Comcast wint felle strijd om Britse ‘kroonjuweel’ Sky

Overnamestrijd

Kabelbedrijf Comcast bracht zaterdag het hoogste bod uit op telecombedrijf Sky. Op de achtergrond speelt de concurrentiestrijd met digitale vernieuwer Netflix.

Chelsea speelde zondag tegen West Ham United. Mediabedrijf Sky heeft de rechten op de lucratieve Premier League. Foto AP

De Amerikaanse telecomgigant Comcast heeft zaterdag de biedingsstrijd om het Britse Sky gewonnen. Met een bod van van 29,7 miljard pond (33 miljard euro) versloeg het Amerikaanse bedrijf rivaal 21st Century Fox in de laatste ronde van een veiling om de Britse onderneming.

Sinds begin dit jaar strijden Comcast en 21st Century Fox om het felbegeerde Sky. Onder toezicht van de Britse mededingingsautoriteit kregen de partijen dit weekend de kans hun laatste bod te doen in een voor overnames van deze omvang zeer ongebruikelijke veiling.

De veiling, die vrijdag begon, bestond uit drie rondes. Fox kreeg in de eerste ronde de kans haar eerdere bod te verhogen, waarna Comcast in de tweede ronde een tegenbod mocht doen. Dat leidde uiteindelijk tot een derde en laatste ronde waarin de mediagiganten een ‘blind’ bod uitbrachten, zonder te weten wat de andere partij zou bieden. Comcast bleek bereid 17,28 pond per aandeel te betalen, ongeveer 10 procent hoger dan het bod van Fox. Nu moeten alleen nog de aandeelhouders instemmen met het bod van Comcast.

Sky is groot in televisie- internet en telefoonabonnementen, waarmee het 23 miljoen Europese klanten bedient. Ook produceert het eigen nieuws-, entertainment- en sportprogramma’s. Met het abonneebestand van Sky wordt Comcast wereldwijd de grootste aanbieder van betaaltelevisie. Disneytopman Bob Iger, die op het punt staat 21st Century Fox in te lijven en zo nauw betrokken was bij de overnamestrijd, noemde de Britse mediareus in interviews een „kroonjuweel”, Comcast-topman Brian Roberts sprak over „een juweel”. De biedingenstrijd liep hoog op: het winnende bod is ruim twee keer hoger dan het eerste bod dat Rupert Murdochs Fox 21 maanden geleden op Sky uitbracht.

Waarom de Amerikaanse mediareuzen het Britse bedrijf zo graag wilden hebben? Sky laat ten eerste heel goede resultaten zien. De omzet kwam het afgelopen jaar uit op 13,6 miljard pond, een stijging van 5 procent. De nettowinst steeg met 18 procent tot 815 miljoen pond. Het aantal betalende klanten steeg met meer dan een half miljoen tot een goede 23 miljoen.

Maar op de achtergrond speelt een bredere strijd. Traditionele mediabedrijven proberen een antwoord te vinden op de onstuimige opkomst van digitale vernieuwers uit Silicon Valley, zoals Netflix en Amazon Prime. Deze streamingdiensten hebben de manier waarop we films en tv kijken veranderd: dat gebeurt steeds meer op telefoons en laptops via online-services – en steeds minder op tv-toestellen aangesloten op ouderwetse kabel- of sattelietnetwerken. De nieuwe spelers halen miljoenen abonnees binnen en dingen met hun snel vergaarde dollars ook mee voor de beste ‘content’, de tv en films die we graag zien.

Inhaalslag

Bedrijven als Comcast, 21st Century Fox en Disney trachten in een inhaalslag niet alleen hun eigen streamingdiensten te lanceren, ze proberen ook de beste tv- en filmproducties voor de neus van de concurrenten weg te kapen. Wie genoeg content opslokt kan bepalen wat concurrenten ervoor betalen en wanneer ze het kunnen uitzenden.

Sky heeft beide te bieden: miljoenen Europese abonnees én gewilde content. Zo bezit Sky de rechten op de Premier League, de meest lucratieve voetbalcompetitie ter wereld.

Disney lijkt de grote verliezer. Nadat het Fox zou inlijven zou het, mocht de overname slagen, ook Sky aan zijn portfolio kunnen toevoegen. Dat plan gaat niet door, maar topman Iger heeft een troef achter de hand. Fox heeft namelijk al 39 procent van Sky in handen. Als Fox straks door Disney is overgenomen kan Iger met dat aandeel gaan onderhandelen. Analisten suggereren een ruil: Disney geeft zijn aandelen in Sky aan Comcast in ruil voor Comcasts aandeel in de Amerikaanse streamingdienst Hulu. Het zou voor Disney een mooie manier zijn om toch zijn eigen streamingdienst in handen te krijgen.

    • Reinier Kist