vader verslijt verschillende baantjes om Lewis te kunnen laten karten. „We waren het sjofele zwarte gezin”, zegt hij in een interview in Time. Alles was ‘shit’, de kart, de auto, de trailer, vertelt hij.

Naast zijn vader bepaalde een tweede man zijn leven: Ron Dennis van McLaren, onder wiens leiding het team 158 grand-prixzeges behaalde en zeventien wereldtitels. Als prille tiener ontmoet Hamilton Dennis bij een kartevenement: „Ooit wil voor ik uw team in de Formule 1 rijden.”

In 2007 is dat zover. Hij haalt in zijn eerste grand prix het podium, maar loopt op een verschil van één punt de wereldtitel mis. Die gaat naar Kimi Raikkonen. Een jaar later lukt het hem wel, als de eerste gekleurde Formule 1-coureur ooit. Met zijn 23 jaar is Hamilton op dat moment ook de jongste wereldkampioen in de historie.

Foto Henry Romero/Reuters

In de zes jaar naar zijn volgende titel regisseert hij zijn eigen levensloop. Weg van het keurslijf van zijn jeugd, weg bij McLaren. Hij breekt met zijn vader Anthony, die jarenlang zijn manager was. Een scheiding die een bres slaat „zo groot als de Grand Canyon”, zegt Hamilton tegen 60 Minutes in 2015 op de Amerikaanse tv-zender CBS. Met een vet contract op zak vertrekt hij naar Mercedes, als vervanger van Michael Schumacher. Op dat moment sportief een gewaagde keuze, maar het bleek de goede. In 2013, zijn eerste jaar bij het Duitse team, wordt hij nog vierde in de strijd om de wereldtitel, maar zodra het tijdperk van de hybride motoren zijn intrede doet in 2014, is Mercedes plots dominant. Hamilton wordt dat jaar voor de tweede keer wereldkampioen.

Ondanks zijn roem is arrogantie hem vreemd. „Het is een heel vriendelijke gozer die weet waar en hoe hij gas moet geven”, zegt Giedo van der Garde, die Hamiltons pad kruist bij het karten en later in de Formule 1. „Hij is als mens veranderd, geniet van zijn vrijheid. Maar ja, wereldsterren hebben nu eenmaal hun dingetjes.” In de Formule 3 won Hamilton in 2005 de Masters op Zandvoort met overmacht: „Je zag toen al dat hij een grote zou worden”, zegt Van der Garde.

Glamourboy

Zijn relatie met de Britse racefans is soms problematisch, omdat ze zich lastig met hem kunnen identificeren. Die Britse sportliefhebbers bestaan vooral uit witte bierdrinkers met een voorkeur voor rock, analyseerde de Britse journalist Kenny Cambell voor Yahoo Sports. Ze hebben weinig met de excentrieke glamourboy.

Hij weet dat er twijfels zijn over zijn verbondenheid met Groot-Brittannië, ook al won hij vijf keer op Silverstone. Misschien het gevolg van de „onzin” die over hem is geschreven, zegt hij tegenover The Guardian: „Misschien is het mijn manier van leven?”

Bij Mercedes rijdt Hamilton in ieder geval nog de komende twee seizoenen. Hij zal naar schatting vijftig miljoen euro per jaar verdienen. Daarmee is hij de best betaalde sporter in Groot-Brittannië.

Hamilton pakt poleposition na poleposition (81 keer) en rijdt races vervolgens feilloos uit – hij won tot nu toe al 71 keer. Een natuurtalent, zoals zijn jongere collega Max Verstappen dat ook is. Hamilton wint soms ook als auto’s van de concurrentie even beter zijn, zoals Ferrari in het begin van dit seizoen.

Zijn Mercedes is voorlopig de snelste, hoewel de verschillen met Ferrari en Red Bull kleiner zijn geworden. Hij kan nog jaren mee. Kimi Raikkonen won vorige week op zijn 39ste nog de Grand Prix van de Verenigde Staten.

Lewis Hamilton kan Schumacher achterna, van wie hij al records afpakte. Maar misschien kiest hij opnieuw voor een ander levenspad. Passies genoeg.

    • Harry Meijer