Zeepaard zo klein als korrel rijst

Nieuwe soort

Elke week kiest de wetenschapsredactie een bijzonder beeld uit het aanbod. Deze week: onderzoekers hebben in de buurt van de Japanse Izu-eilanden een nieuw zeepaardje ontdekt.

www.OceanRealmImages.com Foto Richard Smith

Dit zeepaardje is 15 millimeter lang. Dat is even klein als een rijstkorrel. De goed gecamoufleerde vis was tot nu toe aan de aandacht van biologen ontsnapt, maar deze week maakten onderzoekers het bestaan van de soort in het tijdschrift Zookeys bekend. Ze hebben het dier Hippocampus japapigu gedoopt. Als officieuze naam stellen ze Japans pygmee-zeepaardje voor.

Duikers hadden het mini-zeepaardje eerder al gezien en gefotografeerd rond koraalriffen van de Izu-eilanden, een groep vulkanische eilanden 287 kilometer ten zuiden van Tokio. Biologen vingen het eerste exemplaar op 15 meter diepte, met een schepnetje.

Het nieuwe zeepaardje heeft wat weg van een giraffe. Het dier heeft twee opvallende uitstulpsels achter op de kop en een opvallende witbruine, vijfvlakkige tekening. Anatomisch onderzoek op basis van een micro-CT-scan en een DNA-analyse bevestigen dat het gaat om een nieuwe soort.

Het is de zevende dwergzeepaardsoort die onderzoekers hebben beschreven. Pygmee-zeepaardjes onderscheiden zich door hun geringe lengte en andere anatomische eigenschappen, zoals de enkele kieuwopening waar andere zeepaarden er twee hebben.

    • Lucas Brouwers