Eerst de domper, nu de opluchting

Tennis Kiki Bertens leek de WTA Finals in Singapore mis te lopen maar doet na de afzegging van Simona Halep mee aan het prestigieuze slottoernooi.

Kiki Bertens eind vorige maand tijdens de finale van het toernooi in Seoul, waarin ze de Australische Ajla Tomljanovic versloeg. Foto Ahn Young-joon/AP

Vanaf deze vrijdag begeeft Kiki Bertens zich tussen de elite van het internationale vrouwentennis. Donderdag kreeg ze te horen dat ze is toegelaten tot de WTA Finals, het prestigieuze en lucratieve eindejaarstoernooi in Singapore voor de acht beste speelsters van dit seizoen. Bertens, de huidige nummer negen in de jaarranking, profiteert van de late afzegging van de aan haar rug geblesseerde Simona Halep, de Roemeense nummer één van de wereld.

Het toernooi begint komende zondag, de loting is vrijdag. Er is een groepsfase met twee poules van vier speelsters, waarvan de beste twee zich plaatsen voor de halve finales. Deelname alleen levert omgerekend al 130.000 euro op, een gewonnen duel in de groepsfase een vergelijkbaar bedrag en toernooiwinst 1,6 miljoen. In het dubbeltoernooi speelt ook de Nederlandse Demi Schuurs, samen met de Belgische Elise Mertens.

Bertens (26) is de eerste Nederlandse die meedoet aan het enkelspel van dit jaarlijkse slottoernooi sinds Brenda Schultz-McCarthy in 1997. Het is Bertens’ tweede mijlpaal in korte tijd: twee weken terug bereikte ze voor het eerst de toptien van de wereld.

Woensdag leken de kansen van Bertens op de Finals nog verkeken nadat ze in de tweede ronde in Moskou werd uitgeschakeld door de Wit-Russische Aljaksandra Sasnovitsj. Ze had daar de halve finales moeten halen om zich te verzekeren van plaatsing voor Singapore. Woest sloeg ze na afloop met haar racket op haar tas.

De volgende ochtend kwam het verlossende telefoontje van de WTA; ze mocht toch meedoen in Singapore. Ze stond eerste reserve. Donderdag vloog ze met coach Raemon Sluiter naar Zuidoost-Azië.

Het is het slotakkoord van een wekenlange race voor plaatsing. Bertens speelde vijf toernooien in vijf weken tijd om zo veel mogelijk punten te verzamelen, achtereenvolgens in Seoul, het Chinese Wuhan en Beijing, het Oostenrijkse Linz en dus Moskou. Ze begon uitstekend met toernooiwinst in Zuid-Korea, maar daarna kwam ze niet verder dan de achtste finales.

Het was „de combinatie van vermoeidheid en de spanning van de Finals zo graag willen halen, die ervoor zorgde dat het net even wat minder ging”, vertelde Sluiter donderdag op Radio 1. Woensdag waren ze „helemaal gebroken” na de nederlaag. „Dat was wel even een heel pittig avondje.” Maar in hun achterhoofd zat het „achterdeurtje”, zoals Sluiter het noemt: het scenario dat Halep, die met een hernia kampt, zich moest terugtrekken.

De opluchting was groot toen dat nieuws kwam. Maar bij Bertens overheerst de frustratie dat ze niet op eigen kracht de Finals heeft gehaald. Sluiter, op Radio 1: „Dat stukje zit er nog. Dat gaan we de komende dagen proberen weg te werken.”

Vorig jaar waren Sluiter en Bertens in Singapore voor het dubbeltoernooi. Zij twijfelde toen of ze nog wel door wilde met tennis en ook de samenwerking met Sluiter stond ter discussie. Op de hotelkamer voerden ze een lang gesprek.

Na een vakantie besloten ze door te gaan. Het leidde tot een ijzersterk jaar waarin Bertens van de 31ste plaats oprukte. Dat ze nu in Singapore terugkeren voor de Finals vindt Sluiter, „een mooi cirkeltje”.

    • Steven Verseput