Cambodja verleent gratie aan veroordeelde Australische filmmaker

De 69-jarige James Ricketson werd eind augustus veroordeeld tot zes jaar cel omdat hij dronebeelden had gemaakt van een bijeenkomst van een oppositiepartij.

De Australische filmmaker James Ricketson in januari 2018 bij de rechtbank in Phnom Penh. Foto Samrang Pring/Reuters

Cambodja laat de veroordeelde Australische filmmaker James Ricketson vrij. Hij heeft koninklijke gratie gekregen, meldt persbureau Reuters vrijdag op basis van de uitspraak van de rechtbank in de hoofdstad Phnom Penh. Eind augustus werd Ricketson veroordeeld tot zes jaar celstraf wegens spionage. In juni 2017 maakte hij dronebeelden van een bijeenkomst van de inmiddels verboden oppositiepartij CNRP.

De filmmaker zat meer dan veertien maanden gevangen. “Wij zijn gelukkig en zeer dankbaar voor het koninklijke pardon. Dit is het beste nieuws ooit”, zei Ricketsons zoon Jamie tegen de verzamelde pers in reactie op het nieuws. De familie van de filmmaker begon vorig jaar een petitie voor zijn vrijlating.

Volgens Uk Heisel, onderzoeksdirecteur van de Cambodjaanse immigratiedienst, wordt Ricketson vrijdagavond op het vliegtuig gezet naar Australië. “We deporteren hem vanavond omdat hij een misdaad heeft begaan in ons land.”

Eenpartijstaat

Filmmaker Ricketson komt al meer dan twintig jaar in Cambodja en heeft talloze documentaires gemaakt over het land en zijn inwoners. Volgens de veroordelend rechter Seng Leang had de Australiër informatie verzameld “die schadelijk is voor de natie”.

Lees ook de analyse van NRC-correspondent Annemarie Kas: ‘Cambodjaanse verkiezingen zijn nu wel heel ongeloofwaardig’

Media gelieerd aan de Cambodjaanse overheid noemden Ricketson een “belangrijke spion” in een door de Verenigde Staten geleide couppoging om premier Hun Sen af te zetten. Hun Sen is al meer dan dertig jaar aan de macht in Cambodja en won zoals verwacht de parlementsverkiezingen in juni van dit jaar. Daarvoor zette hij wel al zijn concurrenten buitenspel. Oppositieleider Kem Sokha werd in september 2017 opgepakt, in november werd oppositiepartij CNRP verboden.

Gebrek aan persvrijheid

Tijdens het proces zei de rechter dat Ricketson op de hand was van de oppositie. De Australische filmmaker stelde dat hij puur uit journalistieke overwegingen contacten had met partijen als CNRP. “Voor welk land spioneerde ik dan?”, gaf hij aan.

Volgens de internationale organisatie Reporters without Borders (RSF) is het zeer slecht gesteld met de persvrijheid in Cambodja. Tientallen lokale journalisten zitten gevangen en onafhankelijk media wordt het werken onmogelijk gemaakt. Op de persvrijheidsmonitor neemt Cambodja de 142ste plaats in van de in totaal 180 onderzochte landen.

    • Huib de Zeeuw