Rusland in de startblokken voor grootste militaire oefening in bijna 40 jaar

Naast 300.000 Russische troepen zal volgende maand, voor het eerst in de geschiedenis, ook het Chinese Volksleger deelnemen aan Vostok-2018.

Helikopters in actie leger tijdens de Zapad-2017 oefening van Rusland en Wit-Rusland, vorig jaar september. Foto Tatjana Zenkovitsj/EPA

Rusland treft voorbereidingen voor een grootschalige militaire oefening in het oosten van het land, getiteld Vostok-2018 (Oost-2018). De Russische minister Sjoigoe van Defensie zei maandag dat het gaat om de grootste militaire exercitie sinds 1981, „ongeëvenaard in geografische omvang en in het aantal deelnemende troepen”.

In totaal zullen 300.000 troepen, zo’n duizend vliegtuigen en onderdelen van de in Vladivostok gestationeerde Russische vloot deelnemen aan de oefening, die volgens het Russische persbureau Tass tussen 11 en 15 september wordt gehouden in de centrale en oostelijke militaire districten in Siberië en het Russische Verre Oosten.

Voor het eerst in de geschiedenis zal deze editie ook buurland China deelnemen, met een capaciteit van 3.200 troepen. Buurland Mongolië is eveneens van de partij.

Het Chinese ministerie van Defensie maakte vorige week al bekend dat de gezamenlijke oefeningen gericht zijn op het „versterken van de strategische partnerschap” tussen China en Rusland, op een verbetering van de gezamenlijke respons op „gedeelde veiligheidsdreigingen” en op het „waarborgen van regionale vrede en stabiliteit”.

Inherent wantrouwen

Volgens militair analist Michael Kofman van het Amerikaanse Center for Naval Analyses zou Rusland China hebben uitgenodigd om eventuele zorgen weg te nemen in Beijing; dat de oefening gericht zou kunnen zijn op China. „China’s deelname was een must om de indruk weg te nemen die een dergelijke oefening zou kunnen maken, en een goede manier om het inherente wantrouwen tussen beide machten op te lossen, is hen te laten meedoen”, aldus Kofman in een artikel van de militaire website National Interest.

Welk scenario tijdens Vostok-2018 zal worden nagespeeld, is nog onbekend, al meldde het Chinese persbureau Xinhua dat de oefening in het Siberische oefengebied Tsoegol „niet gericht is op derde partijen”. Kofman wijst erop dat Moskou cijfers over troepensterkte in het verleden regelmatig opblies en dat bij de start van de oefening moet blijken hoe groot deze daadwerkelijk is. De aan het Defensie-ministerie gelieerde televisiezender Zvezda maakte melding van „tienduizenden tanks” en „duizenden vliegtuigen”.

Aanvaller doodgeschoten

De grootschalige troepenverplaatsing in aanloop naar ‘Vostok’ is niet onopgemerkt gebleven. Het Russische persbureau Tass meldde dinsdag dat onbekenden in de nacht van maandag op dinsdag een mislukte aanval hadden uitgevoerd op de wacht van een militair echelon bij de oostelijke stad Tsjita, enkele honderden kilometers van de Mongoolse en Chinese grens. Het echelon was onderweg naar een Vostok-oefenlocatie. Een van de aanvallers zou door een bewaker zijn doodgeschoten. Over het incident is verder niets bekendgemaakt.

Lees ook de reportage van correspondent Steven Derix: Poetins tanks rollen over de hei bij Minsk

Vorig jaar zomer pakte Rusland uit met de vierjaarlijkse Zapad (‘West’) 2017-oefening aan de westelijke grens met Europa in samenwerking met Wit-Rusland. Die leidde tot grote nervositeit in Baltische en Oost-Europese hoofdsteden en bij de NAVO. De grootste militaire oefening in de Russische geschiedenis was ‘Zapad-1981’ van het Sovjetleger en de landen van het Warschaupact.

    • Eva Cukier