Foto Handout/Reuters

Olifantgroeven tegen parasieten en zon

Elke week kiest de wetenschapsredactie een bijzonder beeld uit het aanbod. Deze week: kanaaltjes voor modder op de olifantenhuid.

De huid van de Afrikaanse savanneolifant bestaat uit een netwerk van minuscule ‘kanaaltjes’ die water en modder vasthouden. Zo beschermen de micrometerbrede groeven de olifanten tegen parasieten en zonnestraling, en helpen ze met het reguleren van de lichaamstemperatuur.

Deze week schreven onderzoekers van de universiteit van Genève in Nature Communications dat die miljoenen groeven in feite breukjes zijn in de dikke, droge opperhuid. Die huid verdikt langzaam, maar dat gebeurt niet overal in een gelijk tempo: zo ontstaat er een microlandschap van bultjes en putjes. De buigkrachten die daarin ontstaan leidt tot het ontstaan van de breukjes die zich steeds verder.

De gebarsten huid lijkt opvallend op het patroon in opdrogende modder, dat ontstaat door krimpende klei. Het was daarom aannemelijk dat ook de olifantkloven ontstaan door krimp, maar met computersimulaties ontdekten de Zwitsers dat de breuken dan op andere plekken zouden ontstaan dan nu het geval is.

    • Gemma Venhuizen