Europese Commissie begint onderzoek naar autokartel

Samenspannen BMW, Mercedes, Volkswagen, Audi en Porsche zouden minder vervuilende technologieën hebben tegengehouden.

Foto Bloomberg/Simon Dawson

Het imago van autoconcerns is al niet opperbest en opnieuw krijgt het een knauw. Vijf Duitse autofabrikanten zouden afspraken hebben gemaakt om minder vervuilende technologie tegen te houden en zo de consument hebben gedupeerd.

De Europese Commissie kondigde dinsdag aan een diepgaand onderzoek te openen naar vermeende kartelafspraken tussen BMW, Daimler (het moederbedrijf van Mercedes) en Volkswagen. De Duitse autobouwers worden ervan beschuldigd te hebben samengespannen bij het ontwikkelen van technologie die de uitstoot van schadelijke uitlaatgassen beperkt – technologie die gericht is op het schoner maken van auto’s. De autoconcerns zouden hebben afgesproken dat ze elkaar niet beconcurreren op dit gebied.

Het onderzoek richt zich op de zogenoemde Kring van Vijf – waar ook Volkswagen-dochters Porsche en Audi toe behoren. De vijf autobouwers zouden al sinds de jaren negentig heimelijk vergaderd hebben in werkgroepen, waarbij het ontwikkelen en invoeren van uitstootbeperkende technologie werd besproken. Volgens de Commissie is dit mogelijk in strijd met Europese mededingingsregels.

Als dit kartel wordt bewezen, dan hebben consumenten niet de mogelijkheid gekregen om minder vervuilende auto’s te kopen, terwijl de bedrijven de technologie wel beschikbaar hadden, zo stelt Europees Commissaris Margrethe Vestager van Mededinging in een persverklaring. In oktober 2017 deed de Commissie al een verkennend onderzoek bij de fabrikanten in verband met de zaak. Er vonden zelfs invallen plaats bij de bedrijven. Het zou gaan om de grootste kartelsamenwerking in de geschiedenis van de Duitse auto-industrie.

Het onderzoek richt zich op het tegenhouden van milieuvriendelijke technologieën, maar volgens de Commissie hebben de vijf automerken over „tal van onderwerpen gesproken”. Maar op dit moment heeft de Commissie onvoldoende aanwijzingen dat deze gesprekken tegen de (mededingings)regels waren.

De Commissie benadrukt dat het openen van dit onderzoek niets zegt over de uitkomst. Maar mocht het kartel vast komen te staan, dan riskeren de autobedrijven hoge boetes, die kunnen oplopen tot 10 procent van de totale omzet van het bedrijf.

Het is niet de eerste keer dat de Europese waakhond de auto-industrie in het vizier heeft. In de zomer van 2016 legde de Commissie de grootste vrachtwagenproducenten van Europa, waaronder Daimler en het Nederlandse DAF wegens verboden prijsafspraken een recordboete van 2,9 miljard euro op.

Er zijn, zo schrijft de Commissie, geen aanwijzingen dat de vijf autobouwers gezamenlijk illegale afspraken maakten over sjoemelsoftware om zo laboratoriumtesten te manipuleren. Dieselgate – de fraude met de uitstoot van schadelijke gassen via zogenoemde sjoemelsoftware door onder andere Volkswagen – heeft de reputatie van de autobouwers ernstig beschadigd.

    • Sjoerd Klumpenaar
    • Anne van der Schoot